Un supervulcan enorm se poate ascunde sub insulele Alaska

Un supervulcan misterios, nedescoperit anterior, ar putea fi pândit sub Insulele Aleutine din Alaska.

Un nou studiu sugerează că un crater larg, creat când supervulcanul a explodat, conectează cel puțin patru vulcani existenți. Este atât de mare încât, dacă supervulcanul ar fi erupt în ultimele câteva mii de ani, ar fi putut perturba civilizațiile din întreaga lume, spune John Power, geofizician la Observatorul Vulcanilor din Alaska al US Geological Survey. Power prezintă concluziile la reuniunea anuală a Uniunii Geofizice Americane din 7 decembrie.

Descoperirea, neconfirmată încă, a apărut din mai multe dovezi care, la prima vedere, par fără legătură, spune Diana Roman, vulcanolog la Instituția Carnegie pentru Știință din Washington, DC „Nu există nimeni care fumează armă”, spune ea. Și de fapt, insulele cu sunet mitic ale celor patru munți, de fapt șase vulcani situati în apropierea centrului lanțului de insule, arată ca un grup vulcanic obișnuit.

Dar luate împreună, datele indică în mod convingător existența unei caldere de aproximativ 20 de kilometri. Vârfurile vulcanilor sunt dispuse într-un inel, iar cartografierea batimetrică a fundului mării, în mare parte din anii 1950, arată creste în formă de arc și o depresiune de 130 de metri adâncime în centrul inelului. Ambele sunt indicii că vulcanii sunt conectați printr-o calderă mare, un crater masiv care se formează atunci când o cameră de magmă foarte mare dintr-un vulcan explodează și se golește.

Datele gravitaționale de la sateliți reflectă aspectul altor caldere. Și analiza unor astfel de gaze vulcanice, cum ar fi dioxidul de sulf, precum și modelele de microcutremur sugerează, de asemenea, prezența unei caldere.

„Nu am fost surprinși că au fost microcutremure”, spune Roman, având în vedere că unul dintre vulcani, Muntele Cleveland, este unul dintre cei mai activi vulcani din Aleuții. Dar, spune ea, acele microseisme s-au extins mai spre est și nord decât s-ar aștepta doar pe baza vulcanilor văzuți la suprafață. „Asta are mai mult sens în contextul calderei.”

Un semn distinctiv al multor caldere sunt vulcanii încă activi de pe marginile lor care intră în aceeași cameră de magmă, chiar și mult după ce caldera în sine s-a format. Muntele Cleveland se potrivește acestui scenariu. „A erupt de 60 sau 70 de ori din 2001”, spune Power. Pe lângă exploatarea penelor de cenușă înalte care perturbă călătoriile aeriene (SN: 27/11/18), acest nivel de activitate constantă este tipic vulcanilor care bordează alte caldere cunoscute, spune el. Un astfel de vulcan este Rinjani din Indonezia, a cărui erupție în jurul anului 1257 a aruncat suficiente particule de sulf în atmosferă pentru a răci întreaga planetă (SN: 6/14/12).

Adunarea dovezilor a fost o provocare, datorită locației extrem de îndepărtate, a unui cadru în mare parte subacvatic și a depozitelor vulcanice mai noi, care le ascund pe cele mai vechi. În plus, studii separate au furnizat diferite linii de dovezi pentru o calderă de supervulcan, dar niciunul nu a conectat punctele. Roman aseamănă abordarea echipei cu „a privi sub pernele canapelei”.

„Este un exemplu frumos al modului în care o mulțime de fire se unesc pentru a face o poveste mai mare”, spune Michael Poland, un vulcanolog la Observatorul Vulcanului Yellowstone al USGS, care nu a fost implicat în studiu. „Începem să obținem seturile de date de care avem nevoie pentru a face astfel de descoperiri.”

Site-ul Aleuților este accesibil doar pentru o perioadă scurtă de timp în fiecare an, spune Polonia, așa că „este o grabă nebună să colectezi date”. Dar exact asta speră să facă echipa pentru a confirma existența caldeii. De asemenea, planifică să caute cenușă potrivită în nucleele de gheață colectate în alte părți ale lumii pentru a determina când ar fi erupt supervulcanul. „Aceste caldere foarte mari au un impact foarte mare la nivel global”, spune Power. „Această identificare potențială ne ajută să înțelegem la ce ne-am putea aștepta, de ce Cleveland este atât de activ și să înțelegem pericolele.”