Vezi unele dintre cele mai interesante fotografii de la roverul Perseverance al NASA de până acum

În februarie, roverul Perseverance al NASA a aterizat pe Marte și a plecat la lucru. Roverul a văzut primul zbor al unui robot marțian, și-a murdărit burghia și a început să traverseze podeaua craterului Jezero, despre care se crede că sunt rămășițele unui lac antic (SN: 4/30/21).

Și ceea ce găsește Perseverance nu este exact ceea ce se așteptau oamenii de știință. „Pdosajul craterului este super interesant”, spune planetarist Briony Horgan de la Universitatea Purdue din West Lafayette, Ind., unul dintre planificatorii științei pe termen lung ai misiunii. „Nu știam cu adevărat în ce intram de pe orbită.”

Perseverența obține vederi ale bolovanilor enormi care ar fi putut fi transportați de inundații antice, straturi fine de rocă care arată ca s-au așezat în ape calme și roci cu cristale mari care arată vulcanice. Locul de aterizare al roverului poate include un flux de lavă vulcanică de cu mult timp în urmă sau semne ale unui episod anterior de apă – sau altceva.

„Nu este atât de evident pe cât credeam”, spune Horgan. „Orice ar fi, este grozav.”

Iată câteva dintre cele mai importante imagini din rover de până acum.

Luând vederea lungă

Înainte ca roverul să aterizeze, echipa Perseverance știa că craterul Jezero arăta ca bazinul uscat al unui lac antic, cu o deltă a râului curgând în el. Perspectiva de a găsi sedimente conservate de fundul lacului a făcut ca situl să fie bun pentru căutarea vieții anterioare, unul dintre obiectivele principale ale misiunii.

pământ maro, stâncos, cu niște stânci stratificate
Această fotografie, făcută pe 17 martie, este un mozaic de cinci imagini realizate cu camera Remote Microscopic Imager de la Perseverance. Straturile înclinate de rocă sedimentară (săgeți) și alte texturi din acest escarp s-au format probabil prin interacțiunea dintre un râu antic și un lac.JPL-Caltech/NASA, LANL, CNES, CNRS, ASU, MSSS

Perseverența a făcut acest instantaneu pe 17 martie a unei pante abrupte într-o parte a deltei lui Jezero, de la mai bine de doi kilometri distanță. Roverul probabil nu va ajunge în acel loc decât anul viitor. Dar deja, camera Remote Microscopic Imager a roverului descoperă detalii care ar putea dezvălui o nouă perspectivă asupra trecutului apos al craterului.

De exemplu, straturile înclinate de rocă sedimentară și amestecurile asemănătoare cimentului de nisip grosier și pietricele din această trăsătură de rocă, poreclit „Delta Scarp”, confirmă istoria umedă a deltei. Există, de asemenea, bolovani mari individuali cimentați în partea din față a scarpului, ceea ce sugerează că regiunea a avut inundații mari, spune cercetătorul adjunct al proiectului Perseverance, Katie Stack Morgan, de la Jet Propulsion Lab al NASA din Pasadena, California.

M-ai aproape de casa

Chiar și aflorimentele erodate din apropierea locului de aterizare al lui Perseverance arată de parcă ar avea o istorie apoasă. Această imagine a unei rămășițe a unei părți a deltei care se ridică din podeaua craterului a fost făcută cu camera Mastcam-Z de la Perseverance pe 22 februarie.

un peisaj zimțat cu un deal mare cu vârf plat care iese din mijloc
Camera Mastcam-Z de la Perseverance a luat această imagine (afișată în culori false) pe 22 februarie a unui escarp relativ apropiat, care probabil păstrează sedimentele antice ale lacului. Click pentru a mariJim Bell/ASU, Mastcam-Z

„Mulți dintre noi ne așteptau ca aceste aflorințe să fie destul de neinteresante, pe baza datelor orbitale”, spune Stack Morgan. Dar imaginile de la sol au arătat straturi frumoase, la fel ca ceea ce ați găsi într-un depozit de lac adânc.

„Nu ne așteptam să le găsim aici, dar poate că sunt chiar lângă locul nostru de aterizare”, spune ea. Aceste aflorințe ar putea fi rămășițe ale marginii lacului care umplea craterul Jezero sau ar putea reprezenta un lac și mai vechi care a fost înlocuit.

Chiar mai aproape

Perseverența face și prim-planuri ale stâncilor din jur. Această imagine de prim-plan a unei stânci poreclit „Foux” a fost făcută pe 11 iulie cu ajutorul camerei WATSON de la capătul brațului robotic al roverului. Zona din imagine este de numai aproximativ 4 centimetri pe 3 centimetri.

cadru apropiat al stâncii marțiane texturate
Această imagine de prim-plan a unei stânci mai mari a fost făcută cu camera WATSON a lui Perseverance, parte a instrumentului SHERLOC de pe brațul robotizat al roverului. Prezintă roci texturate cu o acoperire interesantă care ar putea indica interacțiunea cu apa. JPL-Caltech/NASA, MSSS

Texturile din această imagine sunt fascinante, la fel ca „acoperirile roșii nebunești”, care sunt mai violet decât praful tipic de Marte, spune Horgan. „Ce pietre sunt acestea?” Acoperirile implică probabil alterarea de către apă, iar culoarea violet sugerează că conțin puțin fier, adaugă ea.

