Un muzeu din Dallas găzduiește fosile rare de hominide din Africa de Sud

În următoarele câteva luni, vizitatorii Muzeului de Natură și Știință Perot din Dallas vor avea o ocazie rară de a vedea de aproape fosile de hominici antici.

O nouă expoziție, „Origins: Fossils from the Cradle of Humankind”, deschisă până pe 22 martie, aduce în muzeu Australopithecus sediba și Homo naledi. Descoperirile acestor specii sud-africane în ultimul deceniu au ridicat noi întrebări despre arborele genealogic al oamenilor (SN: 23/12/17 & 06/01/18, str. 24).

Aproape la fel de uimitor ca fosilele în sine este faptul că au călătorit în Statele Unite. „Originile” marchează prima dată când aceste fosile au fost expuse în afara Africii de Sud, iar Dallas este singura lor oprire programată.

„Există ceva cu adevărat distinct în lumea noastră modernă în a putea vedea ceva… care este autentic, care are într-adevăr 2 milioane de ani sau 300.000 de ani și ești acolo la doar câțiva centimetri de el, în loc să-l vezi în realitate virtuală sau pe ecran. ecranul computerului”, spune Becca Peixotto, directorul Centrului pentru Explorarea Călătoriei Umane al muzeului.

„Origins” se concentrează în primul rând pe două exemplare. Mai întâi este Karabo, bărbatul A. sediba scheletul pe care Matthew, în vârstă de 9 ani, fiul lui paleoantropolog Lee Berger l-a descoperit într-un sit numit Malapa în 2008. Karabo, la momentul morții sale, acum aproximativ 1,97 milioane de ani, era aproape de vârsta lui Matthew. Apoi este Neo, unul din peste o duzină H. naledi indivizi găsiți adânc în sistemul de peșteri Rising Star de lângă Johannesburg în 2013 (SN: 10/3/15, str. 6). Neo, un bărbat adult, a trăit în urmă cu aproximativ 300.000 de ani, cam în acea perioadă H. sapiens a apărut (SN: 6/10/17, str. 6).

Expoziția încurajează vizitatorii să compare amestecul de trăsături fizice pe care le aveau acești hominide, în același mod în care ar face-o oamenii de știință în timp ce reunesc acolo unde speciile se potrivesc în povestea evolutivă a oamenilor. Un panou arată cum A. sediba avea mâini, picioare, dinți și șolduri asemănătoare cu ale oamenilor moderni, dar avea și creier mic și brațe lungi, asemănătoare maimuțelor. În analiza A. sedibaCaracteristicile lui, Berger, de la Universitatea Witwatersrand din Johannesburg, a susținut că A. sediba este un concurent pentru un strămoș direct al genului Homo (SN: 8/10/13, str. 26).

Pe măsură ce oamenii de știință au descoperit tot mai multe fosile, a devenit clar că viziunea tradițională a evoluției umane ca un „marș al progresului”, cu o linie dreaptă a speciilor care duce la
H. sapiens
este prea simplist, spune Berger, care a supravegheat descoperirile de A. sediba și H. naledi. „Ceea ce vedem, pe măsură ce obținem o imagine mai clară, este că am subestimat grosolan complexitatea hominidelor în trecut.”

Ceea ce „Origins” face cel mai bine este să prezinte procesul științei – până la punctul de a expune oamenii de știință efectivi. Cercetătorii pot aplica pentru a studia fosilele în timpul expoziției – „atâta timp cât o fac în fața publicului”, spune Linda Silver, directorul executiv al muzeului. La jumătatea expoziției se află un laborator închis cu sticlă, unde cercetătorii pot lucra în timp ce vizitatorii privesc.

O modalitate de a-i face pe oameni să aibă încredere în știință, spune Berger, este să înțeleagă procesul acesteia – și să vadă adevărata afacere.

Pentru vizitatori, întâlnirea față în față cu adevărata afacere începe cu Karabo, al cărui schelet este complet în proporție de aproximativ 30%, potrivit Berger. Un caz din apropiere afișează o sferă stâncoasă care conține probabil restul oaselor lui Karabo, permițând vizitatorilor să vadă cum sunt de obicei găsite fosilele.

Vizitatorii au mai multe oportunități de a afla despre procesul științei. Într-o secțiune, un „arboresc video” descrie
H. nalediDescoperirea lui și arată oameni de știință din diferite specialități care vorbesc despre munca lor asupra speciei. De asemenea, sunt expuse o hartă și un model 3-D al sistemului de peșteri Rising Star. Vizitatorii pot încerca să treacă prin deschiderea minusculă – de 18 centimetri lățime – a unui model în mărime naturală a intrării în cameră în care Peixotto și alți cinci oameni de știință au căzut 12 metri jos pentru a excava. H. naledi fosile.

După ce vizitatorii văd scheletul lui Neo, expoziția se încheie cu un loc de săpătură recreat, unde vizitatorii devin paleoantropologi și caută printr-o cutie mare de nisip care conține 15 modele fosile. După ce și-au fotografiat descoperirile cu iPad-uri, vizitatorii pot merge la un cort științific pentru o analiză ghidată a imaginilor. „Este oarecum realist pentru că unul dintre lucrurile pe care începem să le facem este să plecăm mai mult [fossils] pe loc” în teren, spune Peixotto. Dar oasele excavate ale lui Neo și Karabo sunt menite să inspire vizitatorii. „Doar faptul că putem vedea acele lucruri reale”, spune Peixotto, „există un sentiment de uimire și o conexiune emoțională care este cu adevărat importantă pentru noi pentru a înțelege că acestea sunt rădăcinile noastre comune ca specie.”