Unii crocodili antici ar fi mâncat plante în loc de carne

Unii crocodili dispăruți ar fi fost dornici să mănânce verdeață.

O analiză a dinților fosili sugerează că rudele care mănâncă plante ale crocodililor moderni au evoluat de cel puțin trei ori în timpul erei mezozoice, care s-a întins de la aproximativ 252 de milioane la aproximativ 66 de milioane de ani în urmă, raportează cercetătorii pe 27 iunie în Biologie actuală.

Crocodilii din ziua de azi sunt predominant carnivori și au tocurile simple, conice, tipice consumatorilor de carne. Dar în dinții rudelor lor de altădată, „există această diversitate extraordinară… pe care nu o vedem astăzi”, spune coautorul studiului Keegan Melstrom, paleontolog la Universitatea din Utah și Muzeul de Istorie Naturală din Utah, ambele în Salt Lake. Oraș.

Melstrom și consilierul său, paleontologul Randall Irmis, au studiat scanările CT ale 146 de dinți de la 16 tipuri dispărute de crocodiliforme. (Niciun membru viu al grupului, care include aligatori și crocodili moderni, nu mănâncă în primul rând plante.) Un program de calculator a tratat dinții ca niște munți în miniatură, analizându-le formele și dând fiecărui dinte un scor care a surprins complexitatea acestuia.

În general, cei mai texturați dinții aparțin ierbivorelor, în timp ce cei ai omnivorilor și carnivorilor sunt de obicei mai puțin complexi. Dinții alungiți și ascuțiți îi ajută pe carnivore să-și omoare și să-și mănânce prada, dar dinții mai largi și mai denivelați sunt mai folositori la ruperea frunzelor și la măcinarea plantelor.

Compararea dinților fosili cu dinții de la reptile moderne i-a ajutat pe oamenii de știință să-și facă o idee despre ceea ce probabil au mestecat vechii crocodiliformi. Unii dintre dinții fosilii erau mult mai zdrobiți decât cei ai reptilelor care mănâncă plante în viață, inclusiv iguanele, ceea ce sugerează că ciupercile provin și din specii predominant erbivore. Alți dinți păreau specializați să zdrobească oase, să rupă carnea sau să mănânce insecte.

Dinții suspecților mâncători de plante „se remarcă cu adevărat”, spune Domenic D’Amore, herpetolog la Colegiul Daemen din Amherst, NY „Puține studii au cuantificat aceste diferențe, iar acest studiu arată cu adevărat cât de diferite sunt [the teeth] sunt.”

Studiind arborele genealogic evolutiv al crocodiliformelor antice, cercetătorii au descoperit că crocodii care mănâncă legume par să fi evoluat de cel puțin trei ori și poate de până la șase ori în timpul Mezozoicului.

Crocodiliforme antice trăiau în medii de apă dulce și marine și pe uscat, spune Patrick O’Connor, biolog evoluționist la Universitatea Ohio din Atena. Acest studiu începe să descopere locurile animalelor în ecosistemele lor, spune el.

Deoarece crocodiliformele care mănâncă plante trăiau în diferite tipuri de medii, ierbivorul a fost probabil o strategie de alimentație importantă, spun Melstrom și Irmis.