Unele exoplanete pot fi acoperite de apă ciudată care se află între lichid și gaz

Lumile mici din jurul altor stele pot veni în mai mult de două soiuri.

Folosind densitățile exoplanetelor, astronomii au sortat în mare măsură planetele care sunt mai mari decât Pământul, dar mai mici decât Neptun, în două categorii: super-Pământuri mai dense, stâncoase și mini-Neptunuri mai mari și umflate (SN: 19.06.17). În general, se crede că Mini-Neptunii sunt căptușiți în straturi groase de hidrogen și heliu, la fel ca planetele gigantice din propriul nostru sistem solar. Dar astronomii au detectat dovezi clare de hidrogen doar pe unele mini-Neptuni – și, în mod curios, au văzut urme de apă pe altele (SN: 5/11/17).

Acum, noi simulări indică faptul că unele planete care arată ca mini-Neptunuri gazoase ar putea fi de fapt planete stâncoase acoperite de oceane supraîncălzite, unde apa se află într-o stare exotică între lichid și gaz. Astfel de lumi extreme asemănătoare saunelor ar putea reduce diviziunea dintre tipurile de planete stâncoase și cele gazoase, raportează cercetătorii din 15 iunie. Scrisori din jurnalul astrofizic.

Olivier Mousis, un om de știință planetar la Universitatea Aix-Marseille din Franța, și colegii săi au efectuat simulări ale lumilor acoperite de oceane pe orbite apropiate în jurul stelelor lor, unde se găsesc adesea mini-Neptuni. Radiațiile stelare intense ar face ca apa de pe planete să se umfle într-un strat difuz de apă „supercritică” între lichid și gaz, acoperit de o atmosferă vaporoasă de vapori de apă, a descoperit echipa. Pe Pământ, apa supercritică poate fi folosită pentru a descompune deșeurile toxice.

Umflarea fiecărei planete simulate depindea de factori precum conținutul său de apă. Dar echipa lui Mousis a simulat lumi de apă cu o gamă de dimensiuni și densități care se potrivesc cu aproape toate sutele de mini-Neptuni descoperite până acum. Acest lucru sugerează că mini-Neptunii care conțin apă pot fi explicați mai bine prin oceanele supercritice decât prin straturile de hidrogen și heliu gazos. De exemplu, autorii notează că mini-Neptun K2 18b, unde a fost observată apă, se potrivește profilului unei planete oceanice supercritice cu aproximativ 37% apă (SN: 9/11/19).

Observații mai detaliate ale exoplanetelor în viitor pot dovedi dacă acest nou model planetar reține apă.