Texasul are propriile regine furnici rodeo

Alex Wild a descoperit noi furnici rodeo, desigur, în Texas.

Micul roșcat strălucitor Solenopsis furnicile strâng strâns și călăresc pe spatele furnicilor regine mari dintr-o specie diferită. Totuși, nu este doar o distracție la întâmplare.

Micii călăreți se agață cu piese bucale care au dezvoltat o potrivire perfectă în jurul taliei reginei mult mai mari a unei anumite specii, spune Wild, un naturalist care organizează colecțiile de insecte pentru Universitatea Texas din Austin. Agățații mai mici sunt chiar regine, dar în Texas încă nu le-a găsit muncitoarele. Așa că rodeourile regale pe regale ar putea lăsa o regină parazită mai mică să sară peste costurile creării propriului anturaj și să trăiască doar din mâncarea înșelată din colonia marii regine.

Escrocherii reprezintă un risc de bază al vieții sociale și al concentrațiilor sale atrăgătoare de resurse. „Noi, oamenii, construim orașe”, spune Wild. „Tot felul de lucruri vin să stea în jur.” La fel și pentru cuiburile de furnici; călăria reginei deblochează acele bogății pentru scăpatorii din diverse specii.

Asemenea locuințelor umane, anumite cuiburi de furnici își atrag chiar și propriile lor gândaci în miniatură, care fac ca o regină să călărească ei înșiși. Cu trupuri dolofane, fără aripi, Attaphila
fungicola gandacii „arata ca niste mici Pokémon”, spune Wild. Când o tânără regină furnică care crește ciuperci zboară din cuibul mamei ei pentru acel sex aerian o dată în viață, un gândac fără aripi se poate prinde pentru o plimbare și, cu ceva noroc de parazit, poate face autostopul la noi bonanza alimentare.

babuşcă
Cei care au fost numiți cei mai drăguți gândaci din lume (două prezentate) nu au aripi, ci se plimbă cu reginele furnicilor.Alex Wild

Wild a inventat porecla „furnică rodeo”, dar chiar înainte de descoperirea sa, biologii știau despre câteva specii care îmbrățișează spatele reginelor altor specii și probabil furisaseră mâncare. O furnică parazită acum numită Tetramorium inquilinumgăsit pentru prima dată în Alpii elvețieni, îi cresc gheare lungi și o parte inferioară concavă care se potrivește cu ușurință pe spatele curbat al unei regine mari.

Acel încărcător liber agățat nu este un prindetor de talie, dar cercetătorii din Florida au descoperit două tipuri diferite. Specimenele sunt însă rare. O singură regină, mai scurt decât un bob de orez, apărut în 1992, strâns cu gura în jurul taliei slabe a unui fel de furnică cu cap mare care nu are legătură (Pheidole). După 14 ani fără să găsească un alt exemplar, cercetătorii – părând aproape scuze – au dat singurei lor descoperiri un nume de specie (Solenopsis phoretica) și l-au descris cât au putut de bine. Doi ani mai târziu, s-au descurcat puțin mai bine, denumind o a doua specie (S. enigmatica) bazat pe două regine, plus câteva furnici lucrătoare din insula Dominica din Indiile de Vest.

Wild s-a alăturat în mod neașteptat căutării acestor furnici evazive care călăresc regină într-o dimineață de martie a anului 2017. „Nu eram acolo, încercând să descopăr nimic”, spune el. Tocmai își întindea picioarele la Brackenridge Field Laboratory, o stație urbană de teren, accesibilă cu autobuzul orașului Austin. Era aproape necunoscută sălbăticie foșnind de mistere. Entomologii lucraseră peste pământ ani de zile.

Pentru o pauză, „Mă plimb pe trasee și… deoarece sunt biolog de furnici, răstoarnă câteva pietre pentru a vedea ce se cuibărește sub ele”, spune Wild. Sub o piatră încălzită de soare se năpusti o colonie de un fel de furnici cu cap mare. „Am fost cel mai surprins să găsesc ceva pe spatele furnicii reginei”, spune el.

Acel ceva a fost Texas rodeo furnică noua specie nr. 1. Încă trebuie să fie numită oficial, ea este o strânsă de gură.
Solenopsis furnică, a raportat el pe 17 noiembrie în St. Louis la Entomology 2019. Forma capului ei și piesele bucale crestate permit o prindere strânsă în jurul taliei anumitor specii de furnici pe care o călărea. Dar acum Wild era cel cu problema incomodă cu un singur exemplar.

Dornic de mai multe furnici rodeo, Wild i-a îndemnat pe studenți să nu lase piatra Brackenridge neîntoarsă. Jen Schlauch, deosebit de sârguincioasă, a găsit în cele din urmă o altă furnică foarte mică, roșiatică, călare pe o regină mai mare și mai întunecată. Cu toate acestea, acel bronco cu șase picioare călărit nu era același fel de furnică cu cap mare ca cea parazitată de regina lui Wild.

Când Wild l-a pus sub microscop pe călărețul mic, ea arăta și ea diferit de călărețul pe care îl găsise. Diferențele „sunt ca – „Uau!””, spune Wild. Deloc subtil. Singurele două furnici rodeo găsite până acum în aceeași stație de câmp par să fie ele însele specii diferite. Modelul care apare pare să fie că speciile de călăreți de rodeo tind să se potrivească cu monturile lor nefericite prin păr și alte texturi care le-ar putea oferi un avantaj în furtul hranei. Artiști înșelători, într-adevăr.