Wally Broecker a ghicit cum se poate schimba brusc clima

Era mijlocul anilor 1980, la o întâlnire în Elveția, când Wally Broecker și-a ciulit urechile. Omul de știință Hans Oeschger descria o carotă de gheață forată la o stație radar militară din sudul Groenlandei. Strat după strat, carota de 2 kilometri lungime a dezvăluit cum era clima de acolo cu mii de ani în urmă. Schimbările climatice, deduse din cantitățile de dioxid de carbon și de o formă de oxigen din miez, au avut loc surprinzător de repede – în doar câteva decenii. Părea aproape prea rapid pentru a fi adevărat.

Broecker s-a întors acasă, la Observatorul Terestru Lamont-Doherty al Universității Columbia, și a început să se întrebe ce ar putea cauza astfel de schimbări dramatice. Unele dintre datele lui Oeschger s-au dovedit a fi incorecte, dar sămânța pe care au plantat-o în mintea lui Broecker a înflorit – și în cele din urmă a schimbat modul în care oamenii de știință gândesc despre clima trecută și viitoare.

Un geochimist care a studiat oceanele, Broecker a propus că oprirea unui model major de circulație oceanică, pe care l-a numit marele transportor oceanic, ar putea provoca o schimbare bruscă a climei din Atlanticul de Nord. În trecut, a argumentat el, topirea calotelor de gheață a eliberat impulsuri uriașe de apă în Atlanticul de Nord, transformând apa mai proaspătă și oprind modelele de circulație care se bazează pe apa sărată. Rezultatul: o răcire bruscă a atmosferei care a aruncat regiunea, inclusiv Groenlanda, într-o mare răceală. (În filmul din 2004 The Day After Tomorrow, o închidere oceanică exagerat de dramatizată acoperă Statuia Libertății cu gheață).

A fost un salt de perspicacitate fără precedent pentru acea vreme, când majoritatea cercetătorilor încă nu acceptaseră că clima se poate schimba brusc, cu atât mai puțin să se gândească la ce ar putea cauza astfel de schimbări.

Broecker nu numai că a explicat schimbările observate în carota de gheață din Groenlanda, dar a continuat să fondeze un nou domeniu. El a îndemnat, a mângâiat și a reunit alți oameni de știință pentru a studia întregul sistem climatic și modul în care acesta se poate schimba brusc. „A fost un gânditor cu adevărat mare”, spune Dorothy Peteet, paleoclimatolog la Institutul Goddard pentru Studii Spațiale al NASA din New York, care a lucrat cu Broecker timp de zeci de ani. „Era doar curiozitatea lui autentică despre cum funcționează lumea”.

Broecker s-a născut în 1931 într-o familie fundamentalistă care credea că Pământul are o vechime de 6.000 de ani, așa că nu a fost un candidat evident pentru a deveni un geosavant inovator. Din cauza dislexiei sale, el s-a bazat pe conversații și ajutoare vizuale pentru a asimila informațiile. De-a lungul vieții sale, nu a folosit computere, un element esențial al științei moderne, dar a devenit expert în datarea cu radiocarbon. Și, spre deosebire de izolarea obișnuită în științe, a lucrat în mod extins pentru a înțelege oceanele, atmosfera, pământul și, astfel, întregul sistem terestru.

În anii 1970, oamenii de știință știau că oamenii aruncau în atmosferă dioxid de carbon în exces, prin arderea combustibililor fosili și tăierea pădurilor care stochează carbon, și că aceste schimbări modificau termostatul natural al Pământului. Oamenii de știință știau că clima se schimbase în trecut; dovezile geologice de miliarde de ani au dezvăluit perioade calde sau uscate, reci sau umede. Dar mulți oameni de știință s-au concentrat asupra schimbărilor climatice pe termen lung, ritmate de schimbările în modul în care Pământul se rotește pe axa sa și se învârte în jurul soarelui – ambele modificând cantitatea de lumină solară pe care o primește planeta. O lucrare foarte influentă din 1976 se referea la aceste schimbări orbitale ca fiind „stimulatorul erelor glaciare”.

