Un copac din nord-estul arid al Braziliei plouă nectar din florile sale

Este noapte, iar biologul de plante Arthur Domingos de Melo se uită în sus la florile deschise, fildeș, ale unui copac tropical, din lemn de esență tare. Deși este sezonul uscat în regiunea aridă și spinoasă Caatinga din nord-estul Braziliei, începe să cadă o burniță lentă. Dar nu din cer. Domingos de Melo este sub baldachinul copacului, iar „ploaia” este dulce.

Iată Hymenaea cangaceirao specie ale cărei flori fac atât de mult nectar încât se revarsă și cade în averse neobișnuit de copioase și parfumate, deși prețul apei în această parte a lumii este abrupt.

Domingos de Melo și colegii de la Universidade Federal de Pernambuco din Recife, Brazilia, au studiat timp de două decenii polenizarea plantelor locale din regiune, când, în 2015, un tip de copac polenizat de lilieci le-a părut ciudat. Nectarul său, mai degrabă decât petalele de flori, era impregnat cu propriul parfum – un fenomen prost înțeles la plantele polenizate de lilieci – și planta a făcut o mulțime de el.

Din 2015 până în 2018, echipa a studiat o populație de H. cangaceira în Parcul Național Catimbau din Brazilia. În fiecare zi după apusul soarelui în timpul sezonului de reproducere al copacilor, între decembrie și martie, sute de flori înfloresc pe fiecare copac și picură cu nectar înainte de a se ofili odată cu zorii.

O floare individuală a produs până la 1,5 mililitri de nectar pe noapte, a descoperit echipa. Asta însemna că un copac de mărime normală care face aproximativ 624.000 de flori într-un sezon ar putea produce aproximativ 920 de litri de nectar în acea perioadă – mai mult decât suficient pentru a umple 15 butoaie de bere – estimează echipa într-un studiu publicat online pe 15 octombrie în Ecologie.

Singura altă plantă despre care se știe că face o „ploaie dulce” similară este imensul copac capoc, care crește la înălțimi de aproximativ 70 de metri în pădurea tropicală amazoniană bogată în resurse. Dar în Caatinga uscată, prăfuită, unde H. cangaceira poate crește până la aproximativ 10 metri înălțime, producând litri de nectar lipicios și înțepător, probabil că necesită multă apă și energie unui copac.

„S-ar putea să mă așteptam la acel ordin de mărime al investiției în nectar de la un copac mai mare, cum ar fi un capoc sau o balsa”, spune Robert Raguso, un biolog la Universitatea Cornell care nu este implicat în acest studiu. „Acești copaci investesc foarte mult în recompensele lor florale.”

Astfel de „recompense” dulci sunt de obicei pentru polenizatori: o ademenire pentru a-i apropia suficient pentru a colecta un praf de polen (SN: 5/9/06). Dar producerea atât de mult nectar bogat în energie sugerează că este deosebit de important pentru copac.

Cercetătorii speculează că copacii ar fi dezvoltat capacitatea de a produce atât de mult nectar dulce sub presiunea evoluției pentru a atrage polenizatorii de lilieci (SN: 16/10/15). În timp ce cercetătorii au văzut alte animale vizitând florile copacilor, liliecii au fost singurii care s-au apropiat suficient pentru a culege polen. Aproximativ una din opt plante din Caatinga este polenizată de lilieci și există cel puțin 96 de specii de lilieci în regiune.

Raguso observă, totuși, că nectarul poate fi benefic pentru copac în alte moduri, de exemplu, prin înmuierea în sol de sub baldachin și furnizarea de nutrienți care îmbunătățesc relațiile rădăcină-microb.

Analiza chimică a nectarului a relevat 38 de compuși aromatici diferiți, dominați de trans-cinamaldehidă și gamma-decalactonă – mirosurile de scorțișoară și, respectiv, de fructe în fermentație. Împreună, acești doi compuși au alcătuit aproape 68 la sută din amestecul de mirosuri. Această identificare chimică a compușilor de miros de nectar este printre primele realizate pentru o plantă polenizată de lilieci. Cercetătorii observă că liliecii în general sunt ademeniți de mirosul de fructe putrezite sau în fermentație, dar Domingos de Melo dorește în continuare să investigheze dacă compușii parfumați ai nectarului atrag cu adevărat liliecii.

În timp ce studiul detaliază H. cangaceiraSchema de polenizare „sălbatic de rece” a lui, ecologistul evoluționist Amy Parachnowitsch de la Universitatea New Brunswick din Fredericton, Canada, sugerează că izolarea de către echipă a compușilor individuali, potențial care atrage liliecii din nectar este vârful aisbergului.

„Există atât de puține studii care au testat mirosul nectarului, încât, odată ce începem să căutăm, probabil că vor fi multe alte exemple”, spune Parachnowitsch. „Mirosurile din nectar sunt probabil comune, dar suntem foarte departe de a înțelege rolurile lor funcționale și dacă există diferențe cu diverși polenizatori.”