Umerii lui Little Foot indică modul în care un strămoș comun om-cimpanzeu s-a cățărat

Little Foot, un schelet aproape complet de hominid, excavat cu minuțiozitate din roca din interiorul unei peșteri din Africa de Sud, a suportat o puternică sarcină evolutivă.

Această femeie adultă în vârstă de 3,67 de milioane de ani are cel mai vechi și cel mai complet set de omoplați și clavicule ale oricărui hominid antic. Aceste fosile oferă, de asemenea, cel mai bun model disponibil pentru cum arătau umerii ultimului strămoș comun al oamenilor și al cimpanzeilor, spun Kristian Carlson, paleoantropolog la Universitatea din California de Sud din Los Angeles, și colegii săi. Rezultatele lor oferă noi perspective asupra modului în care atât Little Foot, cât și ultimul strămoș comun al unui cimpanzeu uman s-au cățărat în copaci.

Little Foot a aparținut Australopithecus gen, dar identitatea ei de specie este în discuție (SN: 12/12/18). Forma și orientarea oaselor umerilor ei se încadrează între măsurile corespunzătoare pentru oameni și maimuțele africane de astăzi, dar cel mai strâns se aliniază cu gorilele, a raportat Carlson pe 27 aprilie la reuniunea anuală virtuală a Asociației Americane a Antropologilor Fizici. Discursul lui s-a bazat pe o lucrare publicată online pe 20 aprilie în The Journal of Human Evolution.

Little Foot a trăit aproximativ la jumătatea drumului dintre vremurile moderne și vârsta estimată a unui strămoș comun om-cimpanzeu, spune paleobiologul David Green de la Universitatea Campbell din Buies Creek, NC, membru al echipei Carlson. Dacă acea creatură străveche ancestrală ar fi fost de dimensiunea unui cimpanzeu, după cum bănuiesc mulți cercetători, umerii asemănători cu cei ai gorilelor ar fi susținut cățărarea lentă, dar competentă, spune Green. Gorilele petrec cea mai mare parte a timpului mergând cu degetele pe pământ. Aceste maimuțe se cațără în copaci cu toate cele patru membre, întinzându-se cu umerii și brațele puternice pentru a se trage.

„Menținerea unui umăr asemănător gorilei în Little Foot oferă indicii că alpinismul a rămas vital pentru începutul [hominids]”, spune Green. Este posibil, a adăugat el, ca designul umărului lui Little Foot să reprezinte „bagaj evolutiv” în rândul hominidelor, corpuri în evoluție mai potrivite pentru mersul vertical.

reconstrucția digitală a oaselor umărului lui Little Foot
Cercetătorii au folosit o reconstrucție digitală a omoplatului drept aproape complet al lui Little Foot, prezentată aici, pentru a determina că acest homminid antic s-a cățărat mai mult ca gorilele decât ca cimpanzeii, urangutanii sau oamenii.K. Carlson

Noua analiză face din umerii lui Little Foot „cel mai bun candidat pentru a formula ipoteza aspectului ultimului strămoș comun al cimpanzeului uman”, spune anatomista Susan Larson de la Stony Brook University School of Medicine din New York, care nu a fost implicată în cercetare. Umerii ancestrali care susțin cățăratul în copaci capabili ar fi oferit o bază pentru evoluția umerilor umani aliniați cu un pas cu două picioare și umerii de cimpanzeu proiectați pentru agățarea și balansarea de ramurile copacilor, a sugerat ea.

În noul studiu, o reconstrucție digitală 3-D a omoplatului drept mai complet al lui Little Foot a fost comparată cu omoplatul drept al cimpanzeilor, gorilelor, urangutanilor și oamenilor din zilele noastre. S-au făcut comparații ulterioare cu omoplații parțiali ai 11 hominide antice. Acei hominizi includeau patru sud-africani Australopithecus specimene și descoperiri din Africa de Est de la doi membri ai speciei Lucy, A. afarensiscare datează de aproximativ 3,3 milioane și 3,6 milioane de ani în urmă (SN: 25/10/12). Claviculele lui Little Foot au fost comparate cu cele ale oamenilor, cimpanzeilor, gorilelor, urangutanilor și șapte hominici antici.

Analiza lui Carlson furnizează dovezi preliminare, dar încă incerte, că Little Foot a avut cei mai asemănători umeri de gorilă dintre orice hominid antic, spune paleoantropologul Stephanie Melillo de la Institutul Max Planck pentru Antropologie Evolutivă din Leipzig, Germania. Melillo, care nu a participat la noul studiu, consideră că este cel mai izbitor faptul că Little Foot are multe asemănări de umăr cu celălalt. Australopithecus fosile studiate de echipa lui Carlson.

Unii cercetători consideră un copil de 4,4 milioane de ani Ardipithecus ramidus schelet, numit Ardi, cel mai bun model de hominid pentru ultimul strămoș comun al unui cimpanzeu uman (SN: 31/12/09). Ardi s-ar fi putut mișca încet în copaci în timp ce se ținea de ramuri deasupra capului ei, într-un mod diferit de orice maimuță modernă, susțin ei. Dar rămășițele lui Ardi nu au omoplați și clavicule.