Un impact de asteroizi, nu vulcanismul, poate să fi făcut Pământul de netrait pentru dinozauri

Timp de zeci de ani, oamenii de știință s-au dus și înapoi despre dacă erupțiile vulcanice masive sau un impact de asteroizi – sau poate ambele – au cauzat o extincție în masă care a dus la dispariția tuturor dinozaurilor non-păsări în urmă cu aproximativ 66 de milioane de ani.

Acum, dovezile geologice și datele despre habitatele dinozaurilor, combinate cu simulările climatice și ecologice, sugerează că nu a fost vulcanismul. În schimb, o iarnă rece de zeci de ani, declanșată de impactul gigant, a distrus habitatele dinozaurilor și a făcut imposibilă supraviețuirea creaturilor, raportează cercetătorii pe 29 iunie în Proceedings of the National Academy of Sciences.

Într-o întorsătură, vulcanismul de la Deccan Traps, în ceea ce este acum India, ar fi putut de fapt ameliora efectele negative ale iernii lungi, încălzind planeta mai repede decât ar fi avut loc altfel și permițând mamiferelor spațiu să prospere, spun cercetătorii.

„Este o schimbare completă în narațiunea vulcanismului Deccan… [which] s-ar putea să fi fost eroul binevoitor al vremii”, spune Alexander Farnsworth, paleoclimatolog la Universitatea Bristol din Anglia.

Noua cercetare se adaugă la un număr tot mai mare de dovezi care sugerează că impactul, nu erupțiile, a cauzat dispariția, inclusiv un studiu recent care sugerează că cea mai mare parte a degazării vulcanice a avut loc fie prea devreme, fie prea târziu pentru a fi cauzat extincția în masă (SN: 1/16/20).

Se estimează că 75 la sută din speciile de plante și animale ale planetei au dispărut într-o relativă clipire din ochi în timpul evenimentului de extincție de la sfârșitul perioadei Cretacice. Cercetările anterioare au indicat că un impact de asteroid gigant, la Chicxulub, în ​​ceea ce este acum Peninsula Yucatán din Mexic, a eliberat suficientă cenușă, praf și gaze pentru a bloca soarele și pentru a răci dramatic planeta pentru o perioadă lungă de timp (SN: 11/2/17), posibil să provoace dispariția.

Dar cam în același timp, erupțiile Capcanelor Deccan au eliberat și cantități masive de gaze care modifică clima, precum și sute de mii de kilometri cubi de lavă, deși momentul este incert. Un astfel de vulcanism intens și exploziile asociate de gaze au declanșat alte extincții în masă, cum ar fi „Marea moarte” de la sfârșitul Perioadei Permiane, acum 252 de milioane de ani (SN: 12/6/18). Drept urmare, Capcanele Deccan încă nu fuseseră excluse ca fiind principalul vinovat al morții dinoșilor.

Farnsworth, paleontologul Alfio Alessandro Chiarenza de la University College London și colegii lor au evaluat modul în care diferitele habitate ale dinozaurilor ar fi afectate în diferite scenarii de impact și vulcanism. Echipa a efectuat zeci de simulări climatice și ecologice și a comparat simulările cu dovezi geologice pentru cantitatea și tipurile de gaze aruncate de erupții, precum și cu dovezi ale prafului aruncat în atmosferă din crusta pulverizată de impactul asteroidului.

Cercetătorii au descoperit că un habitat potrivit pentru dinozauri a existat până la sfârșitul Cretacicului. După impact, totuși, praful de la impact a făcut ca lumina soarelui care ajunge pe Pământ să scadă cu 10 până la 20%, arată simulările, ceea ce se aliniază cu cercetările anterioare.

Anchilozaur cu impact de asteroizi în fundal
Impactul asteroidului de acum 66 de milioane de ani ar fi distrus habitatul dinozaurilor precum anchilozaurul din această ilustrație. Dar vulcanismul, care a fost sugerat și ca o cauză a extincției în masă, ar fi putut ajuta, de fapt, ecosistemele să se recupereze – deși nu suficient de repede pentru dinosauri.Fabio Manucci

Cu doar 10% diminuare solară, echipa a descoperit că a existat „o ștergere aproape completă a nișelor pentru dinozauri”, spune Chiarenza, deoarece temperaturile globale de răcire dramatic au ucis plantele. „La 15%, ai ecranul albastru al morții pentru dinozauri.” Niciun scenariu de vulcanism nu a arătat o astfel de distrugere totală a habitatului, a descoperit echipa.

Pe măsură ce iarna indusă de impact s-a instalat, temperaturile globale au atins –30° până la –40° Celsius, spune Chiarenza. Temperaturile nu s-ar fi recuperat complet timp de cel puțin 20 de ani, adaugă Farnsworth. Dacă nu ar fi fost încălzirea cauzată de dioxidul de carbon din erupțiile vulcanice, ar fi fost nevoie de încă 10 ani pentru ca temperaturile să revină la mediile pre-impact, sugerează simulările. Încălzirea indusă de vulcani, spune Chiarenza, ar fi grăbit recuperarea animalelor și a plantelor.


De la astronomie la zoologie

Abonați-vă la Știri Științe pentru a vă satisface apetitul omnivor pentru cunoașterea universală.

Abonati-va

Cercetările anterioare au sugerat că, în special, mamiferele au avut o recuperare relativ rapidă după impact, inclusiv un studiu care arată că diversitatea mamiferelor din bazinul Denver din Colorado sa dublat în doar 100.000 de ani după impact (SN: 24/10/19).

Examinarea adecvării habitatului diferiților dinozauri în legătură cu evenimentul de extincție este nouă și interesantă, spune Tyler Lyson, curator al paleontologiei vertebratelor la Muzeul Naturii și Științei din Denver. Dar simularea cu precizie a climei trecute este dificilă, spune el. Deci, chiar dacă multe dintre dovezile de până acum indică impactul ca fiind vinovat de extincția în masă, incertitudinea persistă.

Este posibil ca Capcanele Deccan să fi jucat rolul „mai degrabă unui creator decât al unui distrugător”, spune Lyson. Mai multe seturi de date de înaltă rezoluție din întreaga lume – cum ar fi „seturi de date terestre cu plante și polen și vertebrate din emisfera sudică” – ar fi de ajutor pentru a analiza influența capcanelor Deccan atât în ​​extincție, dacă a existat, cât și în recuperare.

Dacă povestea este valabilă, notează Farnsworth, „din păcate pentru dinozauri, [the volcanism] nu a putut compensa suficient de răcire. Dar poate, din fericire pentru noi, ar fi fost suficient pentru a permite mamiferelor să moștenească și, în cele din urmă, să domine Pământul.”