Urșii de apă vor supraviețui sfârșitului lumii așa cum o cunoaștem noi

Urșii de apă ar putea fi ultimul animal în picioare pe Pământ.

Acești mici insecte duri, cunoscuți și sub denumirea de tardigrade, ar putea să-și păstreze calmul și să continue până când soarele va fierbe oceanele Pământului peste miliarde de ani, potrivit unui nou studiu care a examinat rezistența urșilor de apă la diferite dezastre astronomice. Această constatare, publicată pe 14 iulie în Rapoarte științificesugerează că viața complexă poate fi extrem de dificil de distrus, ceea ce este de bun augur pentru oricine speră că pământenii au companie cosmică.

Majoritatea studiilor anterioare ale evenimentelor astronomice apocaliptice – cum ar fi impacturile de asteroizi, stelele vecine care devin supernove sau explozii nebunești de energice numite explozii de raze gamma – s-au concentrat pe amenințarea lor pentru omenire. Dar cercetătorii au vrut să știe ce ar fi nevoie pentru a anihila una dintre cele mai rezistente creaturi din lume, așa că au apelat la tardigrade.

Tardigradul este practic posterul pentru extremofili. Aceste creaturi microscopice rezistente sunt pregătite pentru orice. Decenii fără mâncare sau apă? Nici o problema. Temperaturile scad la –272° Celsius sau cresc vertiginos la 150°? Aduceți-l. Nici măcar presiunea zdrobitoare a mărilor adânci, vidul din spațiul cosmic și expunerea la radiații extreme nu deranjează urșii de apă.

Urșii de apă sunt atât de robusti încât probabil că nu vor ceda în fața războiului nuclear, încălzirii globale sau oricăror evenimente astronomice care să facă ravagii în atmosfera Pământului – toate acestea ar putea condamna oamenii, spune astrofizicianul de la Universitatea Harvard, Avi Loeb. Pentru a extermina tardigradele, ceva ar trebui să fierbe oceanele (fără apă înseamnă fără urși de apă). Așadar, Loeb și colegii au calculat cât de mare ar fi un asteroid, cât de puternică o supernova sau cât de puternică ar trebui să fie o explozie de raze gamma pentru a injecta atâta energie în oceanele Pământului.

„De fapt, au rulat cifrele pentru armele naturale preferate ale tuturor”, se minunează Seth Shostak, astronom la Institutul SETI din Mountain View, California.

Echipa lui Loeb a descoperit că în sistemul solar există doar 19 asteroizi suficient de masivi pentru a eradica urșii de apă și niciunul nu se află pe un curs de coliziune cu Pământul. O supernovă – explozia unei stele masive după ce arde prin combustibilul său – ar trebui să aibă loc la 0,13 ani lumină de Pământ, iar cea mai apropiată stea suficient de mare pentru a deveni supernova se află la aproape 147 de ani lumină distanță. Iar exploziile de raze gamma – despre care se crede că rezultă din supernove deosebit de puternice sau coliziuni stelare – sunt atât de rare încât cercetătorii au calculat că, peste un miliard de ani, există doar aproximativ 1 din 3 miliarde de șanse ca unul să omoare tardigrade.

„Mă face să-mi doresc să fiu un extremofil ca un tardigrad”, spune Edward Guinan, un astrofizician la Universitatea Villanova din Pennsylvania, care nu a fost implicat în lucrare.

Dar nici tardigradii nu pot înșela moartea pentru totdeauna. În următoarele șapte miliarde de ani, soarele se va umfla într-o stea gigantică roșie, potențial înghițind Pământul și cu siguranță sfârâind apa. Dar faptul că tardigradele sunt atât de rezistente la alte potențiale apocalipse între timp implică că „viața este grea, odată ce începe”, spune Shostak.