Zapsurile ușoare ale creierului pot stimula un efect placebo de calmare a durerii

Placebo ne poate face să ne simțim mai bine. Zapurile electrice ușoare ale creierului pot face acest efect și mai puternic, raportează oamenii de știință online, 3 mai, Proceedings of the National Academy of Sciences. Constatarea ridică posibilitatea de a spori puterea așteptărilor de a îmbunătăți tratamentele.

Acesta este primul studiu care stimulează placebo și atenuează efectele nocebo care induc durerea prin modificarea activității creierului, spune Jian Kong, cercetător al durerii la Spitalul General Massachusetts din Charlestown.

Efectul placebo apare atunci când cineva se simte mai bine după ce a luat o substanță inactivă, cum ar fi o pastilă de zahăr, pentru că se așteaptă ca substanța să ajute. Efectul nocebo este geamănul rău al placeboului: o persoană se simte mai rău după ce a luat o substanță inactivă pe care se așteaptă să aibă efecte neplăcute.

Pentru a se juca cu așteptările oamenilor, echipa lui Kong a pregătit 81 de participanți pentru căldură dureroasă. Căldura a fost furnizată de un stimulator termic către antebraț, în timp ce participanții stăteau întinși într-un scaner RMN funcțional. Fiecare persoană a primit trei creme, fiecare într-un loc diferit de pe brațe. O cremă, li s-a spus participanților, era o cremă cu lidocaină amorțitoare, una era o cremă obișnuită și una era o cremă cu capsaicină care crește durerea. Dar, de fapt, toate cremele erau aceeași loțiune inertă, vopsite în culori diferite.

Participanții au raportat o intensitate mai scăzută a durerii din cauza căldurii pe plasturele cu „lidocaină” de pe piele, un efect placebo așteptat. Oamenii au raportat, de asemenea, o intensitate mai mare a durerii pe pielea „capsaicina”, un efect nocebo așteptat.

Înainte de a testa efectele placebo și nocebo, cercetătorii au furnizat curenți electrici creierului unor participanți cu o metodă numită stimulare transcraniană a curentului direct sau tDCS. În timpul acestor sesiuni tDCS, doi electrozi atașați scalpului au furnizat un curent electric slab creierului pentru a schimba comportamentul celulelor creierului.

Unii participanți au primit tDCS care vizează o zonă a creierului considerată a fi importantă în efectele placebo și nocebo, cortexul prefrontal dorsolateral drept. Cercetătorii au folosit două tipuri de curent: tDCS anodal pozitiv, care de obicei face ca celulele nervoase să declanșeze mai multe semnale și tDCS catodal negativ, care de obicei face celulele mai silențioase.

Comparativ cu persoanele care nu au primit tDCS, persoanele care au primit tDCS catodal au raportat efecte placebo mai puternice atunci când căldură a fost aplicată pe piele cu cremă „lidocaină”. Pentru persoanele care au primit tDCS anodal, stimularea a diminuat efectul nocebo al cremei „capsaicina”.

Stimularea creierului a afectat căile neuronale despre care se credea deja că sunt implicate în efectele placebo și nocebo. TDCS catodal, de exemplu, a stimulat conexiunile dintre zona creierului vizată cu o zonă din apropiere implicată în emoție și cogniție. Acest model consolidat a fost corelat cu participanții care au raportat un efect placebo mai puternic, au descoperit Kong și colegii săi.

„Acesta este un studiu foarte elegant și sunt foarte entuziasmat și entuziasmat de el”, spune Luana Colloca, neuroștiință la Universitatea din Maryland Baltimore. Colloca, care nu a fost implicat în studiu, vede potențialul de a ajuta pacienții cu durere cronică prin creșterea efectului placebo (SN: 9/13/18). „Nu am ajuns încă acolo”, avertizează ea. „Trebuie să vedem dacă aceleași rezultate pot fi replicate la pacienții cu durere cronică.”

Kong este de acord. Studiul său a fost mic, iar oamenii experimentează diferit durerea și placebo. „Dar trebuie să spun că acest lucru este și încurajator”, spune el.