Testarea COVID-19 la nivel de colegiu poate reduce decesele cauzate de coronavirus în comunitățile locale

Efectuarea unui test COVID-19 a devenit o parte obișnuită a vieții multor studenți. Acest ritual poate proteja nu numai colegii de clasă și profesorii acelor studenți, ci și șoferii lor de autobuz municipal, vecinii și alți membri ai comunității locale, sugerează un nou studiu.

Județele în care colegiile și universitățile au făcut testele COVID-19 au înregistrat mai puține cazuri de COVID-19 și decese decât cele cu școli care nu au făcut niciun test în toamna anului 2020, cercetătorii raportează 23 iunie în PLOS Digital Health. În timp ce analizele anterioare au arătat că județele cu colegii care au adus studenții înapoi în campus au avut mai multe cazuri de COVID-19 decât cele care au continuat instruirea online, aceasta este prima privire asupra impactului testelor din campus asupra acestor comunități la scară națională (SN: 2/23/21).

„Este greu să ne gândim la universități ca la niște silozuri în interiorul orașelor; este mult mai permeabil decât atât”, spune Brennan Klein, cercetător în domeniul rețelelor la Universitatea Northeastern din Boston.

Facultățile care și-au testat studenții nu au văzut, în general, un număr semnificativ mai mic de cazuri decât școlile care nu au făcut teste, au constatat Klein și colegii săi. Dar comunitățile din jurul acestor școli au înregistrat mai puține cazuri și decese. Acest lucru se datorează faptului că orașele cu colegii care efectuează teste regulate au avut o idee mai precisă despre cât de mult COVID-19 circula în comunitățile lor, spune Klein, ceea ce a permis acelor orașe să înțeleagă nivelul de risc și să pună în aplicare politici de mascare și alte strategii de atenuare.

Rezultatele evidențiază rolul crucial pe care testarea poate continua să îl joace pe măsură ce studenții se întorc în campus în această toamnă, spune Sam Scarpino, vicepreședinte al supravegherii agenților patogeni la Institutul de prevenire a pandemiilor al Fundației Rockefeller din Washington, D.C. Testarea „ar putea să nu fie opțională în toamnă dacă vrem să păstrăm colegiile și universitățile deschise în siguranță”, spune el.

Găsirea unei căi de zbor

Pe măsură ce SARS-CoV-2, virusul care provoacă COVID-19, s-a răspândit rapid în întreaga lume în primăvara anului 2020, a avut un impact rapid asupra studenților universitari din SUA. Cei mai mulți au fost trimiși brusc acasă din camerele de cămin, sălile de curs, programele de studiu în străinătate și chiar din excursiile din vacanța de primăvară pentru a petrece ceea ce urma să fie restul semestrului online. Și cum mai erau doar câteva luni până la începerea semestrului de toamnă, școlile „zburau în orb” cu privire la modul în care să îi aducă pe studenți înapoi în campus în siguranță, spune Klein.

În acea toamnă, Klein, Scarpino și colaboratorii lor au început să alcătuiască o potențială cale de zbor pentru școli, colectând date din tablourile de bord COVID-19 create de universități și de comitatele din jurul acestor școli pentru a urmări cazurile. Cercetătorii au clasificat școlile în funcție de faptul dacă au optat pentru învățarea în întregime online sau pentru predarea în persoană. Apoi au împărțit școlile cu învățare în persoană în funcție de faptul dacă au făcut sau nu teste.

Nu este o comparație perfectă, spune Klein, deoarece această metodă grupează școlile care au făcut o rundă de teste cu cele care au făcut teste de supraveghere consistente. Dar analizele echipei arată totuși, în general, modul în care răspunsul colegiilor la pandemie a avut un impact asupra comunităților lor locale.

În general, județele cu colegii au înregistrat mai multe cazuri și decese decât județele fără școli. Cu toate acestea, testarea a ajutat la minimizarea creșterii numărului de cazuri și decese. În timpul semestrului de toamnă, din august până în decembrie, în județele cu colegii care au făcut teste au fost înregistrate în medie cu 14 decese mai puține la 100.000 de persoane decât în județele cu colegii care au adus studenții înapoi fără testare – 56 decese la 100.000 față de aproximativ 70.

