Supernova observată la scurt timp după explozie

Astronomii au surprins o stea explodând la doar câteva ore după ce lumina erupției a ajuns pentru prima dată pe Pământ. Măsurătorile luminii exploziei sugerează că steaua a eructat rapid gaz în perioada premergătoare dispariției sale. Ar fi surprinzător – majoritatea oamenilor de știință cred că primul semn exterior al unei supernove este explozia însăși.

„În urmă cu câțiva ani, a prinde o supernovă devreme ar însemna să o detectezi la câteva zile, o săptămână sau poate mai mult, după explozie”, spune astrofizicianul Ofer Yaron de la Institutul de Știință Weizmann din Rehovot, Israel. Acum, spune el, „vorbim despre prima zi”. Deși supernovele anterioare au fost văzute atât de devreme, noua observație este cea mai timpurie cu un spectru – o contabilizare a luminii emise împărțite în funcție de lungimea de undă – luată la șase ore după explozie, raportează Yaron și colegii săi online pe 13 februarie în Fizica naturii.

Astronomii au observat explozia – o supernova de tip 2, declanșată de prăbușirea unei stele pe moarte (SN: 2/18/17, p.24) — cu Intermediate Palomar Transient Factory, care cercetează cerul în mod regulat folosind un telescop la Observatorul Palomar, lângă San Diego. Supernova a apărut pe 6 octombrie 2013, în galaxia NGC7610, la 166 de milioane de ani lumină de Pământ, în constelația Pegasus.

Spectrele luate la mai multe intervale după explozie au pictat o imagine a consecințelor. O undă de șoc din supernova a străbătut gazul din jurul stelei, scoțând electroni din atomi, care ulterior s-au recombinat, emițând anumite lungimi de undă de lumină în acest proces. Acele lungimi de undă au apărut în spectre, permițând oamenilor de știință să deducă ce s-a întâmplat. Gazul fusese emis chiar înainte de explozie – în anul precedent sau cam asa ceva – au concluzionat.

„Acest lucru este de fapt foarte interesant dacă mă întrebați pe mine”, spune astrofizicianul Matteo Cantiello de la Centrul pentru Astrofizică Computațională din New York City, care nu a fost implicat în cercetare. Pentru stelele tipice aflate în pragul colapsului, spune el, „aceasta este prima dovadă clară că… ultima perioadă a vieții lor nu este liniștită”. În schimb, stelele muribunde pot deveni instabile, eliberând rapid material.

„Este foarte, foarte ciudat”, spune astrofizicianul Peter Garnavich de la Universitatea Notre Dame din Indiana. Oamenii de știință presupun de obicei că straturile exterioare ale unor astfel de stele sunt desprinse de procesele interne care declanșează colapsul, spune Garnavich. Nu se știe cum un colaps apropiat ar putea provoca erupții premergătoare exploziei.