Un burghiu construit pentru Marte este folosit pentru a perfora roca de bază a Antarcticii

Odată destinat pentru Marte, un prototip de foraj are o nouă misiune: să foreze în roci îngropate adânc sub gheața din Antarctica.

La începutul lunii ianuarie, cercetătorii de la Universitatea din Glasgow din Scoția au dus o versiune modificată a forajului lor marțian în Antarctica. Ei sunt gata să-l trimită în fundul unui foraj de gheață adânc de 651 de metri, finalizat pe 10 ianuarie de cercetătorii de la British Antarctic Survey, sau BAS. Scopul este de a aduce înapoi bucăți de rocă de bază a Antarcticii care ar putea ajuta la determinarea de cât timp a acoperit gheața Skytrain Ice Rise, un sit din apropierea Peninsulei Antarctice, și să ofere indicii despre clima din trecut.

Burghiul marțian original, un design cu percuție cu ultrasunete, a fost testat în 2016 în Antarctica, care este adesea folosit ca proxy pentru cercetarea unor locuri mai îndepărtate de pe planetă. Acea mașină a fost proiectată să funcționeze în gravitatea scăzută a lui Marte, ceea ce face dificilă aplicarea unei forțe suficiente pentru a perfora roca tare. Vibrațiile ultrasunete pun burghiul în mișcare, creând o mișcare oscilativă înainte și înapoi, care lovește burghiul în pământ. Întrucât era de așteptat ca forajul să fie efectuat pe un rover Marte fără pilot, acesta a fost, de asemenea, proiectat să funcționeze aproape autonom.

Dimensiunea redusă a mașinii și capacitatea de a lucra în mod autonom i-au intrigat pe oamenii de știință cu BAS, care căutau modalități de a foraj în roca de bază așezată la fundul unei foraje de gheață adâncă. Oamenii de știință din Antarctica au sisteme portabile de foraj pentru gheața relativ moale, dar forarea în roca tare de dedesubt reprezintă o provocare logistică pentru oamenii de știință care lucrează pe continentul îndepărtat, inclusiv transportul într-o platformă de foraj mare.

Micul foraj marțian, totuși, ar putea fi trimis într-o gaură de foraj de gheață pentru a fora singur pentru mostre de rocă de bază. Pentru a reutiliza forajul pentru amplasamentul legat de pământ, inginerul din Glasgow Patrick Harkness și colegii săi au trebuit să elimine componenta cu ultrasunete. Deoarece gravitația Pământului este mai puternică decât cea a lui Marte, creșterea potențială a forțelor ciocanului ar putea opri acțiunea ultrasunetelor. În schimb, echipa a creat un mic design „percutiv rotativ”: ciocanul de foraj se deplasează în jurul unui plan circular înclinat, lansând loviturile la fiecare rotație.

Noul design este pe cale să fie pus la încercare. Echipa BAS și-a finalizat extragerea gheții pe 10 ianuarie și va examina în continuare compoziția chimică a gheții, inclusiv gazele prinse în gheață, pentru a afla mai multe despre istoria climatică a regiunii. Între timp, echipa din Glasgow se pregătește să-și trimită forajul într-una dintre forajele de gheață.

Echipa speră să colecteze roca de bază a Antarcticii și să măsoare izotopi radioactivi, cum ar fi beriliul-10. Această formă a elementului, formată prin reacția razelor cosmice cu atomii de azot și oxigen, se descompune într-un ritm constant. Deci, măsurarea cât de mult din izotop este acum în rocă poate dezvălui când rocile au fost descoperite ultima dată de gheață și expuse atmosferei, oferind o altă fereastră către trecutul climatic al celui mai sudic continent.

Într-o zi, forajul marțian original poate fi trimis pe Planeta Roșie. Harkness spune că echipa sa „vorbește în mod regulat cu Agenția Spațială Europeană”. Deocamdată, însă, exercițiul își va finaliza prima misiune mai aproape de casă.