Viața rapidă ar fi putut ajuta mamiferele precum „Omul-ursuleț-porc” să domine

În urma dispariției dinozaurilor, o bestie bizară pe care unii cercetători au poreclit-o „ManBearPig” și-a trăit viața pe banda rapidă. Acest mamifer de mărimea unei oi – care avea mâini cu cinci degete, o față de urs și constituția corpolentă a unui porc – a dat naștere unor pui foarte dezvoltați. Iar acești pui au crescut mult mai repede decât era de așteptat pentru un animal atât de masiv ca ManBearPig, arată noile analize ale fosilelor.

Acea combinație de gestație lungă și îmbătrânire rapidă ar fi putut duce la multe generații rapide de pui din ce în ce mai mari, cercetătorii raportează online 31 august în Nature. O astfel de abordare a vieții ar putea ajuta la explicarea modului în care unele mamifere au pus stăpânire pe lume după apocalipsa dinozaurilor.

În timpul erei dinozaurilor, mamiferele „au ajuns doar la dimensiunea unei pisici domestice, poate, sau a unui bursuc”, spune Gregory Funston, paleontolog la Royal Ontario Museum din Toronto. Dar după ce un asteroid a eliminat toți dinozaurii care nu erau păsări, în urmă cu aproximativ 66 de milioane de ani, „asistăm la această explozie uriașă a diversității mamiferelor, în care mamiferele încep să devină foarte mari”, spune Funston.

În special, mamiferele placentare au devenit foarte mari. Acestea sunt mamifere ale căror pui se dezvoltă în principal în uter în timp ce sunt hrănite de o placentă – spre deosebire de ornitorincii care depun ouă sau marsupialele, ai căror nou-născuți mici își fac o mare parte din dezvoltare în punga mamei lor. În prezent, placentele reprezintă cel mai divers grup de mamifere și includ unele dintre cele mai mari animale din lume, cum ar fi balenele, elefanții și girafele.

Paleontologii s-au întrebat mult timp de ce au ajuns placentarele să fie dominante. Cercetătorii au bănuit că perioada lungă de gestație a acestei linii de mamifere a fost un factor important. Dar nu era clar cu cât timp în urmă a evoluat o astfel de gestație lungă.

Pentru indicii, Funston și colegii săi au apelat la ceea ce ei numesc ManBearPig, sau Pantolambda bathmodon. Acest erbivor străvechi, care a trăit în urmă cu aproximativ 62 de milioane de ani, a fost unul dintre primele mamifere mari care au apărut după apocalipsa dinozaurilor. Echipa a examinat fosile din bazinul San Juan din New Mexico, inclusiv două schelete parțiale și dinți împrăștiați de la mai mulți alți indivizi.

Liniile de creștere zilnică și anuală din dinți au schițat o cronologie a vieții fiecărui animal. Pe această linie de timp, semnăturile chimice au înregistrat momentul în care creatura a suferit schimbări majore în viață. Stresul fizic de la naștere a lăsat un depozit de zinc pe smalțul dinților. Bariul din smalț a crescut în timp ce animalul alăpta. Alte detalii ale dinților și oaselor au dezvăluit cât de repede P. bathmodon a crescut de-a lungul vieții și vârsta fiecărui animal la moarte.

imagine de aproape a stratului de smalț al unui dinte de P. bathmodon cu o săgeată care indică o linie întunecată care este o dovadă a îmbogățirii cu zinc.
Un prim-plan al stratului de smalț într-un dinte de P. bathmodon dintele relevă o linie distinctă de îmbogățire în zinc (săgeată) cauzată de schimbările în chimia corpului asociate cu nașterea. Acest semn a ajutat cercetătorii să determine cât timp P. bathmodon s-a dezvoltat în uter.G. Funston

P. bathmodon a stat în uter timp de aproximativ șapte luni, a alăptat doar o lună sau două, a ajuns la vârsta adultă într-un an și a trăit cel mult 11 ani, a constatat echipa. Sarcina unei femele a fost mult mai lungă decât gestația de câteva săptămâni observată la marsupialele și ornitorincii moderni, dar similară cu sarcinile de câteva luni tipice pentru placentele moderne.

„Se reproducea la fel ca cele mai extreme placente de astăzi”, spune Funston, cum ar fi girafele și gnu – care sunt în picioare la câteva minute după naștere. P. bathmodon a dat naștere „probabil unui singur pui în fiecare pui, iar acel pui avea deja un set complet de dinți în gură când s-a născut, ceea ce înseamnă că s-a născut probabil cu blana la locul ei și cu ochii deschiși”.

fotografie a unui craniu de P. bathmodon luată de jos, care arată dinții în focus
Această fotografie a unui craniu de P. bathmodon craniul dezvăluie dinții săi, care aveau crestături și caneluri ascuțite pentru a mesteca plantele.G. Funston

Restul de P. bathmodonCu toate acestea, traiectoria de viață a fost foarte diferită de cea a mamiferelor moderne. Această specie s-a înțărcat și a ajuns la vârsta adultă mai repede decât era de așteptat pentru un animal de mărimea sa. Cei mai mulți au murit între doi și cinci ani, iar cel mai bătrân dintre cei studiați a murit la vârsta de 11 ani – doar aproximativ jumătate din durata de viață de 20 de ani așteptată pentru un animal atât de mare ca Omul-ursuleț-porc.

Acest stil de viață „trăiește repede, moare tânăr” ar fi putut ajuta mamiferele placentare să umple pantofii goi ai dinozaurilor uriași, spune Graham Slater, un paleobiolog de la Universitatea din Chicago care nu a fost implicat în studiu. „Aceste lucruri vor da naștere la noi generații la fiecare an și jumătate”, spune el, „și pentru că au acest timp de generare rapidă… evoluția poate acționa mai repede”.

O gestație mai lungă ar fi putut duce la copii mai mari, care au crescut în adulți mai mari care au avut la rândul lor copii mai mari. Cu multe astfel de generații care trec în succesiune rapidă, spune Slater, „veți obține animale din ce în ce mai mari foarte, foarte repede”.

Dar nicio specie nu poate spune povestea modului în care mamiferele au cucerit lumea (SN: 6/7/22). Studiile viitoare ar trebui să investigheze dacă și alte mamifere care au trăit în această perioadă aveau un ciclu de viață similar, spune Slater.