Unele dintre planetele lui TRAPPIST-1 ar putea avea atmosfere favorabile vieții

Este încă prea devreme să-ți faci bagajele pentru TRAPPIST-1. Dar două noi studii analizează compozițiile probabile ale celor șapte lumi de dimensiunea Pământului care orbitează stea rece și slabă, iar unele arată din ce în ce mai bine ca locuri de locuit. (SN: 18.3.17, p. 6).

Noile măsurători de masă sugerează că septul are probabil suprafețe stâncoase și posibil atmosfere subțiri, au raportat cercetătorii pe 5 februarie în Astronomie și astrofizică. Pentru cel puțin trei dintre planete, acele atmosfere nu par a fi prea fierbinți pentru viață, au concluzionat mulți dintre acești cercetători pe 5 februarie. Astronomia naturii.

TRAPPIST-1 se află la aproximativ 40 de ani lumină de Pământ, iar patru dintre planetele sale se află în sau în apropierea zonei locuibile, intervalul în care temperaturile pot susține apa lichidă. Asta face ca aceste lumi să fie ținte tentante în căutarea vieții extraterestre (SN: 23/12/17, p. 25)

Un indiciu al potențialei locuințe este masa unei planete – ceva care nu a fost stabilit cu precizie în măsurătorile anterioare ale lumilor TRAPPIST-1. Masa ajută la determinarea densității unei planete, care, la rândul său, oferă indicii asupra machiajului acesteia. Densitatea mare ar putea indica faptul că o planetă nu are atmosferă. Densitatea scăzută ar putea indica faptul că o planetă este învăluită într-o atmosferă umflată, bogată în hidrogen, care ar provoca un efect de seră fugitiv.

Folosind o nouă tehnică computerizată care ține seama de tragerile gravitaționale ale planetelor una asupra celeilalte, astronomul Simon Grimm de la Universitatea din Berna din Elveția și colegii săi au calculat masele celor șapte planete cu o precizie de cinci până la opt ori mai bună decât înainte. Aceste măsurători sugerează că cea mai interioară planetă are probabil o atmosferă groasă și vâscoasă, precum Venus, spune Grimm. Celelalte șase, care pot fi acoperite de gheață sau oceane, pot avea atmosfere mai favorabile vieții. A patra planetă de pe stea are aceeași densitate ca Pământul și primește aceeași cantitate de radiație de la stea sa ca și Pământul, relatează echipa lui Grimm în Astronomie și astrofizică.

„Acesta este cu adevărat genial: avem o planetă care este foarte, foarte asemănătoare cu Pământul”, spune Grimm. „Este foarte frumos.”

A avea o atmosferă ar putea sugera locuibilitatea, dar nu și dacă este prea cald. Așadar, folosind telescopul spațial Hubble, astronomul MIT Julien de Wit și colegii săi, inclusiv câțiva membri ai echipei lui Grimm, au observat cele patru planete de mijloc în timp ce treceau prin fața stelei. Echipa căuta o semnătură în lungimile de undă apropiate de infraroșu ale luminii care filtra prin atmosferele planetelor. Asta ar fi indicat că atmosferele erau pline de hidrogen care captează căldura.

În patru observații diferite, Hubble nu a văzut niciun semn de atmosfere bogate în hidrogen în jurul a trei dintre lumi, relatează de Wit și colegii. Astronomia naturii. „Am exclus unul dintre scenariile în care ar fi fost nelocuit”, spune de Wit.

Noile observații nu înseamnă neapărat că planetele au atmosfere, cu atât mai puțin unele care sunt bune pentru viață, spune planetarist Stephen Kane de la Universitatea din California, Riverside. Este încă posibil ca radiația stelei să fi aruncat în aer atmosferele planetelor mai devreme în istoria lor. „Este ceva care este încă pe masă”, spune el. „Aceasta este o piesă cu adevărat importantă a acelui puzzle, dar sunt multe, multe piese.”

Încheierea puzzle-ului poate fi necesar să aștepte telescopul spațial James Webb, programat să fie lansat în 2019, care va fi suficient de puternic pentru a descoperi toate componentele atmosferei planetelor – dacă acestea există.