Următoarea țintă a lui New Horizons a fost prinsă făcând o stea să clipească

Cu Pluto în oglinda retrovizoare, nava spațială New Horizons se îndreaptă spre un obiect mai îndepărtat. Dar nu zboară orb. Folosind telescoape de la sol, echipa New Horizons și-a observat următoarea destinație eclipsând o stea îndepărtată. Evenimentul va dezvălui specificațiile stâncii înainte de vizita navei spațiale într-un an și jumătate.

Obiectul, numit 2014 MU69, trăiește în Centura Kuiper, la mai mult de 6,5 miliarde de kilometri de Pământ. Membrii echipei New Horizons au calculat că ar putea să-i vadă umbra din vârful sudic al Argentinei chiar după miezul nopții, ora locală, pe 17 iulie, când MU69 a eclipsat (sau a ascuns) o stea.

Așa că echipa a desfășurat o flotă de 24 de telescoape cu lățime de 16 inci în întreaga regiune pentru a se asigura că obiectul nu a trecut nevăzut.

gif cu stea cu ochiul
UN OCCHII ȘI UN DIN CAP O flotă de telescoape mici din mediul rural Argentinei a văzut o stea făcând cu ochiul (în centru), în timp ce un obiect aflat la miliarde de kilometri distanță și-a blocat lumina pe 17 iulie. Sonda spațială New Horizons, care trecea de Pluto, va vizita acel obiect în ziua de Anul Nou, 2019. SwRI/JHUAPL/NASA

„Cel puțin cinci dintre ei au prins umbra – ceea ce este mai mult decât mă așteptam!” a spus membrul echipei Alex Parker de la Southwest Research Institute din Boulder, Colorado, pe Stare de nervozitate. Este a cincea oară când echipa vede MU69 eclipsând o stea și prima de pe acest site îndepărtat.

New Horizons a vizitat Pluto în 2015 și va zbura pe lângă MU69 pe 1 ianuarie 2019. Roca spațială va fi cel mai îndepărtat obiect din sistemul solar vizitat vreodată. Detaliile ocultarii vor dezvălui dimensiunea, forma, orbita și mediul MU69, ajutând echipa să-și planifice observațiile.

„Acest efort… a fost cea mai provocatoare ocultare stelară din istoria astronomiei, dar am făcut-o!” a declarat investigatorul principal al New Horizons, Alan Stern, într-o declarație.