Un mic dinozaur misterios din New Mexico este oficial vărul lui T. rex

În urmă cu mai bine de 20 de ani, paleontologii au descoperit două schelete parțiale ale unei specii de dinozauri misterioase în New Mexico. Această creatură, care a trăit în urmă cu aproximativ 92 de milioane de ani, avea o oarecare asemănare cu tiranozaurii giganți care au domnit de la aproximativ 80 de milioane până la 66 de milioane de ani în urmă. Unul a fost găsit chiar cu ceea ce ar fi putut fi un craniu de șopârlă parțial digerat. Dar dino-ul era atât de mic – doar aproximativ un metru înălțime la șold – încât i-a lăsat pe oameni de știință să se întrebe unde se potrivește.

„Exista destul de un schelet pentru a fi super intrigant, dar nu suficient pentru a-l pune în cuie”, spune Sterling Nesbitt, un paleontolog la Virginia Tech din Blacksburg, care a dezgropat una dintre fosile.

La acea vreme, paleontologii nu aveau multe alte carnivore în intervalul de dimensiuni ale dinozaurului care să ofere un punct de comparație, spune Nesbitt. Acum, rămășițele de tiranozauri din Asia și America de Nord au dezvoltat Tyrannosaurus rexarborele genealogic al lui și a permis cercetătorilor să stabilească noul dinozaur drept unul dintre rudele sale.

Analize ale dinozaurului nou identificat, numit Suskityrannus hazelaedezvăluie că acest mic tiranozaur se lăuda cu unele dintre caracteristicile scheletice ale rudelor sale megaprădători, raportează cercetătorii online, 6 mai, Ecologie și evoluție naturii. Această descoperire ajută la clarificarea modului în care micii vânători care au apărut cu peste 100 de milioane de ani în urmă au dat naștere unor tiranozauri atât de enormi, care strâng oasele, cum ar fi T. rex (SN: 16.3.19, str. 11).

La fel ca mai târziu, verii săi prădători de vârf, S. hazelaeCraniul lui a fost construit pentru o mușcătură puternică, iar trei oase din picioare numite metatarsiene au fost strânse împreună. Acest grup de oase se crede că întărește glezna, ceea ce le-ar fi dat dinozaurilor ca S. hazelae Picioarele posterioare puternice pentru alergare și ținerea pradă, spune coautorul Robert Denton, geolog la firma de inginerie de consultanță Terracon din Ashburn, Virginia.

Aceste caracteristici au fost probabil cruciale pentru tiranozaurii de dimensiuni mari, care aveau membre anterioare atât de mici încât „deveneau extrem de dependenți de picioarele lor posterioare și de falcile lor enorme pline de dinți pentru a face toată afacerea”, spune Denton. Observând aceste caracteristici în S. hazelae dezvăluie că tiranozaurii au dezvoltat aceste trăsături în timp ce erau încă relativ mici.