Următoarea țintă a lui New Horizons ar putea avea o lună

NEW ORLEANS – Echipa New Horizons poate obține mai mult decât își aștepta cu următoarea țintă. Cunoscut în prezent sub numele de 2014 MU69, obiectul ar putea fi, de fapt, două roci care orbitează una în jurul celeilalte – și acele roci pot găzdui ele însele o lună mică.

MU69 orbitează în jurul Soarelui în Centura Kuiper, o regiune la mai mult de 6,5 miliarde de kilometri de Pământ. Această distanță face dificilă obținerea directă a imaginilor obiectului. Dar vara trecută, oamenii de știință au poziționat telescoape în jurul globului pentru a vedea umbra lui MU69 în timp ce trecea prin fața unei stele îndepărtate de fundal (SN Online: 20.07.17), o coincidență cosmică cunoscută sub numele de ocultare.

Analizând acea lumină pâlpâitoare a stelelor a ridicat ideea că MU69 ar putea avea doi lobi, ca o arahidă, sau ar putea fi chiar o pereche de obiecte distincte. Oricare ar fi forma sa, MU69 nu este sferic și poate să nu fie singur, au raportat membrii echipei într-o conferință de presă pe 12 decembrie la reuniunea de toamnă a Uniunii Geofizice Americane.

O altă observare a pâlpâirii stelare a ridicat perspectiva unei luni. Pe 10 iulie, Observatorul stratosferic aeropurtat pentru astronomia în infraroșu al NASA a observat trecerea MU69 în fața unei alte stele (SN: 19.3.16, str. 4). SOFIA a văzut ceea ce părea o nouă scufundare mai scurtă în lumina stelei. Compararea acestor date cu calculele orbitei de la nava spațială Gaia a Agenției Spațiale Europene a sugerat că blip-ul ar putea fi un alt obiect din jurul MU69.

Un obiect dublu cu o lună mai mică ar putea explica de ce MU69 își schimbă uneori poziția față de locul în care oamenii de știință se așteaptă să fie în timpul ocultărilor, a declarat Marc Buie, membru al echipei New Horizons, de la Institutul de Cercetare Sud-Vest din Boulder, Colorado.

Forma adevărată va fi dezvăluită în curând. Sonda spațială New Horizons și-a pus ochii pe mica rocă spațială după ce a zburat pe lângă Pluto în 2015 și va zbura pe lângă MU69 pe 1 ianuarie 2019.