Ultima cerere a mamuților lânoși: Ai apă?

Setea a dus la dispariție una dintre ultimele populații de mamuți lânoși.

Un grup mic de oameni de pe o insulă izolată din Alaska a reușit să reziste cu aproximativ 8.000 de ani mai mult decât majoritatea fraților lor de pe continent. Dar cu aproximativ 5.600 de ani în urmă, lacurile insulei – singura sursă de apă dulce – au devenit prea mici pentru a susține mamuții (Mammuthus primigenius), oamenii de știință raportează online săptămâna 1 august în Proceedings of the National Academy of Sciences.

„Nu cred că am mai văzut vreodată ceva atât de concludent despre o extincție”, spune Love Dalén, un genetician evoluționist la Muzeul Suedez de Istorie Naturală din Stockholm, care nu a fost implicat în cercetare. Studiul evidențiază „cât de sensibile sunt populațiile mici și cât de ușor pot dispărea”.

În mod surprinzător de recente, oase de mamut lânos au fost descoperite anterior într-o peșteră de pe insula St. Paul, care a fost izolată de continent cu aproximativ 14.000 de ani în urmă. Deoarece nu există dovezi că oamenii preistorici au trăit pe St. Paul, descoperirea a oferit o șansă de a studia dispariția în absența influenței umane, spune Russell Graham, un paleontolog la Penn State care a condus studiul.

Oamenii de știință au extras un miez de sediment dintr-un albia unui lac din apropierea peșterii pentru a vedea cum s-au schimbat condițiile de mediu în ultimii 11.000 de ani. Echipa a găsit rămășițe de plante antice, animale și ciuperci în sediment – inclusiv urme de ADN de mamut în unele straturi. Analizând și datând diferitele straturi de sedimente, echipa a putut deduce când și cum au dispărut mamuții.

„Inițial, ne-am gândit că schimbarea vegetației și habitatul ar fi factorul principal”, spune Graham. În schimb, echipa sa a găsit o mulțime de dovezi – inclusiv o creștere a algelor tolerante la sare și a crustaceelor ​​în urmă cu 6.000 de ani – care sugerează că lipsa de apă dulce este vinovată.

Povestea continuă după grafică

O climă mai caldă după încheierea ultimei epoci glaciare a contribuit la căderea mamuților St. Paul. Creșterea nivelului mării a micșorat habitatul insular al mamuților și a redus resursele de apă dulce prin ridicarea apei freatice și făcând lacul mai sărat în timp, a concluzionat echipa. Condițiile mai calde și mai uscate au făcut ca apa să se evapore mai rapid de pe suprafața lacului.

Studiul evidențiază o vulnerabilitate adesea trecută cu vederea a comunităților insulare și de coastă. Unele insule din Pacificul de Sud se confruntă în prezent cu lipsuri similare de apă dulce, datorită creșterii mărilor, spune Graham, iar Florida ar putea fi următoarea în linie. Aceasta este o veste deosebit de proastă pentru mamiferele mari de pe insulă și de coastă, care tind să aibă nevoie de mai multă apă pentru a supraviețui decât speciile mai mici.