Un video surprinde tineri țânțari care își lansează capul pentru a mânca alți țânțari

Un fel de țânțar adolescent își poate lansa brusc capul în față din corp – întinzându-și gâtul într-un cordon subțire – pentru a mușca un alt tânăr. Și acesta este doar unul dintre modurile în care țânțarii tineri ucid alți țânțari, arată un nou studiu.

De-a lungul deceniilor, omul de știință-cinematograf Robert Hancock și colegii săi au filmat atacurile acestor Psorophora ciliata și alte două tipuri de larve de țânțari prădători în detalii neobișnuite. Capetele de lansare au evoluat independent la două dintre aceste tipuri, spun el și colegii săi în noul lor studiu.

Cel de-al treilea prădător, un fel de Sabethes larvă de țânțar, își folosește celălalt capăt. Atârnând cu capul în jos în apă, are nevoie de doar 15 milisecunde pentru a prinde prada cu o mișcare de agățare a tubului respirator de pe fundul său prădător, raportează cercetătorii la 4 octombrie în Analele Societății Entomologice a Americii.

Cea mai dramatică săritură de pe film poate fi smulgerea de gâtul întins de către Psorophora larvă. S-ar putea să alimenteze acest atac prin stoarcerea unui jet de lichid către cap. Atunci când Hancock privește corpul țânțarului, segmentat ca un șir de mărgele din blocuri alfabetice, el poate vedea două segmente care se strâng spre interior „ca un acordeon”, ca și cum ar stropi lichidul în față în timp ce capul iese în afară.

Lansarea capului pentru a ajunge la pradă este un lucru, dar prinderea capului este o altă problemă. Videoclipul recent publicat oferă o imagine clară a unei perechi de perii, una de fiecare parte a capului, care ajută la prindere. Pe măsură ce capul se apropie de victimă, periile se desfac în ceea ce cercetătorii numesc un „aranjament sub formă de coș fragil” care se pliază în jurul prăzii condamnate.

Un astfel de atac poate speria oamenii care se gândesc la mușcăturile de țânțari doar ca la niște sugative hipodermice de sânge furtive. Aceasta este mușcătura adultă a femelelor care tânjesc după un supliment nutritiv pentru depunerea ouălor. Cu toate acestea, ouăle de țânțari eclozează în apă, iar larvele nu își asumă forma lor zburătoare de păpădie timp de câteva săptămâni. În timpul fazei acvatice, aceste larve nu arată și nici nu mănâncă deloc ca formele adulte.

Larvele nu mușcă oamenii, iar multe dintre ele doar filtrează firimiturile comestibile care plutesc în apă. Cu toate acestea, mâncătorii de carne se năpustesc atât de repede încât creierul uman nu poate să le analizeze. Hancock a fost fascinat încă de când, în anii 1980, la o clasă, vedea doar o ceață prin microscop în timp ce încerca să descrie comportamentul de hrănire. Site-ul Toxorhynchites țânțarii care l-au frustrat atunci s-au dovedit a fi unul dintre grupurile care au evoluat cu larvele de lansare a capului.

Larvele de țânțari nu seamănă deloc cu omologii lor adulți. Și, spre deosebire de adulți, insectele tinere sunt carnivore vorace, prădând adesea alte larve de țânțari. Acum, o înregistrare video de mare viteză dezvăluie aceste vânători în noi detalii. În primul clip, un Psorophora larva de țânțar își lansează capul blocant pentru a prinde o gustare din altă specie de țânțar. În cel de-al doilea clip, o Sabethes larva folosește tubul de respirație de pe fund pentru a agăța o masă.

Dacă există vreun țânțar pe care toți cei care urăsc țânțarii să nu-l iubească, ci să le placă, acesta este Toxorhynchites,” spune Hancock, acum la Metropolitan State University of Denver. Ca adulți irizați, sunt vegani, hrănindu-se în mare parte cu nectar de flori. Pentru larve, este vorba numai de carne, în principal alți țânțari. În plus, spune el, „sunt mari și sunt superbi”.

Noul studiu a constatat că lansarea nu se extinde atât de mult cât o lungime de cap, dar Toxorhynchites atacă viguros larva pradă. În videoclipuri, „până când îl vedeai, era cam o jumătate de larvă… în timp ce împingea chestia asta înăuntru de parcă ar fi fost un concurs de mâncat hot dog”, spune Hancock.

El și colegii săi au surprins pe film și un al treilea tip de țânțar mâncător de carne, Sabethes, care sunt mai mult flexitari decât carnivori. Ei încă își mănâncă carnea la cap, dar pericolul de a se agăța vine din spate, arată videoclipurile cercetătorilor. La fel ca multe larve de țânțari, ele atârnă adesea cu capul în jos în apă, absorbind oxigen printr-un sifon flexibil. Se pare că tubul de respirație se dublează ca un fel de cârlig alimentar, capabil să prindă o țintă în doar câteva milisecunde.

„Chestia despre Sabethes este că sunt probabil mai degrabă criminali, deoarece nu ingerează și nu consumă larve întregi de pradă ca celelalte două”, spune Hancock. Testele de hrănire arată că insectele obțin cel puțin o parte din nutriție din ronțăială.

Un om care privește larvele cum vânează se poate întreba de ce investim atât de mulți bani și chimicale în încercarea de a ucide dăunătorii când propriile lor rude minuscule o fac atât de strălucit. În primul rând, larvele de țânțari stau sub apă, spune entomologul Don Yee de la Universitatea Southern Mississippi din Hattiesburg, care nu a fost implicat în studiu. Cele două grupuri de țânțari de gât nu se pot ridica în aer și nu pot zbura spre următoarea anvelopă plină de apă sau gaură de copac. Acolo, un Toxorhynchites, de exemplu, „ar consuma probabil toate celelalte larve”, spune el. „[H]otuși, este posibil să existe sute de astfel de containere în zonă.”

În schimb, întinderea de gât Psorophora țânțarii trăiesc în corpuri de apă mai mari și, teoretic, ar putea avea un efect mai mare asupra reducerii numărului de țânțari, spune Yee. Dar, în circumstanțe naturale, este puțin probabil ca prădătorii să prăbușească populațiile de țânțari așa cum și-ar dori oamenii. Yee compară situația cu cea din savana africană. În fotografii, „puteți vedea cât de multe antilope sălbatice sunt. Leii nu-i pot controla cu adevărat”. În natură, la urma urmei, prădătorii care prosperă nu-și extermină propria pradă.