Unele exoplanete „superpuf” ar putea fi de fapt lumi inelate precum Saturn

Unele planete uluitoare numite superpuffs ar putea fi Saturn deghizat.

Aceste exoplanete par foarte mari, având în vedere masele lor, ceea ce sugerează că au densități precum vata de zahăr. Astronomii s-au chinuit să explice cum aceste planete ar fi putut deveni atât de pufoase (SN: 30/11/15).

„Oamenii s-au gândit la modalități complicate de a explica aceste planete misterioase”, cum ar fi furtunile de praf care părăsesc o planetă, spune astrofizicianul teoretician Anthony Piro de la Observatorii Carnegie din Pasadena, California.

Acum, Piro și omul de știință al exoplanetelor Shreyas Vissapragada de la Caltech propun o explicație mai simplă. În loc să fie nedimensionate pentru clasa lor de greutate, unele superpufuri ar putea avea inele largi care să facă planetele să pară mai mari decât sunt în realitate, sugerează cercetătorii pe 28 februarie în Jurnalul Astronomic.

„Aceasta părea o explicație atât de naturală și drăguță”, spune Piro. „Știm despre lucruri precum Saturn în propriul nostru sistem solar. De ce nu poate exista așa ceva și în alte sisteme solare?”

Cei doi au luat în considerare 10 superpuff-uri cunoscute observate cu telescopul spațial Kepler și au efectuat simulări pe computer pentru a vedea dacă circumferința planetelor s-ar putea datora inelelor.

Echipa a descoperit că, deoarece toate superpuff-urile stau destul de aproape de stelele lor, inelele lor ar trebui să fie făcute din piatră, spre deosebire de inelele de gheață ale lui Saturn (SN: 23/08/17), pentru a evita topirea. Și, ca rezultat, inelele stâncoase propuse nu se pot extinde prea departe de o planetă, altfel gravitația rocilor le-ar trage împreună în luni.

Aceasta înseamnă că cele trei superpuffs care orbitează în jurul stelei Kepler 51 nu pot fi explicate prin inele – planetele par suficient de mari încât orice inele stâncoase pe care le-ar putea avea s-ar transforma în luni, a descoperit echipa. Dar celelalte șapte lumi ar putea avea inele și merită verificate, spune Piro.

Urmărirea acestor planete ar putea fi nevoie să aștepte telescopul spațial James Webb cu ochi ascuțiți al NASA, programat să fie lansat în 2021 (SN: 19/04/16).