Carote de gheață din Antarctica și Groenlanda au schimbat jocul. În 1969, Willi Dansgaard de la Universitatea din Copenhaga și colegii săi au raportat rezultatele unei carote de gheață din Groenlanda care acoperă ultimii 100.000 de ani. Aceștia au descoperit fluctuații mari și rapide ale oxigenului-18 care sugerau oscilații bruște ale temperaturii. Clima putea oscila rapid, se părea – dar a fost nevoie de o altă carotă de gheață din Groenlanda și de mai mult de un deceniu înainte ca Broecker să aibă ideea că oprirea marelui sistem de transport oceanic ar putea fi de vină.

fotografie a instalației de forare a carotei de gheață cu un cercetător lângă sondă și un alt cercetător în fundal
Extrasă din sudul Groenlandei la începutul anului 1979, carota de gheață Dye-3 (se arată burghiul folosit pentru extragerea carotei) a arătat că în trecut au avut loc schimbări climatice bruște.Institutul Niels Bohr

Broecker a propus că o astfel de oprire a fost responsabilă pentru un val de frig cunoscut care a început în urmă cu aproximativ 12.900 de ani. Pe măsură ce Pământul a început să iasă din epoca glaciară influențată de orbită, apa s-a topit de pe calotele de gheață din nord și a ajuns în Atlanticul de Nord. Circulația oceanică s-a oprit, scufundând Europa într-o răcire bruscă, a spus el. Perioada, care a durat puțin peste un mileniu, este cunoscută sub numele de Younger Dryas, după numele unei flori arctice care a prosperat în timpul valului de frig. A fost ultimul răgaz al ultimei ere glaciare.

Dovezile că o închidere a transportatorului oceanic ar putea provoca schimbări climatice dramatice s-au adunat curând în favoarea lui Broecker. De exemplu, Peteet a găsit dovezi ale unei răciri rapide a Younger Dryas în mlaștini din apropierea orașului New York – stabilind astfel că răcirea nu a fost doar un fenomen european, ci s-a extins și de cealaltă parte a Atlanticului. Schimbările au fost reale, răspândite și rapide.

La sfârșitul anilor 1980 și începutul anilor ’90, existau suficiente dovezi care susțineau schimbările climatice bruște, astfel încât două proiecte majore – unul european și unul american – au început să foreze o pereche de carote proaspete în calota de gheață din Groenlanda. Richard Alley, un geosavant la Penn State, își amintește că a lucrat prin straturi și a documentat mici schimbări climatice de-a lungul a mii de ani. „Apoi am ajuns la sfârșitul Younger Dryas și a fost ca și cum am căzut de pe o stâncă”, spune el. A fost „o schimbare uriașă după multe schimbări mici”, spune el. „Impresionantă”.

Noile carote din Groenlanda au cimentat recunoașterea științifică a schimbărilor climatice bruște. Deși oprirea transportatorului oceanic nu ar putea explica toate schimbările climatice bruște care au avut loc vreodată, a arătat cum un singur mecanism fizic ar putea declanșa perturbări majore la nivel planetar. De asemenea, a deschis discuții privind rapiditatea cu care s-ar putea schimba clima în viitor.

Broecker, care a murit în 2019, și-a petrecut ultimele decenii explorând schimbările abrupte care se întâmplă deja. El a lucrat, de exemplu, cu miliardarul Gary Comer, care, în timpul unei călătorii cu iahtul în 2001, a fost șocat de micșorarea gheții marine din Arctica, pentru a găsi noi direcții pentru cercetarea climei și soluții climatice.

Broecker știa mai mult decât aproape oricine despre ceea ce ar putea să se întâmple. El a descris deseori sistemul climatic al Pământului ca pe o bestie furioasă pe care oamenii o înțeapă cu bâte. Iar una dintre cele mai faimoase lucrări ale sale a fost intitulată „Schimbările climatice: Suntem în pragul unei încălziri globale pronunțate?”.

A fost publicată în 1975.