Un mic crater pe viruși în spatele răcelii comune ar putea fi călcâiul lui Ahile

O indentare recent descoperită pe suprafața virușilor care provoacă multe boli, inclusiv răceala obișnuită, ar putea fi călcâiul lui Ahile – și o posibilă țintă pentru medicamente eficiente.

Când oamenii de știință au testat compuși antivirali pe celulele crescute în laborator, echipa a găsit unul care a blocat replicarea unui enterovirus. Microscopia crio-electronică a arătat că compusul se leagă și pare să blocheze un buzunar necunoscut anterior pe învelișul proteic al virusului, raportează cercetătorii online pe 11 iunie în PLOS Biologie.

Teste suplimentare sugerează că buzunarul este răspândit printre picornavirusuri, familia virală care include enterovirusuri – care provoacă boala mâinii, aftoase și infecții mai periculoase – și rinovirusuri, responsabile de răceala comună. Nu există medicamente antivirale disponibile pentru a trata acești agenți patogeni.

Buzunarul „este o țintă excelentă pentru antivirale” care poate fi eficient împotriva multor dintre aceste tipuri de viruși, spune Susan Hafenstein, virolog structural la Colegiul de Medicină din Penn State, care nu a fost implicat în studiu.

Acești viruși suferă de mutații foarte frecvente, ceea ce le face „mai ușor să scape de droguri”, spune ea. Pentru a identifica ținte de droguri în viruși, „este esențial să identificăm componentele cheie de lucru” de care acești agenți patogeni au nevoie pentru a supraviețui.

În timpul unei infecții, virușii își injectează materialul genetic în celule și preiau mecanismul celular pentru a produce mai multe particule virale. În picornavirusuri, o înveliș proteic înconjoară nucleul interior al materialului genetic al virusului. Cercetările anterioare sugerează că învelișul își schimbă forma atunci când acești viruși sunt gata să-și expulzeze sarcina utilă genetică în timpul unei infecții.

Dar un compus chimic, identificat de virologul structural Sarah Butcher de la Universitatea din Helsinki, virologul Johan Neyts de la Universitatea din Leuven din Belgia și colegii săi, se leagă de buzunarul recent descoperit în învelișul proteinei și pare să blocheze buzunarul în loc. „Această blocare împiedică virusul să infecteze celulele”, spune Butcher, deoarece învelișul nu își poate schimba forma și elibera materialul genetic.

Cercetătorii au testat apoi alți compuși similari și au descoperit că sunt capabili să blocheze mulți alți picornavirusuri, un indiciu că buzunarul este o caracteristică comună în întreaga familie, cu un rol crucial în ciclul de viață viral, spune Butcher.

Echipa modifică acum acești compuși pentru a le îmbunătăți proprietățile pentru a le utiliza ca medicamente împotriva călcâiului lui Ahile viral, spune Neyts.