„Viermii penisului” ar fi putut fi pustnicii originali

Crabii pustnici s-au adăpostit în cochilii abandonate de milioane de ani, dar acum oamenii de știință au dovezi care sugerează că stilul de viață „pustnic” a existat mult mai mult decât atât.

Pe lângă crabii pustnici, câteva specii moderne de crustacee și viermi locuiesc în cochiliile aruncate ale altor creaturi marine, mai ales pentru protecție împotriva prădătorilor, spune Martin Smith, paleontolog la Universitatea Durham din Anglia. Până de curând, cele mai vechi fosile cunoscute care sugerează un comportament pustnic aveau aproximativ 170 de milioane de ani, spune el.

Acum, Smith și colegii săi spun că au descoperit fosile de creaturi pustnice de aproape trei ori aceeași vârstă, dintr-o perioadă geologică numită Cambrian.

Rămășițele vechilor squatters au fost păstrate în roci depuse ca sedimente de pe fundul mării în urmă cu aproximativ 500 de milioane de ani, în ceea ce este acum sudul Chinei. Cochiliile în formă de con care par să țină ocupanții aparțineau probabil hioliților, un grup odinioară comun de nevertebrate marine antice care s-a stins în urmă cu mai bine de 250 de milioane de ani (SN: 1/11/17).

Creaturile marine care s-au adăpostit apoi în acele cochilii libere, spun cercetătorii, aparțin unui grup numit viermi priapulizi – cunoscuți în mod obișnuit sub denumirea de viermi penis, datorită formei corporale sugestive. Rocile chinezești conțin zeci de scoici goale, spune Smith. Dar patru dintre aceste cochilii par să fi fost locuite de viermi penis, anunță el și colegii săi pe 8 noiembrie în Biologie actuală. Deoarece nu existau priapulide în libertate păstrate în sedimentele antice, cercetătorii propun că viermii trăiau în interiorul cochiliilor.

imaginea unui vierme de penis fosilizat într-o coajă
Fosilele viermilor penisului care par să ocupe cochiliile goale ale unei alte creaturi marine (una din imagine) sugerează că stilul de viață „eremit” a existat cu aproximativ 330 de milioane de ani mai devreme decât își dăduseră seama oamenii de știință.Xi-guang Zhang/Universitatea Yunnan

Un raport relativ consistent între dimensiunea unui vierme și coaja în care a fost păstrat sugerează că animalele au ales o coajă în funcție de dimensiunea acesteia și apoi s-au mutat în alta când au depășit casa lor adoptată, spune Smith. Crabii pustnici din zilele noastre folosesc aceeași strategie, deși niciuna dintre cele 20 de specii de viermi penis din prezent nu are acest comportament pustnic.

Cercetătorii „au făcut câteva observații bune pentru a-și susține afirmațiile” că asocierea dintre cochilii și viermii penisului nu este pur și simplu fortuită, spune Jakob Vinther, un paleontolog la Universitatea Bristol din Anglia, care nu a fost implicat în cercetare. . Nu este clar, totuși, dacă priapulidele transportau scoici din loc în loc, așa cum fac crabii pustnici, sau dacă animalele trăiau doar în interiorul lor, spune el.

O mare varietate de creaturi – inclusiv majoritatea grupurilor majore de animale vii astăzi și o proliferare de prădători – au evoluat rapid în timpul perioadei Cambrian, care a început cu aproximativ 542 de milioane de ani în urmă (SN: 21.3.19). Drept urmare, mulți cercetători se referă la acea explozie a diversității drept „Big Bang-ul vieții”.

„Poate că nu este o surpriză faptul că unii priapulizi au devenit pustnici când te gândești la ce a fost această cursă a înarmărilor prădătoare: a mânca, a se ascunde și a se ascunde”, spune Vinther.