Unele păsări învață să recunoască strigăturile în timp ce sunt încă în ouă

În urmă cu mai bine de un deceniu, ecologistul comportamental Diane Colombelli-Négrel a conectat superbe cuiburi de zâne pentru a înregistra sunetele păsărilor când a observat ceva ciudat. Mama zână zână cântau în timp ce își incubau ouăle, chiar dacă ar fi avut mai mult sens să taci pentru a evita atragerea prădătorilor.

Descoperirea „a fost un pic un accident”, spune Colombelli-Négrel, de la Universitatea Flinders din Adelaide, Australia. Și a făcut-o să se întrebe: ar putea puii de păsări să învețe sunete, sau poate chiar cântece, chiar înainte de a ecloziona?

Oamenii de știință s-au întrebat de mult timp cât de timpuriu în dezvoltare indivizii învață să perceapă sunete distincte. Se știe că fetușii umani învață să recunoască vocea mamei lor (SN: 1/7/13). Pentru păsări, cum ar fi zânele superbe (Malurus cyaneus) care își perfecționează melodiile cu îndrumare parentală, se credea că percepția sunetului a început mult după ecloziune. Dar când a devenit evident că păsările-mamă își cântau în mod intenționat ouăle, „știam că suntem la ceva”, spune ecologistul aviar Sonia Kleindorfer de la Universitatea din Viena.

Cercetări anterioare efectuate de Colombelli-Négrel, Kleindorfer și colegii săi au arătat că zânele superbe neclozate învață de la mama o „parolă” vocală care le ajută pe mame să-și discrimineze propriile puieți de cei ai invadatorilor plini de cuci (SN: 5/9/14). Mai mult decât atât, zânele superbe neclozate par să facă distincția între cântecele propriei specii și altele, a raportat echipa în 2014.

Diane Colombelli-Négrel ține o pasăre maro pe mână
Ecologul comportamental Diane Colombelli-Négrel (prezentat în Galapagos) a studiat superbele zâne și sunetele pe care le scot în timp ce își incubează ouăle de peste un deceniu.Katharina Peters

Noile cercetări sugerează că această abilitate se extinde dincolo de superbele căci de zâne. Cel puțin patru tipuri suplimentare de păsări recunosc sunete specifice speciei lor în timp ce sunt încă în ouă, raportează cercetătorii în 25 octombrie. Tranzacțiile filosofice ale Societății Regale B.

Descoperirea este o surpriză pentru mulți oameni de știință din cântecele păsărilor, spune neurologul Wan-chun Liu de la Universitatea Colgate din Hamilton, NY, care nu a fost implicat în noua cercetare. „Obișnuiam să credem că multe din învățare au avut loc după ecloziune, dar acum par să existe tot mai multe dovezi care sugerează, chiar și în stadiul embrionar… ei ascultă”, spune el.

La păsări și la oameni, se știe că o scădere a ritmului cardiac embrionar indică atenția la un stimul. Studiile anterioare ale lui Colombelli-Négrel și colegii săi asupra zânelor neclozate au arătat o încetinire a ritmului cardiac ca răspuns la sunete repetate ale propriei specii, dar nu ale altora.

Pentru a investiga dacă acest fenomen este răspândit în rândul păsărilor, echipa și-a îndreptat atenția asupra bătăilor inimii embrionare ale prepeliței japoneze captive (Coturnix japonica domestica), plus încă trei specii sălbatice: pinguinii mici (Eudyptula minor), zâne cu aripi roșii (Malurus elegans) și cintezele mici de pământ ale lui Darwin (Geospiza fuliginosa).

Echipa a scos temporar 109 ouă din cuiburi și a măsurat frecvența cardiacă a puilor necloși înainte, în timpul și după expunerea la redarea cântecelor din propria specie sau de la alții. Iar cercetătorii au investigat dacă 138 de embrioni individuali s-au obișnuit cu sunete repetate ale unor indivizi nefamiliari care cântă propriile cântece ale speciei lor, ceea ce ar implica că a avut loc învățarea.

„Ne așteptam să găsim dovezi de învățare la păsările cântătoare, dar nu la prepelițe și pinguini”, spune Colombelli-Négrel. Asta pentru că pinguinii și prepelițele sunt „neînvățători vocali” – păsările despre care se crede că au apeluri care sunt programate genetic de la naștere și nu sunt învățate de la un tutore.

Spre surprinderea cercetătorilor, toți embrionii au prezentat nu doar o ritm cardiac încetinit ca răspuns la sunete repetate ale propriei specii, ci și obișnuință. Această descoperire sugerează că aceste păsări învață să perceapă embrionar sunetele cântecelor specifice speciei lor.

Oamenii de știință nu știu de ce pinguinii și prepelițele, care au propriile strigări încorporate genetic, au capacitatea de a distinge strigăturile propriei specii de cele ale altor păsări chiar de la naștere. Poate că este util pentru supraviețuire, speculează cercetătorii.

„Păsările sunt ca oamenii, prin faptul că există o comunicare mamă-sau tată-produs chiar înainte de naștere”, spune coautorul Mark Hauber, neurobiolog la Universitatea Illinois din Urbana-Champaign. Echipa speră să studieze percepția prenatală a sunetului la și mai multe specii de păsări pentru a investiga avantajele acestui cation precoce de ouă.