Urmele fosile ar putea dezvălui o veche pepinieră de elefanți

Urmele fosilizate găsite pe o plajă din sudul Spaniei trădează ceea ce ar fi fost o pepinieră pentru o specie dispărută de elefant.

Situl de coastă bogat în piste, pe care oamenii de știință l-au numit suprafața călcată în picioare Matalascañas, este de obicei acoperit de 1 metru și jumătate de nisip, spune Clive Finlayson, biolog evoluționist la Muzeul Național din Gibraltar. Dar furtunile din primăvara anului 2020 au spălat o mare parte din acest nisip și au expus urmele conservate ale elefanților antici, bovinelor, căprioarelor, porcilor, lupilor, păsărilor de apă și chiar neandertalienilor, raportează Finlayson și colegii din 16 septembrie în Rapoarte științifice. Sedimentele nisipoase-argiloase care găzduiesc acest depozit de urme au fost probabil depuse cu aproximativ 106.000 de ani în urmă, sugerează studiile anterioare.

Printre urmele recent descoperite se numără primele urme de pași de elefanți nou-născuți cu colți drepti (Palaeoloxodon antiquus), o specie dispărută care probabil a dispărut în timpul ultimei ere glaciare (SN: 13/06/17). Urmele mici – care măsoară 9,6 centimetri în diametru, aproximativ de mărimea unui coaster – sugerează că pahidermele mici, posibil de 2 luni, aveau aproximativ 66 de centimetri înălțime la umeri și cântăreau aproximativ 70 de kilograme, puțin mai greu decât un câine din Terranova. .

Pe baza descoperirilor anterioare în altă parte a oaselor reale, elefanții adulți cu colți drepti ar fi putut cântări 5,5 tone metrice pentru femele și 13 tone pentru masculi.

Amestecul de urme de elefanți de la fața locului sugerează că grupurile de familie, inclusiv nou-născuți, tineri și femele adulte, au frecventat zona și, posibil, au folosit-o ca pepinieră, spun cercetătorii. Alte fosile găsite la acest sit, inclusiv cele care păstrează urme de rădăcini antice, sugerează că zona era bogată în vegetație și pătată cu lacuri și iazuri.

trei urme fosilizate de neandertal marcate de piramide galbene
O serie de trei amprente fosilizate de Neandertal (marcate de piramide galbene) într-un sit de coastă din sudul Spaniei sugerează că vechii hominide au căutat hrană sau vânau în zonă cu aproximativ 106.000 de ani în urmă.C. Neto de Carvalho et al/Științific Rapoarte 2021

Descoperirile echipei „sunt un studiu palpitant”, spune Anthony Martin, expert în urme de fosile la Universitatea Emory din Atlanta, care nu a fost implicat în cercetare. Serii de urme arată cum se mișcau elefanții antici, oferă o perspectivă asupra structurii lor sociale și chiar oferă o privire asupra ecologiei lor reproductive, spune el. Dacă nou-născuții făceau parte din grupul de familie și „dacă se comportau ca elefanții moderni, mama trebuia să fie în apropiere”, spune Martin.

În plus, prezența urmelor neandertaliene conservate la acest sit sugerează că vechii hominide au căutat hrană acolo și ar fi putut să fi vânat elefanți tineri sau să fi scos pe pământ elefanți morți sau alte creaturi, spune Martin. Neandertalienii „probabil nu au fost suficient de nesăbuiți pentru a lua un elefant de mărime normală”.