Universitatea din Massachusetts Amherst, cu aproape 30.000 de studenți și absolvenți în 2020, este un studiu de caz al valorii testelor, spune Klein. De-a lungul semestrului de toamnă, școala a testat studenții de două ori pe săptămână. Acest lucru a însemnat că în orașul Amherst au avut loc de trei ori mai multe teste decât în orașele învecinate, spune el. În cea mai mare parte a toamnei și iernii, Amherst a avut mai puține cazuri de COVID-19 la 1.000 de locuitori decât în comitatele vecine și decât media la nivel de stat.

Odată ce studenții au plecat în vacanța de iarnă, testele din campus au încetat – astfel încât testele locale generale au scăzut. Atunci când studenții s-au întors pentru semestrul de primăvară în februarie 2021, cazurile din zonă au crescut brusc – posibil din cauza faptului că studenții au adus coronavirusul înapoi din călătoriile lor și au fost expuși la rezidenții locali ale căror cazuri ar fi putut fi ratate din cauza scăderii testelor locale. Studenții s-au întors „într-un oraș care are mai mult COVID decât își dau seama”, spune Klein.

Testele reînnoite din campus nu numai că au detectat vârful, dar au determinat rapid strategii de atenuare. Universitatea a mutat cursurile la Zoom și le-a cerut studenților să rămână în camerele lor, la un moment dat spunându-le chiar că nu ar trebui să facă plimbări în aer liber. Până la jumătatea lunii martie, universitatea a redus răspândirea cazurilor în campus și orașul a avut din nou o rată de cazuri COVID-19 mai mică decât vecinii săi pentru restul semestrului, a constatat echipa.

Valoarea testării

Este util să știm că testarea a ajutat în general la protejarea comunităților locale, spune David Paltiel, cercetător în domeniul sănătății publice la Școala de Sănătate Publică din Yale, care nu a fost implicat în studiu. Paltiel a fost unul dintre primii cercetători care a cerut efectuarea de teste de rutină în campusurile universitare, indiferent dacă studenții au avut sau nu simptome.

„Cred că testarea și mascarea și toate aceste lucruri au fost probabil foarte utile, deoarece în toamna anului 2020 nu aveam încă un vaccin”, spune el. Identificarea rapidă a cazurilor și izolarea rapidă a studenților afectați, adaugă el, a fost esențială la acea vreme.

Dar fiecare școală este unică, spune el, iar beneficiul testării a variat probabil între școli. Iar astăzi, după doi ani și jumătate de pandemie, calculul cost-beneficiu este diferit, acum că vaccinurile sunt disponibile pe scară largă, iar școlile se confruntă cu variante mai noi de SARS-CoV-2. Unele dintre aceste variante se răspândesc atât de repede încât chiar și testarea de două ori pe săptămână ar putea să nu surprindă toate cazurile din campus suficient de repede pentru a le opri răspândirea, spune el.

Pe măsură ce colegiile și universitățile se pregătesc pentru semestrul de toamnă 2022, el ar recomanda școlilor să ia în considerare testarea studenților pe măsură ce se întorc în campus, cu teste de supraveghere de urmărire mai puțin frecvente pentru „a se asigura că lucrurile nu se învârt nebunește de sub control”.

Cu toate acestea, studiul arată că testarea regulată a campusului poate fi benefică pentru întreaga comunitate, spune Scarpino. De fapt, el speră să profite de interesul pentru testarea pentru COVID-19 pentru a lansa teste de sănătate publică mai extinse pentru mai multe virusuri respiratorii, inclusiv gripa, în locuri precum campusurile universitare. În plus față de testele PCR – de tipul celor care implică băgarea unui tampon în nas – astfel de eforturi ar putea, de asemenea, să analizeze apele reziduale și aerul din interiorul clădirilor pentru agenți patogeni (SN: 05/28/20/20).

Transmiterea necontrolată a coronavirusului continuă să perturbe vieți – în Statele Unite și la nivel mondial – și noi variante vor continua să apară, spune el. „Trebuie să fim pregătiți pentru un alt val de SARS-CoV-2 în toamnă, când se redeschid școlile și ne întoarcem în sezonul respirator”.