Un om de știință criminalistică răzuiește oase pentru a găsi indicii despre momentul morții

Într-un laborator liniștit, dincolo de rămășițele în descompunere, într-o fermă de corp din Huntsville, Texas, Noemi Procopio lucrează cu atenție cu semănătoarea ei.

Cu fiecare tăietură pe care o face în oase umane, Procopio îndepărtează cantități minuscule de material, colectând unele într-un tub. Acea pulbere prețioasă deține indicii despre momentul în care donatorul său a murit și despre vârsta persoanei la moarte.

Emisiuni de televiziune populare precum CSI: Investigarea scenei crimei iar derivatele sale pot face să pară ușor să stabiliți ora morții unei persoane. Dar multe metode, cum ar fi analiza insectelor care colonizează un cadavru (SN: 18/11/08), nu lucrați pentru rămășițe care sunt în mare parte oase goale. Estimarea timpului de la moartea rămășițelor osoase se bazează în prezent pe inspectarea oaselor pentru gradul lor de intemperii – o măsură destul de subiectivă.

Nu este neobișnuit ca analiștii să ajungă la concluzii diferite pentru aceleași oase, spune Procopio, criminalist și biotehnolog molecular la Universitatea Northumbria din Newcastle, Anglia.

Aceste dificultăți l-au inspirat pe Procopio să caute proteine ​​și alte molecule în oase care ar putea oferi o modalitate obiectivă și sigură de a cronometra timpul. Ea și colegii ei au identificat deja o mână de candidați. Acum, într-unul dintre cele mai mari studii de acest gen, echipa urmărește aceste molecule de cronometrare și caută altele în cadavrele a peste 100 de oameni.

Există câteva moduri prin care proteinele din oase pot fi folosite pentru a urmări timpul, a descoperit Procopio anterior. Când anumite proteine ​​se descompun, unul dintre aminoacizii lor – blocurile de construcție ale proteinelor – pierde un anumit grup chimic de-a lungul lunilor până la ani. Aceste fragmente lipsă îi pot da pe cercetători cu privire la cât timp se descompune o proteină. Între timp, populațiile de proteine ​​își schimbă, de asemenea, compoziția după moarte.

Chiar și după ce cineva moare, încă există chimie în corp, spune Glendon Parker, un biochimist la Universitatea din California, Davis, care nu este implicat în lucrare.

Proteomica, studiul proteinelor dintr-o celulă, organ sau alte probe, a avansat în ultimele decenii și a oferit noi perspective în biologia de bază, spune Parker. Având în vedere revoluția masivă care are loc în domeniu, „este doar o chestiune de timp înainte ca asta să aibă un impact asupra practicii criminalistice”.

Procopio a început să investigheze modul în care oasele cronează timpul în urmă cu câțiva ani, cu purcei care au murit în mod natural. Ea le-a îngropat oasele și le-a săpat un an mai târziu pentru a răzui pudra de oase. O analiză a pulberii a relevat o legătură între cantitatea de proteină implicată în mineralizarea osoasă și vârsta purceilor la moarte, au raportat cercetătorii în 2017 în Journal of Proteome Research. Nivelurile acestei proteine, numită fetuină-A, scad odată cu vârsta.

Procopio a trecut apoi la oameni. Într-un studiu pilot cu patru corpuri, abundența mai multor proteine ​​din oase, inclusiv unele care conferă oaselor structura lor, a scăzut cu timpul de la moarte, a raportat echipa ei în 2021 în același jurnal științific.

Cel mai recent și cel mai mare efort al Procopio, parte a unei burse pentru viitorii lideri în cercetare și inovare din Marea Britanie, este în desfășurare. Echipa ei prelevează oasele tibia a 120 de cadavre la trei ferme corporale din Texas și Tennessee. Acești oameni care și-au donat trupurile științei sunt morți de câteva luni până la câteva decenii.

un os de tibie cu o bucată dreptunghiulară îndepărtată
Criminalistul Noemi Procopio și echipa ei fac tăieturi în rămășițele donate, cum ar fi această tibie umană, pentru a da indicii despre modificările chimice care apar în organism după moarte. Lucrarea ar putea ajuta la îmbunătățirea estimărilor timpului de deces.N. Procopio

Pe lângă cercetarea candidaților de proteine ​​și căutarea altor potențiale cronometre de proteine ​​în oase, echipa lui Procopio este în căutarea altor tipuri de molecule, cum ar fi cele mici care rezultă din degradarea proteinelor. Împreună, aceste indicii moleculare le pot oferi cercetătorilor o imagine mai precisă și mai detaliată a exact cât timp a murit un corp și în ce fel de mediu.

Procopio speră să încorporeze în cele din urmă markerii pe care îi găsește într-un model sau o ecuație computerizată care estimează timpul de la moarte. Un astfel de instrument ar putea ajuta într-o zi la rezolvarea restanțelor de cadavre neidentificate din lume. Numai în Statele Unite, aproximativ 4.400 de cadavre neidentificate apar în fiecare an, iar 1.000 dintre acestea rămân anonime după un an, potrivit Departamentului de Justiție.

Numărul de cadavre este „masiv”, spune Procopio. „Majoritatea [the bodies] sunt găsite într-o stare în care nu pot fi identificate” folosind tehnicile actuale, spune ea.