Trei lucruri de știut despre inundația dezastruoasă din India

O viitură fulgerătoare a atins un râu în statul indian Uttarakhand din Himalaya pe 7 februarie, ucigând cel puțin 30 de persoane și spălând două hidrocentrale.

În timp ce salvatorii caută peste 100 de persoane care sunt încă dispărute, oficialii și oamenii de știință încearcă să dezlege cauzele inundației bruște. S-a prăbușit un ghețar sus, în munți, eliberând un dop uriaș de apă rece de topire care s-a vărsat în râu? Sau a fost vinovatul o alunecare de teren care a declanșat apoi o avalanșă? Și ce legătură, dacă există, ar putea avea aceste evenimente cu un climat în schimbare?

Iată trei lucruri de știut despre ce ar fi putut cauza dezastrul din Uttarakhand.

1. Un posibil vinovat a fost spargerea bruscă a unui ghețar înalt în munți.

Rapoartele de știri imediat după dezastru au sugerat că inundațiile au fost cauzate de revărsarea bruscă a unui lac glaciar sus în munte, un eveniment numit inundație de izbucnire a lacului glaciar.

„Este probabil prea devreme pentru a ști ce s-a întâmplat exact”, spune Anjal Prakash, directorul de cercetare al Institutului de Politici Publice Bharti de la Școala Indiană de Afaceri din Hyderabad. Imaginile din satelit arată că o secțiune a unui ghețar s-a desprins, dar încă nu se știe cum se leagă acea spargere cu inundațiile ulterioare. O posibilitate este ca ghețarul să rețină un lac cu apă de topire și că ninsoarea abundentă din regiune cu două zile mai devreme a adăugat un volum suficient lacului încât apa și-a forțat ieșirea, spargând ghețarul și urcând în râurile din apropiere.

Acest scenariu este cu siguranță în conformitate cu pericolele cunoscute pentru regiune. „Acești munți sunt foarte fragili”, spune Prakash, care a fost și autorul principal al raportului special din 2019 al Grupului Interguvernamental pentru Schimbări Climatice despre oceane și criosferă, locurile înghețate ale Pământului. Dar, remarcă el, nu există încă multe date pe teren care să ajute la clarificarea evenimentelor. „Eforturile sunt încă concentrate pe ajutor în acest moment.”

2. O alunecare de teren poate fi de vină.

Alți cercetători susțin că dezastrul nu a fost cauzat deloc de o inundație a lacului glaciar. În schimb, spune Daniel Shugar, geomorfolog la Universitatea din Calgary din Canada, imaginile prin satelit surprinse în timpul dezastrului arată semnele revelatoare ale unei alunecări de teren: o cicatrice întunecată șerpuind prin zăpada albă și nori de praf care înfundă aerul de deasupra. „Puteai vedea acest tren de praf în vale și asta este obișnuit pentru o alunecare de teren foarte mare”, spune Shugar.

„WOW,” a scris el pe Twitter în dimineața zilei de 7 februarie, postând capturi din satelit una lângă alta ale unei zone întunecate de posibilă „depunere masivă de praf”, contrastează cu aceeași regiune înzăpezită și curată chiar cu o zi înainte.

Alunecările de teren – eșecul brusc al unei pante, trimițând o val de roci și sedimente în jos – pot fi declanșate de orice, de la un cutremur până la un potop intens de ploaie. În munții înalți, înzăpeziți, ciclurile de îngheț și dezgheț și din nou îngheț pot începe, de asemenea, să spargă pământul; fisurile umplute cu gheață se pot lărgi încet în timp, pregătind scena pentru eșec brusc și apoi, dezastru.

Imaginile din satelit par să indice clar o astfel de alunecare de teren, mai degrabă decât o revărsare tipică a lacului glaciar, spune Shugar. E posibil ca forța alunecării de teren să fi rupt de fapt acea bucată de ghețar suspendat, spune el. O altă dovadă împotriva unei izbucniri bruște a unui lac este că „nu erau lacuri de orice dimensiune vizibile” în imaginile prin satelit preluate în regiune.

Cu toate acestea, o întrebare periferică pentru această ipoteză este de unde provin apele inundațiilor. S-ar putea ca unul dintre râurile care se scurgeau în josul muntelui să fi fost blocat pentru scurt timp de căderea stâncilor; o eliberare bruscă a acelui baraj ar putea trimite un dop mare de apă din râu rapid și dezastruos în jos. „Dar aceasta este o presupunere pură în acest moment”, spune Shugar.

3. Nu este încă clar dacă schimbările climatice au jucat un rol în dezastru.

Riscul atât al inundațiilor lacurilor glaciare, cât și al alunecărilor de teren legate de îngheț-dezgheț în munții înalți din Asia a crescut din cauza schimbărilor climatice. La prima vedere, „a fost un eveniment climatic”, spune Prakash. „Dar datele încă vin.”

Regiunea, care include munții Himalaya Hindu Kush și Podișul Tibetan, „a fost un punct fierbinte pentru schimbările climatice pentru o perioadă destul de lungă”, spune Prakash. Regiunea este adesea numită cel de-al treilea pol al Pământului, deoarece depozitele de gheață și zăpadă din bazinul hidrografic Himalaya reprezintă cele mai mari rezerve de apă dulce din afara regiunilor polare. Regiunea este sursa a 10 sisteme fluviale majore care furnizează apă pentru aproape 2 miliarde de oameni.

Rapoartele privind schimbările climatice au avertizat că încălzirea nu numai că amenință această aprovizionare cu apă, ci și crește probabilitatea unor pericole naturale (SN: 29.5.19). În raportul special din 2019 al Grupului Interguvernamental privind Schimbările Climatice privind oceanele și criosfera, oamenii de știință au remarcat că retragerea ghețarilor, topirea zăpezii și dezghețarea permafrostului fac versanții muntilor mai instabili și, de asemenea, cresc numărul de lacuri glaciare, crescând probabilitatea unei catastrofale bruște. eșec (SN: 9/25/19).

O evaluare cuprinzătoare din 2019, care se concentrează pe impactul schimbărilor climatice în munții înalți din Asia, a constatat că ghețarii din regiune s-au retras mult mai repede în ultimul deceniu decât se anticipa, spune Prakash, „și acest lucru este alarmant pentru noi”. Iată un alt mod de a privi: ghețarii se retrag de două ori mai repede decât erau la sfârșitul secolului al XX-lea (SN: 19.06.19).

Alunecările de teren legate de ghețar din regiune au devenit, de asemenea, din ce în ce mai frecvente în ultimul deceniu, pe măsură ce regiunea se încălzește și ciclurile destabilizatoare de îngheț-dezgheț din sol apar din ce în ce mai sus, pe versanți.

Dar, în cazul acestui dezastru special, spune Shugar, este doar greu de spus în mod concludent în acest moment ce rol ar fi putut juca schimbările climatice sau chiar ce eveniment specific ar fi declanșat o alunecare de teren. „Uneori nu există niciun declanșator; uneori este doar timpul”, spune el. „Sau este că pur și simplu nu înțelegem declanșatorul.”