Un craniu grecesc poate aparține celui mai vechi om găsit în afara Africii

Un craniu găsit într-o peșteră de pe coasta de sud a Greciei în 1978 reprezintă cel mai vechi Homo sapiens fosilă în afara Africii, spun oamenii de știință.

Acel craniu, de la o persoană care a trăit cu cel puțin 210.000 de ani în urmă, a fost învelit într-o piatră pe care se afla și un craniu de Neandertal care datează de cel puțin 170.000 de ani în urmă, susține o echipă condusă de paleoantropologul Katerina Harvati de la Universitatea din Tübingen din Germania.

Dacă aceste constatări, raportate online pe 10 iulie în Naturăstai sus, greaca veche H. sapiens craniul este cu peste 160.000 de ani mai vechi decât următorul cel mai vechi european H. sapiens fosile (SN Online: 11/2/11). De asemenea, este mai veche decât o propunere H. sapiens maxilarul găsit la Peștera Misliya din Israel, care datează cu aproximativ 177.000 și 194.000 de ani în urmă (SN: 17.02.18, str. 6).

„Multiplu Homo sapiens populațiile s-au dispersat din Africa începând cu mult mai devreme și ajungând mult mai departe în Europa, decât se credea anterior”, a declarat Harvati la o conferință de presă din 8 iulie. african H. sapiens a apărut acum aproximativ 300.000 de ani (SN: 7/8/17, str. 6).

Este posibil ca un mic grup de oameni să fi ajuns în ceea ce este acum Grecia în urmă cu peste 200.000 de ani, a sugerat ea. Neandertalienii care s-au stabilit în sud-estul Europei nu mult după aceea i-au înlocuit pe primii H. sapiens. Apoi, oamenii care au sosit în Europa mediteraneană zeci de mii de ani mai târziu ar fi înlocuit în cele din urmă locuitorii de Neandertal, care au murit în urmă cu aproximativ 40.000 de ani (SN Online: 26.06.19).

Dar grupul lui Harvati nu poate exclude posibilitatea ca H. sapiens iar neandertalienii au locuit simultan în sud-estul Europei în urmă cu peste 200.000 de ani și uneori s-au încrucișat. O analiză din 2017 a ADN-ului antic și modern a concluzionat că oamenii probabil s-au împerecheat cu neandertalienii europeni la acel moment.

Cele două cranii au fost ținute într-o mică secțiune de zid care s-a spălat în Peștera Apidima din Grecia din sedimentele stâncii mai înalte și apoi s-au solidificat cu aproximativ 150.000 de ani în urmă. Deoarece un craniu este mai vechi decât celălalt, fiecare trebuie să fi fost inițial depus în diferite straturi de sedimente înainte de a ajunge la aproximativ 30 de centimetri unul de celălalt pe peretele peșterii, spun cercetătorii.

Studiile anterioare au indicat că un craniu Apidima, care păstrează fața și o mare parte din carcasa creierului, a fost un Neandertal care a trăit cu cel puțin 160.000 de ani în urmă. Dar fosilizarea și presiunile sedimentelor au distorsionat forma craniului. Pe baza a patru reconstrucții digitale 3-D ale specimenului, echipa lui Harvati a concluzionat că crestele sale grele ale sprâncenelor, fața înclinată și alte trăsături semănau cu craniile de Neandertal mai mult decât cu craniile umane antice și moderne. O analiză a ratei de descompunere a formelor radioactive de uraniu din fragmentele osoase ale craniului a produs o vârstă estimată la cel puțin 170.000 de ani.

O a doua fosilă de Apidima, datată și cu ajutorul analizelor de uraniu, constă dintr-o carcasă cerebrală ușor distorsionată. Caracterizează forma sa rotunjită într-o reconstrucție digitală H. sapiens, nu neandertalieni, spun cercetatorii. O umflătură asemănătoare unui coc iese adesea din spatele craniilor neandertalienilor.

Dar fără nicio rămășiță facială care să confirme identitatea speciei a carcasei parțiale a creierului, „este încă posibil ca ambele cranii Apidima să fie neandertalieni”, spune paleoantropologul Israel Hershkovitz de la Universitatea din Tel Aviv. Hershkovitz a condus echipa care a descoperit falca Misliya și ia atribuit-o H. sapiens.

Harvati și colegii ei vor încerca să extragă ADN și proteine ​​care disting speciile (SN: 6/8/19, str. 6) din craniile grecești pentru a determina identitățile lor evolutive și pentru a căuta semne de încrucișare între oameni și neandertalieni.

Descoperirea nu face nimic pentru a rezolva explicațiile concurente despre modul în care oamenii antici și-au făcut drumul din Africa. Sugestia lui Harvati că oamenii au călătorit din Africa în Eurasia de mai multe ori, începând cu mai bine de 200.000 de ani în urmă, este plauzibilă, spune paleoantropologul Eric Delson de la Colegiul Lehman de la City University of New York într-un comentariu însoțitor. Și ideea că unii H. sapiens noii veniți au făcut loc neandertalienilor, probabil, aplicați și oamenilor care au ajuns în Peștera Misliya și siturile din Orientul Mijlociu din apropiere cu aproximativ 90.000 de ani în urmă, înainte ca neandertalienii să ocupe zona cu 60.000 de ani în urmă, spune Delson.

Hershkovitz nu este de acord. Oamenii antici și neandertalienii au trăit unul lângă altul în Orientul Mijlociu timp de 100.000 de ani sau mai mult și uneori s-au încrucișat, susține el. Uneltele din piatră care poartă sedimente din Peștera Misliya datează de acum 274.000 de ani, spune Hershkovitz. Din moment ce numai H. sapiens rămășițele au fost găsite în peștera israeliană, oamenii antici au făcut probabil acele artefacte de piatră și ar fi putut fi precursori ai grecilor. H. sapiens.