Un robot terifiant poate dejuca peștii țânțari invazivi

Peștii țânțari invazivi sunt adesea neînfricați.

Eliberați de prădătorii din aria lor nativă, acești pești țânțari se înfățișează, aruncând ecosistemele naive din Europa în Australia. Pentru a ține în frâu peștii problematici, oamenii de știință încearcă să împingă frica înapoi în inimile acestor înotători cu un instrument de înaltă tehnologie: roboții.

Într-un experiment de laborator, un pește robot conceput să imite unul dintre prădătorii naturali ai peștilor țânțari a crescut răspunsurile de frică și stres la peștii țânțari, afectând supraviețuirea și reproducerea acestora, raportează cercetătorii pe 16 decembrie în iScience.

Deși robofish nu va fi desfășurat în sălbăticie prea curând, cercetarea evidențiază că există „modalități mai creative de a preveni comportamentul nedorit al unei specii” decât pur și simplu uciderea lor, spune Michael Culshaw-Maurer, ecologist la Universitatea din Arizona în Tucson care nu a fost implicat în studiu. „Este pur și simplu minunat să vezi munca în acest domeniu.”

Originar din părți din vestul și sud-estul Statelor Unite, pește țânțar (Gambusia spp.) au fost eliberate în ecosistemele de apă dulce de pe tot globul secolul trecut, într-un efort nesăbuit de a controla malaria. Dar, în loc să mănânce larve de țânțari care transmit malaria, peștii țânțari înghite în mare parte ouăle și roade cozile peștilor și amfibienilor indigeni, făcându-le una dintre cele mai distructive specii invazive din lume, potrivit Uniunii Internaționale pentru Conservarea Naturii.

Eforturile de combatere a peștilor țânțari și a multor alte specii invazive introduse se bazează de obicei pe uciderea în masă cu capcane, otravă sau alte metode directe, spune Giovanni Polverino, ecologist comportamental la Universitatea Western Australia din Perth. „Pentru majoritatea speciilor invazive considerate problematice, acest lucru nu funcționează”, spune el și poate dăuna adesea și speciilor native.

Problema nu este neapărat prezența peștilor țânțari în aceste ecosisteme, spune Polverino, ci comportamentul lor liber, permis de lipsa prădătorilor. În timp ce prădarea împiedică creșterea numărului de pradă, doar frica de prădători poate influența comportamentul prăzii în moduri care se răspândesc în întregul ecosistem (SN: 5/5/19). Polverino și colegii săi au vrut să vadă dacă un pește robot creat pentru a imita unul dintre nemesii naturali ai peștilor țânțari, bibanul cu gura mare (Micropterus salmoides), ar putea fi la fel de înfricoșător și ar putea elimina o parte din mușcătura impactului negativ al peștilor țânțari.

În laborator, cercetătorii au instalat 12 rezervoare care adăposteau fiecare șase pești țânțari (G. holbrooki) cu șase mormoloci australieni (Litoria moorei) care sunt hărțuite în mod obișnuit de peștii țânțari. După o săptămână de aclimatizare, echipa a transferat fiecare grup într-un rezervor experimental timp de o oră de două ori pe săptămână timp de cinci săptămâni. Acolo, jumătate dintre grupuri s-au confruntat cu un prădător robot conceput să recunoască și să se arunce asupra peștilor țânțari atunci când s-au apropiat prea mult de mormoloci.

Frica de robot a modificat comportamentul, forma și fertilitatea peștilor țânțari, atât în ​​timpul expunerii, cât și săptămâni mai târziu. Peștii țânțari care se îndreptau spre robot aveau tendința de a se aduna și nu explora rezervorul, în timp ce mormolocii, lipsiți de hărțuire, se aventurau mai departe. Chiar și în siguranța acvariilor lor de acasă, peștii expuși la roboți au fost mai puțin activi și mai anxioși – manifestați prin răspunsuri la îngheț cu câteva secunde mai lungi – decât peștii țânțari care nu au fost expuși.

Stresul cumulat a taxat și corpurile peștilor. Peștii expuși și-au pierdut rezervele de energie, devenind puțin mai mici decât peștii neexpuși. Bărbații expuși au devenit mai raționalizați, potențial pentru a accelera comportamentele de evadare, spun cercetătorii. Și numărul de spermatozoizi al peștilor speriați a scăzut cu aproximativ jumătate, în medie.

„În loc să investească în reproducere, ei investesc în remodelarea corpului lor pentru a scăpa mai bine după doar șase săptămâni”, spune Polverino. „În general, au devenit mai puțin sănătoși și mai puțin fertili.”

Impactul pe termen lung pe care l-ar avea astfel de prădători robotici asupra peștilor țânțari sălbatici și a vecinilor lor rămâne neclar. Acesta nu este cazul pentru Polverino, care spune că principala contribuție a acestui studiu este să arate că frica are consecințe semnificative care pot reduce supraviețuirea și reproducerea speciilor invazive.

„Planul nostru este să nu eliberăm sute de mii de acești roboți în sălbăticie și să pretindem că vor rezolva problema”, spune Polverino. Dar pot exista mai multe moduri de a speria un pește țânțar. A da peștilor un miros de prădător, de exemplu, ar putea induce schimbări similare.

„Acestea nu sunt animale invincibile”, spune el. „Au puncte slabe de care putem profita și care nu implică uciderea animalelor una câte una.”