Tina Lasisi vrea să descâlcească evoluția părului uman

Pictograma care citește "The SN 10 Scientists to Watch" și "Vezi lista completă a oamenilor de știință"

Deși corpul aproape glabru al oamenilor iese în evidență ca un cowlick printre alte primate, goliciunea noastră nu este unică în lumea mamiferelor. Delfinii și balenele sunt goale, spune antropologul biologic Tina Lasisi de la Universitatea din California de Sud din Los Angeles. Există șobolani cârtiță goi. „Elefanții, în funcție de cum îi privești, sunt cam goi”, spune ea. „Dar noi suntem singurii ciudați care suntem goi cu excepția capului”.

Specia noastră a renunțat la o mare parte din părul de pe corp pentru mai multe glande sudoripare, o adaptare evolutivă care ne ajută să reglăm căldura corporală mai eficient. Dar cum rămâne cu o altă trăsătură exclusiv umană? Suntem singurele animale cunoscute pentru a exprima părul strâns ondulat, cum este cel observat la mulți oameni de origine africană. Lasisi vrea să afle de ce și cum a apărut acest lucru.

Istoria din spate

Timp de zeci de ani, trăsăturile care au fost asociate cu categoriile rasiale, cum ar fi pigmentarea pielii și textura părului, au fost puțin studiate sau ignorate printre antropologi, spune Lasisi. O mare parte din studiul variației biologice umane a fost abandonată după reacția de după cel de-al doilea război mondial împotriva eugeniei, un domeniu rasist născut din ideea că omenirea ar putea fi îmbunătățită dacă celor considerați a avea trăsături dezirabile li s-ar permite să se reproducă în mod selectiv. De atunci, cercetările privind variația umană s-au concentrat în mare parte pe trăsături care nu sunt în mod evident rasiale, cum ar fi intoleranța la lactoză și adaptările la altitudini mari.

Dar studierea tuturor formelor de variație umană este crucială pentru a înțelege evoluția speciei noastre, spune Lasisi. Studierea variației într-un mod care să normalizeze, mai degrabă decât să atenueze sau să picteze diferențele într-o lumină proastă, este esențială nu numai pentru a îndrepta moștenirea dăunătoare a antropologiei, ci și pentru o știință etică, responsabilă din punct de vedere social și sănătoasă, spune ea.

Lasisi a descoperit antropologia biologică în calitate de student de licență la Universitatea din Cambridge. Ca persoană de culoare care și-a petrecut mulți dintre anii de formare printre albii din Olanda, ea a fost întotdeauna conștientă de culoarea pielii. Își amintește foarte bine că a aflat că pigmentarea pielii umane a evoluat ca o adaptare la radiațiile ultraviolete – cercetare inițiată de antropologul Nina Jablonski de la Penn State, care avea să devină mai târziu principalul consilier al lui Lasisi. „E ca și cum mi s-a aprins un bec în cap”, spune Lasisi, și asta a făcut-o să se întrebe: „Ce altceva mai poate fi explicat prin evoluție?”.

Interesul ei pentru originile părului creț a crescut în parte ca un efort de a-și înțelege propriile șuvițe. „Cercetarea este eu-cercetare”, spune Lasisi. Dar când a început, nu existau prea multe date științifice pe care să le parcurgă, iar metodologiile de măsurare a texturii părului erau fie nesigure, fie ineficiente.

Cercetare remarcabilă

Ca parte a cercetării sale de doctorat, Lasisi a lucrat cu o echipă de antropologi, ingineri termici și fiziologi pentru a studia modul în care părul creț ar fi putut să le ofere strămoșilor noștri bipede un avantaj în savana africană fierbinte și uscată.

Echipa a plasat o varietate de peruci din păr uman pe modele de detectare a căldurii și a măsurat transferul de căldură în diferite medii. În medii uscate, părul creț, în special părul strâns ondulat, a protejat scalpul de radiațiile solare, eliberând în același timp mai multă căldură din cap decât părul drept. Lasisi speculează că volumul mai mare de spațiu de aer din părul creț este cel care face acest lucru.

Pentru a-și susține eforturile și pentru a sprijini viitoarele cercetări în domeniul părului, Lasisi a dezvoltat un mod îmbunătățit și standardizat de măsurare a curburii și a formei secțiunii transversale a părului. Tehnica implică segmentarea, spălarea și fotografierea firelor de păr și apoi rularea imaginilor printr-un program de calculator open-source creat de ea.

Măsurarea acestor caracteristici pe un spectru continuu (la fel cum facem cu înălțimea, de exemplu), susține ea, este o modalitate mai bună de a studia textura părului decât practica de lungă durată de clasificare a părului în categorii discrete, cum ar fi drept, ondulat sau creț. Astfel de categorii discrete nu sunt standardizate între experți și pot deveni subiective, spune ea. De asemenea, ele ascund variația imensă care există, chiar și pe capul unei singure persoane, și în special în cazul părului creț.

Lasisi face o muncă extrem de tehnică care nu a făcut parte din conversație, spune Robin Nelson, un antropolog biologic de la Arizona State University din Tempe. „Înainte de Tina, foarte puțini oameni lucrau la textura părului în același mod”.

Lasisi va aduce această experiență la Universitatea din Michigan din Ann Arbor ca profesor asistent în 2023, unde își va continua studiile despre variația umană.

Atingerea

Lasisi dorește ca toată lumea să fie inclusă în conversațiile despre ceea ce îi face pe oameni umani. Ea a apărut pe podcastul Getting Curious cu Jonathan Van Ness (de Queer Eye faima). De asemenea, este gazda unei emisiuni digitale PBS despre biologia evoluției umane, numită De ce sunt eu așa?pe care a ajutat-o la conceptualizarea și scrierea acestuia.

Mai mult, Lasisi a cultivat o comunitate de curioși în căutarea științei pe Twitter, Instagram și TikTok. Prin videoclipuri de formă scurtă, marcate de spiritul și umorul care o caracterizează, cum ar fi seria „Marșul melaninei” sau „Cele mai mari lovituri ale lui Darwin împotriva supremației albilor”, Lasisi educă mii de urmăritori cu privire la variația umană, la modul de a vorbi despre rasă și etnie dintr-o perspectivă antropologică și multe altele. Ea oferă chiar și sfaturi de carieră pentru viitorii antropologi și imagini din culisele vieții în mediul academic. Discuțiile bidirecționale îi permit să învețe de la publicul ei, pe care ea îl numește „micile ei grupuri de discuții”.

@tinalasisi

#MarșulMelanin a început cu întârziere, dar este aici #LearnOnTiktok

♬ Candy Crush – David Das

Într-o serie de videoclipuri pe TikTok, Tina Lasisi le prezintă telespectatorilor melanina, diferitele sale tipuri și ce legătură are cu cerneala de calmar, ciupercile și pepenii verzi.

Lasisi speră ca cercetările și acțiunile sale de informare să inspire și să ofere un cadru util pentru discuții mai nuanțate despre rasă, etnie, strămoși și diversitate umană – și că vizibilitatea ei ca antropolog de culoare va încuraja alte persoane de culoare să pună întrebări care sunt importante pentru ele. „Vreau să pun în lume suficiente informații și [have] destui oameni în lume care să înțeleagă aceste informații”, spune ea, „astfel încât să putem vedea variația umană ca pe un lucru frumos, magnific și complex care este.”


Doriți să nominalizați pe cineva pentru următoarea listă SN 10? Trimiteți-i numele, afilierea și câteva fraze despre el și munca sa la [email protected]