Urangutanii giganți antici au evoluat corpuri mai mici surprinzător de încet

Urangutanii uriași care locuiau cândva în pădurile continentale din Asia de Sud-Est aparțineau unei singure specii care s-a micșorat treptat în dimensiune pe parcursul a aproape 2 milioane de ani, sugerează un studiu.

Astăzi, urangutanii se găsesc doar pe insulele Sumatra și Borneo. Dar rudele lor străvechi, de dimensiuni superioare, cutreierau pădurile din ceea ce este acum sudul Chinei și nordul Vietnamului. Fosilele asiatice fragmentare de vârstă incertă au indicat de mult timp că acești urangutani masivi, acum dispăruți, s-au micșorat în timp. Iar antropologul biologic Terry Harrison de la Universitatea din New York a bănuit – pe baza unui număr mic de fosile din perioade de timp foarte diferite – că maimuțele au evoluat rapid de la o specie cu corp mai mare la o specie diferită, cu corp mai mic, cu aproximativ 400.000 de ani în urmă, ca clima. răcit.

Dar o analiză a 600 de dinți antici de urangutan dezgropați în 10 peșteri din sudul Chinei susține un scenariu evolutiv diferit, raportează Harrison și colegii săi în decembrie. Journal of Human Evolution.

De la aproximativ 2 milioane până la 111.000 de ani în urmă, formele dinților au rămas în mare parte aceleași, sugerând că toți erau dintr-o singură specie de urangutan. Dar dimensiunile dinților au scăzut progresiv. Folosind măsurătorile dinților, Harrison, paleoantropologul Yingqi Zhang de la Academia Chineză de Științe din Beijing și colegii lor estimează că masa corporală medie a urangutanilor antici începea în jur de 96 de kilograme, aproape dublu față de cea a urangutanilor de astăzi.

Cu aproximativ 111.000 de ani în urmă, masa corporală medie a maimuțelor antice era de aproape 80 de kilograme, ceea ce o depășea încă pe cea a urangutanilor moderni cu aproape 25 de kilograme.

Fosilele altor animale antice asiatice, inclusiv rinoceri și maimuțe, arată, de asemenea, o scădere a dimensiunii corpului în aceeași perioadă. Condițiile mai reci și mai uscate, care au redus alimentele disponibile începând cu aproximativ 400.000 de ani în urmă, ar putea fi stimulat o tendință către corpuri mai mici, spune Harrison.

Nu este clar când au murit urangutanii din Asia continentală. Dar schimbările climatice și posibil sosirea oamenilor în regiune în urmă cu mai bine de 60.000 de ani au contribuit la dispariția lor, speculează Harrison.