Un craniu de 3,8 milioane de ani dezvăluie chipul posibililor strămoși ai lui Lucy

Într-un succes remarcabil al evoluției, vânătorii de fosile au descoperit jumătăți potrivite ale unui craniu de hominid aproape complet, vechi de 3,8 milioane de ani. Acest exemplar neașteptat pune în lumină membrii timpurii prost înțeleși ai familiei evolutive umane.

Craniul din Africa de Est, care a apărut pe situl Woranso-Mille din Etiopia, a fost clasificat ca Australopithecus anamensis. Este cea mai veche specie cunoscută dintr-un gen de hominide care include Australopithecus afarensiscunoscut cel mai bine pentru scheletul parțial al lui Lucy, vechi de 3,2 milioane de ani (SN: 28/10/14).

Echipa de cercetare, condusă de paleoantropologul Yohannes Haile-Selassie de la Muzeul de Istorie Naturală din Cleveland, descrie analiza sa asupra craniului în două lucrări publicate online pe 28 august în Natură.

„Acest specimen oferă prima privire a feței lui Australopithecus anamensis”, a spus Haile-Selassie în timpul unei conferințe de presă din 27 august. Craniul, care este puțin mai mare decât pumnul unui om adult modern, include și primul exemplu bun de A. anamensis carcasa creierului.

Pentru investigatorii primilor hominizi, „acesta este specimenul pe care l-am așteptat”, spune paleoantropologul Carol Ward de la Universitatea Missouri din Columbia. Ward nu făcea parte din echipa Woranso-Mille.

Până acum, A. anamensis fosilele constau doar din maxilar parțial și inferior, dinți izolați, un fragment de carcasă cerebrală și câteva oase ale corpului inferior (SN: 2/18/15). Aceste exemplare, dezgropate anterior în Kenya și Etiopia, datează cu între 4,2 și 3,9 milioane de ani în urmă.

Apoi, pe 10 februarie 2016, un membru al echipei Woranso-Mille a observat partea inferioară a unui craniu de hominid ieșind din sedimentul erodat. Mai târziu în acea zi, Haile-Selassie a găsit carcasa creierului întinsă pe pământ la aproximativ trei metri de descoperirea inițială. Cernerea solului a produs fragmente suplimentare de craniu.

Yohannes Haile-Selassie ținând un craniu
Paleoantropologul Yohannes Haile-Selassie deține un studiu aproape complet Australopithecus anamensis craniu la scurt timp după descoperirea sa într-un sit etiopian.Muzeul de Istorie Naturală din Cleveland

Geoscientist Beverly Saylor de la Case Western Reserve University din Cleveland a condus un efort de a data fosila prin estimarea vârstelor straturilor de roci vulcanice din apropiere. Inversările cunoscute ale câmpului magnetic al Pământului în sedimentul Woranso-Mille au ajutat, de asemenea, datarea.

Dovezile geologice au indicat că fosila A. anamensis individul fusese acoperit de depozite nisipoase unde un râu pătrundea într-un lac. Regiunea înconjurătoare era în mare parte uscată, dar includea unele zone împădurite. Erupțiile vulcanice au acoperit ocazional lacul și împrejurimile sale.

O reconstrucție digitală a craniului Woranso-Mille a ajutat la stabilirea speciei sale. Carcasa creierului prezintă trăsături, cum ar fi o formă lungă și îngustă și un creier aproximativ de dimensiunea unui cimpanzeu, similare cu cele ale unor hominide propuse chiar și mai vechi, cum ar fi Sahelanthropus tchadensis și Ardipithecus ramidus (SN: 2/16/11). În schimb, oasele pomeților care se proiectează înainte amintesc de cele ale hominicilor de mai târziu, cum ar fi cei de 2,5 milioane de ani. Paranthropus aethiopicus. Această specie aparținea unei linii africane de creaturi cu falci mari și creier mic, care a dispărut cu aproximativ 1 milion de ani în urmă. Este greu de știut dacă aceste trăsături comune au evoluat independent sau dacă trăsăturile semnalează o relație evolutivă.

Alte comparații au conectat craniul Woranso-Mille de mai devreme A. anamensis găsește. Multe dintre trăsăturile craniului diferă de cele ale lui Lucy, spune Haile-Selassie. De exemplu, A. anamensis poseda o față înclinată, spre deosebire de fețele plate ale A. afarensis.

În mod esențial, craniul Woranso-Mille diferă suficient de un os al frunții de aproximativ 3,9 milioane de ani, descoperit în Africa de Est în 1981, pentru a atribui acelei descoperiri mai vechi, cunoscută sub numele de frontalul Belohdelie. A. afarensis, susține Haile-Selassie. Daca da, A. anamensis — acum situată între 4,2 milioane și 3,8 ani în urmă — iar genul lui Lucy — datând cu între 3,9 și 3 milioane de ani în urmă — s-a suprapus timp de cel puțin 100.000 de ani. Acest scenariu contrazice o ipoteză anterioară conform căreia A. anamensis a evoluat direct în genul lui Lucy, specia anterioară dispărând pe măsură ce s-a transformat în specia descendentă (SN: 4/12/06).

O descoperire într-un sit din deșert etiopian a unui copil aproape complet, în vârstă de 3,8 milioane de ani Australopithecus anamensis craniul le lasă cercetătorilor să reconstituie cum arăta individul antic și relația acestuia cu specia lui Lucy.

O mare A. anamensis grupul ar fi putut fi izolat de speciile sale-partene și apoi a evoluat într-o versiune timpurie a A. afarensis, speculează Haile-Selassie. În acest caz, altele A. anamensis grupurile ar fi coexistat o vreme cu specia lui Lucy.

În timp ce craniul recent descoperit „umple un gol critic Australopithecus evoluție”, statutul evolutiv al frontalului Belohdelie rămâne necunoscut, spune paleoantropologul William Kimbel de la Institutul de Origini Umane al Universității de Stat din Arizona din Tempe. Mai mult A. anamensis craniile sunt necesare pentru a evalua dacă frontalul Belohdelie prezintă trăsături mai tipice acelei specii sau de genul lui Lucy, spune Kimbel.

Paleoantropologul Berhane Asfaw de la Rift Valley Research Service din Addis Abeba, Etiopia, este de acord. Asfaw a descris frontalul Belohdelie într-o lucrare din 1987. Formele oaselor frontale variază considerabil în specia lui Lucy, care include patru cranii parțiale, spune el. „Și nu știm ce fel de față avea frontalul Belohdelie”.

În toată gloria sa în mare parte intactă, craniul Woranso-Mille evidențiază cât de puțin se știe despre relația dintre A. anamensis și Lucy este amabilă, spune Ward.