Un impact străvechi asupra Pământului a dus la o cascadă de cratere

O grămadă de cratere formate din material explodat din sculptura unui alt crater mai mare – un proces numit craterizare secundară – a fost în cele din urmă observată pe Pământ. Mai multe grupări de cratere din sud-estul Wyoming, inclusiv zeci de urme în total, au semnele distinctive ale craterării secundare, raportează cercetătorii pe 11 februarie în Buletinul GSA.

Când un asteroid sau un alt tip de rocă spațială lovește o planetă sau o lună, explodează material de la suprafață și creează un crater (SN: 18/12/18). Blocuri mari din acel material pot fi aruncate departe de craterul inițial și își pot arunca propriile găuri atunci când aterizează, explică Thomas Kenkmann, un cercetător planetar la Universitatea Albert Ludwig din Freiburg, Germania. Astronomii au observat de mult timp craterele secundare pe Luna noastră, Marte și alte globuri din sistemul solar, dar niciodată pe Pământ.

Când Kenkmann și colegii săi au investigat pentru prima dată o serie de cratere în apropiere de Douglas, Wyo., în 2018, au crezut că urmele au fost formate din fragmente ale unui meteorit mare care s-a spart în atmosferă. Dar Kenkmann și echipa sa au descoperit mai târziu grupuri similare de cratere de aceeași vârstă, undeva în jur de 280 de milioane de ani, în întreaga regiune.

În total, echipa a găsit peste 30 de cratere de impact care variază între 10 și 70 de metri în diametru în șase locații diferite.. Pe baza diferențelor subtile, dar distincte, în alinierea craterelor eliptice din grupuri, cercetătorii sugerează că impactorii care au explodat fiecare set de cratere au lovit pământul din direcții ușor diferite.

Elementele de lovire care au creat aceste cratere secundare au variat probabil între 4 și 8 metri în diametru și au lovit pământul cu viteze cuprinse între 2.520 și 3.600 de kilometri pe oră, spune Kenkmann. Extrapolarea căilor acestor impactori înapoi la sursele lor presupuse sugerează că craterul original din care au zburat se întinde pe granița Wyoming-Nebraska la nord-est de Cheyenne.

Dovezile echipei „se adună foarte bine pentru a face o poveste convingătoare”, spune Gareth Collins, un om de știință planetar de la Imperial College din Londra, care nu a fost implicat în noul studiu.

Craterul inițial avea probabil între 50 și 65 de kilometri diametru și a fost creat de un impactor cu lățime de 4 până la 5,4 kilometri, estimează Kenkmann și echipa. Craterul este, de asemenea, probabil îngropat sub peste 2 kilometri de sedimente care s-au acumulat în cei 280 de milioane de ani de când s-a format. O cantitate echivalentă de sedimente a erodat pentru a expune craterele secundare atunci când Munții Stâncoși au crescut între timp.

„Ce descoperire fortuită pe care au făcut-o acești oameni”, spune Beau Bierhaus, un om de știință planetar la Lockheed Martin Space Systems din Littleton, Colorado. El compară intervalul geologic scurt în care aceste cratere au putut fi descoperite cu perioada scurtă dintre momentul în care un fosila este mai întâi expusă la elemente și atunci când este erodata în praf.

Măsurătorile de curățare ale câmpurilor gravitaționale și magnetice din regiune pentru anomalii ar putea ajuta la descoperirea craterului îngropat, notează cercetătorii. Echipa poate căuta, de asemenea, rocă puternic fracturată și alte dovezi ale craterului antic în miezurile de sedimente care au fost forate în timpul explorării de petrol și gaze din regiune, spune Kenkmann.