Telescopul Hubble intensifică căutarea penelor apoase ale Europei

OXON HILL, Md. — Astronomii ar putea ști în curând cu siguranță dacă Europa scapă. După ce au găsit semne că luna înghețată a lui Jupiter emite penuri repetate de apă în apropierea polului său sudic, astronomii care folosesc telescopul spațial Hubble speră să detecteze mai multe dovezi ale gheizerelor.

„Semnificația statistică începe să arate destul de bine”, spune astronomul William Sparks de la Institutul de Știință al Telescopului Spațial din Baltimore. El a prezentat rezultatele preliminare privind vânătoarea penelor la o reuniune a Societății Americane de Astronomie din 9 ianuarie.

Echipa lui Sparks a început să observe Europa pe 5 ianuarie, sperând să o prindă trecând prin fața lui Jupiter de 30 de ori înainte de septembrie. Hubble poate detecta penele active care se profilează pe fondul luminii de pe Jupiter. Dacă pluma se repetă cât de des pare, „este în esență o certitudine că o vom vedea din nou dacă este real”, a spus Sparks.

Europa găzduiește probabil un vast ocean de apă sărată îngropat sub o coajă groasă de gheață. În 2012, astronomii care foloseau Hubble au observat concentrații mari de hidrogen și oxigen peste emisfera sudică a Europei – semne că Europa scuipa apă în spațiu (SN: 25.1.14, str. 6). Eforturile ulterioare de a găsi acele semne folosind aceeași tehnică nu au dat nimic.

Dar folosind Jupiter ca fundal pentru penele, Sparks și colegii săi au observat mai multe erupții (SN Online: 9/26/16) — o dată în martie 2014, din nou în februarie 2016 și posibil și în martie 2017, a spus Sparks.

Povestea continuă mai jos imagini

Hărțile căldurii și ionosferei Europei realizate de sonda spațială Galileo în anii 1990 arată că locația penelor era mai caldă decât gheața din jur. De asemenea, avea o concentrație neobișnuit de mare de particule încărcate, probabil rezultatul divizării apei în hidrogen și oxigen. Ambele observații susțin ideea că un ocean scapă în acel loc.

„Dacă este o coincidență, este o coincidență al naibii”, spune Sparks.


Nota editorului: Această poveste a fost actualizată la 19 ianuarie 2018, pentru a clarifica faptul că existența oceanului Europei nu a fost încă confirmată.