Boabele vulcanice?

Perseverența a găsit, de asemenea, dovezi ale unor roci magmatice sau vulcanice pe podeaua craterului lui Jezero. Nu a fost surprinzător – observațiile de pe orbită au sugerat că rocile vulcanice ar trebui să fie acolo, iar oamenii de știință sperau să ridice unele pentru a ajuta cercetătorii din nou pe Pământ să descopere vârsta absolută a rocilor. În momentul de față, sincronizarea evenimentelor trecute de pe Marte se bazează pe dimensiunile craterelor și pe vârstele rocilor de pe Lună și nu este extrem de precisă.

cristale mari, potențiale, precum și găuri misterioase în rocă
Această imagine, luată pe 2 august, arată găuri misterioase și pete deschise și întunecate care sunt potențiale cristale. Roverul Perseverance a abrazat stânca pentru a se pregăti pentru forarea în ea. JPL-Caltech/NASA

Rocile magmatice de pe Marte tind să fie vechi și păstrează bine o evidență a vârstelor lor. „Dacă vrei să-ți dai seama când s-au întâmplat lucrurile pe Marte, vrei o rocă magmatică”, spune Stack Morgan.

Pe teren, însă, lucrurile sunt puțin mai complicate. Această piatră a fost prima pe care Perseverance a îndepărtat praful pentru a se pregăti pentru prelevarea unei probe. Imaginea prezintă găuri misterioase, care s-ar fi putut forma prin eroziune sau prin bule de aer prinse în lavă pe măsură ce se răcea. Și suprafața este împărțită în pete deschise și întunecate care ar putea fi cristale individuale sau granule cimentate.

Dacă sunt cristale, asta sugerează activitate vulcanică, spune Stack Morgan, dar aceste cristale sunt mai mari decât se aștepta pentru lava care s-ar fi răcit la suprafața planetei. Cristale similare se formează adânc în subterasa Pământului, unde magma se solidifică încet. Când lava se răcește la suprafața Pământului, cristalele „nu au timp să crească mari”, spune Stack Morgan. Următorul pas, spune ea, este „să ne gândim cum s-ar fi putut forma aici roci ca aceasta, dacă sunt într-adevăr roci magmatice sau vulcanice. Cum am obține o piatră care să arate așa?” Poate că această rocă s-a format în subteran și a fost transportată la suprafață, dar nu este clar cum.

Prima încercare de probă

Aceeași stâncă a avut mai multe surprize când echipa rover a încercat să foreze în ea pe 6 august. Forajul a funcționat perfect, spre bucuria echipei. „Unul dintre cele mai complexe sisteme robotizate concepute și executate vreodată a funcționat perfect, fără defecte de prima dată”, spune Stack Morgan. „Am fost de genul „Doamne, asta este uimitor.””

Dar când s-au uitat în interiorul tubului care era menit să capteze proba de rocă, acesta era gol.

„A fost un tip de roller coaster emoționant”, spune Stack Morgan.

imagine împărțită cu o vedere largă și vedere apropiată a unei foraje din pământul marțian
Umbra lui Perseverance (stânga) se profilează peste gaura pe care roverul a făcut-o la prima încercare de a fora Planeta Roșie. Imageerul WATSON al roverului a făcut un prim plan al acelei găuri (imagine compozită din dreapta). Aceste imagini au fost făcute pe 6 august.JPL-Caltech/NASA, MSSS

Echipa crede că piatra era mai sfărâmicioasă decât se aștepta și, în esență, s-a transformat în praf. „Roca nu a reușit să-și mențină acțiunea împreună”, spune Stack Morgan. Burghiul este conceput pentru a mătura boabele mici produse în procesul de foraj, numite butași, în sus și în afara tubului de probă. Stack Morgan crede că întreaga probă a fost tratată ca butași și a ajuns într-un morman de praf pe pământ.

Există o căptușeală de argint: acum roverul are o mostră sigilată de atmosfera marțiană. Iar roverul va încerca să ia o altă mostră dintr-o rocă mai rezistentă cândva, spune Stack Morgan.

In vant

Este posibil ca Marte să fi avut lacuri și râuri în trecut, dar astăzi peisajul uscat și prăfuit este modelat în mare parte de vânt (SN: 7/14/20). Perseverența a văzut o serie de diavoli de praf și furtuni de vânt trecând prin craterul Jezero ca o reamintire frumoasă a modului în care mediile se schimbă mereu, chiar și pe o planetă uscată precum Marte.

un diavol de praf asemănător unei tornade se învârte pe un peisaj marțian maro
Un diavol de praf se învârte prin peisajul marțian. Această imagine a fost surprinsă cu camera Mastcam-Z stângă a roverului Perseverance pe 15 iunie.JPL-Caltech/NASA, ASU

„Adesea ne gândim la Marte ca la acest pustiu steril în care nu se întâmplă mare lucru astăzi”, spune Stack Morgan. „Dar când vezi acești diavoli de praf mișcându-se peste imagini, ți-ai cam amintit că Marte, deși nu este asemănător Pământului, este încă propria sa planetă foarte activă.”