Unii hamsteri sunt extrem de sensibili la COVID-19

Hamsterii sirieni aurii sunt foarte sensibili la coronavirusul care provoacă COVID-19, arată un nou studiu.

În timp ce specia este populară în rândul proprietarilor de animale de companie, rezultatele, postate la 20 aprilie la bioRxiv, nu sunt un motiv de panică, spune Anne Balkema-Buschmann, medic veterinar la Friedrich-Loeffler-Institut din Riems, Germania. „Mesajul acestei lucrări nu este că hamsterii sunt bombe cu ceas care nu mai pot fi ținute în gospodării”. Dar identificarea exactă a gradului de sensibilitate a animalelor la SARS-CoV-2 poate ajuta cercetătorii să regleze cu precizie experimentele care folosesc hamsteri pentru a testa potențialele tratamente pentru COVID-19.

Rozătoarele au ajuns pe prima pagină a ziarelor în ianuarie, când un grup de cazuri de COVID-19 la oameni a apărut în jurul magazinelor de animale de companie din Hong Kong. În conformitate cu strategia sa „zero-COVID”, guvernul a sacrificat peste 2.000 de animale. O analiză genetică virală a dezvăluit în cele din urmă că hamsterii infectați au transmis varianta delta a virusului la oameni de două ori, ceea ce a dus la cel puțin o altă transmitere de la om la om. În afară de un caz de transmitere de la nurcă la om în Danemarca și de un posibil caz de transmitere de la cerb cu coadă albă la om în Canada, acesta este singurul exemplu documentat de transmitere a virusului de la animale la om.

Hamsterii pot transmite virusul la frații lor neinfectați și prezintă simptome de pneumonie similare cu cele ale oamenilor. Așadar, încă din primele zile ale pandemiei, rozătoarele, inclusiv sirienii aurii (Mesocricetus auratus), a apărut ca un model animal util pentru cercetarea medicamentelor și a vaccinurilor COVID-19.

Pentru a-și proiecta mai bine propriile studii privind vaccinul și medicamentele COVID-19, echipa lui Balkema-Buschmann a încercat să determine cât de mult virus SARS-CoV-2 îmbolnăvește de fapt animalele și elimină virusul. Cercetătorii au descoperit că doza minimă infecțioasă pentru hamsteri este de 1/5000 de ori mai mică decât unele estimări anterioare și de 1/100.000 de ori mai mică decât doza minimă infecțioasă pentru oameni.

Cu această doză minimă, virusul a infectat plămânii animalelor și s-a replicat în nas și în gât. Când această doză minimă a fost mărită de 100 de ori, testele rapide ale tampoanelor orale de la animale au dat rezultate pozitive, iar animalele au făcut pneumonie și au pierdut în greutate. A existat, de asemenea, o întârziere de câteva zile înainte ca animalele să înceapă să elimine virusul și să prezinte simptomele bolii, ceea ce ar putea face ca cazurile de hamsteri să treacă neobservate. Alte specii de hamsteri care pot prelua virusul pot avea un risc similar și, chiar și la doze mici, animalele pot elimina suficient virus pentru a infecta oamenii.

Pentru cercetători, rezultatele oferă o mai bună cronologie a progresiei bolii la hamsteri și ar putea însemna scăderea nivelurilor de dozare a virusului hamsterului în studiile privind medicamentele și vaccinurile pentru a reflecta mai bine ceea ce se întâmplă la oameni. Pentru proprietarii de animale de companie, concluzia este de a folosi o igienă adecvată în jurul hamsterilor dacă un om din gospodărie este testat pozitiv pentru virus și de a consulta un medic veterinar. Tamponarea gurii hamsterului dvs. de companie v-ar putea spune, de asemenea, dacă acesta ar putea fi infectat.

„Nu credem, din aceste rezultate, că hamsterii joacă un rol în dinamica pandemiei. Doar că virusul ar putea face ping-pong în cadrul gospodăriei dacă o persoană infectată are un contact apropiat cu un hamster”, spune Balkema-Buschmann.

Pericolul mai mare, spune Leo Poon, un virusolog de la Universitatea din Hong Kong care a studiat grupul de magazine de animale de companie, este reprezentat de hamsterii din crescătorii sau din comerțul cu animale de companie. „Cu o sensibilitate atât de mare la SARS-CoV-2, introducerea unui hamster infecțios într-o fermă de hamsteri sau într-un lot de hamsteri ar putea provoca o epidemie în populație”, spune Poon. „Chiar mai rău, s-ar putea să se răspândească în tăcere”.

Noul studiu asupra hamsterilor a examinat, de asemenea, două versiuni genetice ale virusului de la hamsteri care au primit doze mari și, respectiv, mici. Niciuna dintre ele nu conținea mutații semnificative. Ori de câte ori un virus trece de la o specie la alta, există îngrijorarea că ar putea suferi mutații și deveni mai infecțios sau mai periculos (așa cum am văzut la oameni), dar Poon notează că ar fi nevoie să se vadă mai multe runde de infecție pentru a spune ceva despre riscul de mutație la aceste rozătoare.