Un crater vechi de 2,2 miliarde de ani este cel mai vechi impact de meteorit înregistrat pe Pământ

Un crater de 70 de kilometri lățime din Australia de Vest a câștigat oficial titlul de cel mai vechi impact cunoscut de pe Pământ. Craterul Yarrabubba are o vechime de 2,2 miliarde de ani, plus sau minus 5 milioane de ani, anunță cercetătorii pe 21 ianuarie în Comunicarea naturii.

Plăcile tectonice în mișcare împreună cu eroziunea au șters multe dintre dovezile pentru multe cratere mai vechi de 2 miliarde de ani, lăsând un gol în înțelegerea noastră despre modul în care impacturile meteoriților de mult timp în urmă ar fi putut afecta viața și atmosfera planetei (SN: 18/12/18). Oamenii de știință au descoperit material de impact vechi mai vechi de 2,4 miliarde de ani din alte locuri din Australia de Vest și Africa de Sud, dar nu există cratere corespunzătoare.

Yarrabubba, situată pe una dintre cele mai vechi pete de crustă de pe Pământ numită cratonul Yilgarn, adaugă peste 200 de milioane de ani recordului de impact. Deținătorul recordului anterior a fost craterul Vredefort din Africa de Sud.

Oamenii de știință au estimat că Yarrabubba are între 2,6 miliarde și 1,2 miliarde de ani, pe baza cercetărilor anterioare care datează roci din jurul locului de impact. În noul studiu, cercetătorii au identificat vârsta craterului prin datarea microstructurilor din roca cristalizată care s-au format atunci când a avut loc impactul.

Datarea celui mai vechi crater de pe Pământ nu a fost singura descoperire interesantă, spune coautorul studiului, Timmons Erickson, geolog la Divizia de cercetare și știință de explorare a astromaterialelor a NASA din Houston. Vârsta craterului pune impactul la sfârșitul unei perioade glaciare antice. O simulare pe computer sugerează că un impact de mărimea lui Yarrabubba ar fi eliberat până la 200 de trilioane de kilograme de vapori de apă în atmosferă, despre care cercetătorii spun că ar fi putut încălzi planeta și ar fi topit calotele de gheață.