Telescopul spațial James Webb provoacă artiștii să vadă în infraroșu

Cu un set de instrumente pentru astronom și un ochi de artist, Zoltan Levay a transformat datele brute de la Telescopul Spațial Hubble în priveliști spațiale uimitoare timp de aproape un sfert de secol (SN: 18/04/15, str. 4). Acum se pregătește pentru o nouă provocare: lucrul cu lumină care nu este vizibilă pentru ochii oamenilor.

Următoarea încărcare a lui Levay este telescopul spațial James Webb, care urmează să fie lansat în 2019. Spre deosebire de Hubble, care vede în mare parte universul în lumină vizibilă, Webb va observa în infraroșu, cu lungimi de undă prea mari pentru ca ochii umani să le poată detecta.

„Transpunem această lumină invizibilă în domeniul vizibil, astfel încât să o putem vizualiza”, spune Levay.

Trecerea merită făcută, deoarece telescopul va vedea mai departe în timp decât Hubble – posibil până la primele stele și galaxii ale universului, a căror lumină a fost întinsă de expansiunea cosmică.

Dar face și cea mai frecventă întrebare pe care o primește Levay – „Ce face într-adevăr arată ca?” — mai greu de răspuns.

VĂZIND MAI MULT Telescopul spațial James Webb va folosi vederea în infraroșu pentru a vedea mai adânc în istoria universului decât oricând. Forma segmentată a oglinzii poate lăsa o amprentă subtilă în imagini. NASA

„Cel mai important lucru pentru noi este că nu vrem să inventăm lucrurile”, spune Joseph DePasquale, un vizualizator științific care, în martie 2017, s-a alăturat lui Levay la Institutul de Știință al Telescopului Spațial în Baltimore. Ambii au pregătire academică în astronomie și pregătire informală în artă (Levay în fotografie, DePasquale în pictură).

Principala provocare va fi culoarea, spune DePasquale. Artiștii vor folosi o strategie de „ordonare cromatică” folosită pentru alte observatoare, inclusiv Hubble. Fiecărei lungimi de undă în infraroșu din domeniul captat de telescop i se va atribui o culoare. Cel mai lung va fi roșu, cel mai scurt albastru și restul între ele.

Dar cei doi se tem că imaginile lui Webb ar putea părea prea false. Hubble captează ceva apropiat de culorile reale, dar în imaginile procesate în mod similar de la telescopul spațial Spitzer în infraroșu, toate stelele apar albastre (deoarece stelele emit mai multă lumină la lungimile de undă vizibile și în infraroșu apropiat). Imaginile Spitzer pot fi, de asemenea, dominate de gaz în verdele cu lungimea medie de undă.

„Nu este nimic inerent în neregulă în asta”, spune DePasquale, dar nu este sigur de estetică. Deci, echipa nu a ales încă paleta pentru imaginile lui James Webb.

O altă provocare va fi vizualizarea spectrelor, curcubee de lumină divizată care pot dezvălui compoziția chimică. În comparație cu cele ale lui Hubble, mult mai multe dintre datele lui Webb vor veni sub formă spectrală, spune Levay. Dar spectrele sunt adesea prezentate ca simple benzi de culoare. Cum va aduce echipa spectrelor la viață?

Perechea va decide, de asemenea, dacă să lase efecte secundare vizuale ale modului în care funcționează telescopul. Când camerele lui Hubble creează încrucișări care ies din stele strălucitoare, de exemplu, Levay și DePasquale le-au lăsat să fie. „Este un artefact, dar este plăcut din punct de vedere vizual, așa că rămâne”, spune DePasquale. Modelul de tip fagure al oglinzilor lui Webb s-ar putea imprima, de asemenea, pe stelele din imagini, ca semnătura unui artist.

Este greu de știut dacă imaginile lui Webb vor deveni la fel de iconice precum cele ale lui Hubble – sau mai mult. „Hubble a crescut aproape în același timp cu internetul și, în cele din urmă, a fost unul dintre primele observatoare care sa bucurat de distribuția rezultatelor pe piața de masă”, spune Levay. În schimb, telescopul Webb este deja pe Twitter, și nici măcar nu a fost lansat încă. Are potențialul de a ajunge la un public uriaș încă de la început.

Un lucru este sigur. „Vom vedea niște imagini uimitoare”, spune Levay.