Șoarecii se pot „prinde” unul altuia durerea – și ameliorarea durerii

În ameliorarea durerii și a durerii, șoarecii se pot simți unul pentru celălalt.

Cercetările au arătat că șoarecii pot „prinde” emoțiile unui om rănit sau fricos. Când unii șoareci sunt răniți, alți șoareci sănătoși care trăiesc alături de ei se comportă ca și cum ar fi suferiți. Acum, un studiu sugerează că nu numai că durerea poate fi transmisă, dar și ameliorarea durerii este și contagioasă.

În ultimul deceniu, cercetătorii au depus o mulțime de muncă, arătând că animalele pot prelua și împărtăși emoțiile reciproce, în special frica (SN: 20.5.19), spune Monique Smith, neurolog la Universitatea Stanford. Ea și colegii și-au publicat noile descoperiri privind durerea și ameliorarea în 8 ianuarie Ştiinţă. Investigarea acestor elemente de bază ale empatiei la animale poate ajuta cercetătorii să înțeleagă empatia umană, spune Smith, și poate duce într-o zi la tratamente pentru tulburări care afectează capacitatea de a fi sensibili la sentimentele și experiențele altor oameni.

„Durerea nu este doar o experiență fizică”, spune Smith. „Este și o experiență emoționantă”.

În experimente pe perechi de șoareci, un șoarece a primit o injecție care a provocat o inflamație asemănătoare artritei într-o labă din spate, în timp ce celălalt șoarece a fost nevătămat. După ce au stat împreună timp de o oră, „spectatorul se simte mai rău decât șoarecele care a primit injecția”, spune Jeffrey Mogil, neuroștiință la Universitatea McGill din Montreal, care nu a făcut parte din lucrare.

Șoarecii injectați s-au comportat ca și cum o labă doare, așa cum era de așteptat, manifestând o sensibilitate suplimentară la a fi împins acolo cu un fir de plastic. Însoțitorii lor nerăniți au arătat, de asemenea, o sensibilitate sporită și în ambele labe din spate. Acei șoareci se comportă ca și cum ar fi în aceeași cantitate de durere și în mai multe locuri, spune Mogil. „Comportamentul este uluitor.”

Într-un alt set de experimente, ambii șoareci au primit injecția iritantă, dar unul a primit și o doză de morfină liniștitoare. Timp de ore după ce acești șoareci s-au amestecat, al doilea șoarece s-a comportat ca și cum ar fi primit și medicamentul. „De fapt, ai ușurat durerea la acest animal pur și simplu lăsându-l să stea cu un alt animal a cărui durere a fost alinată”, spune Robert Malenka, neurolog la Universitatea Stanford. Într-un grup de control în care ambii parteneri de șoareci au experimentat inflamație, sensibilitatea animalelor nu s-a schimbat după timpul petrecut împreună.

Pentru a înțelege modul în care acești șoareci își înțeleg reciproc sentimentele, Smith, Malenka și colegul lor, cercetătorul în neuroști Naoyuki Asada, au urmărit care regiuni ale creierului au fost active după ce șoarecii au petrecut timp împreună. Echipa a văzut celulele nervoase, sau neuronii, explodând în cortexul cingulat anterior, o zonă importantă în empatia umană și parte a regiunii creierului responsabilă de memorie și cogniție.

Echipa a descoperit neuroni care conectează această zonă cu alte părți ale creierului, inclusiv cu nucleul accumbens, o zonă care se ocupă de motivație și comportament social. Când oamenii de știință au întrerupt acea conexiune neuronală specială, „animalele nu au mai putut să manifeste empatie” pentru durere sau ameliorarea durerii, spune Malenka.

Transferul altor emoții între șoareci se poate baza pe diferite conexiuni ale creierului. Cercetătorii au examinat, de asemenea, modul în care șoarecii simt frica reciproc în experimente în care șoarecii au văzut alți șoareci primind un șoc electric. Echipa a descoperit că transferul fricii se bazează pe conexiuni de la cortex la o parte a amigdalei, o regiune cunoscută pentru a răspunde fricii. Asta sugerează că diferite procese din creier sunt implicate în diferite tipuri de empatie. Dar diferențele pot fi legate și de modul în care șoarecii simt emoțiile semenilor lor, spune Mogil. În experimentele pentru ameliorarea durerii și a durerii, șoarecii petrec timp împreună adulmecându-se unii pe alții, iar mirosurile pot conține indicii despre sentimentele animalelor. Dar în testele despre frică, indiciile vizuale au transmis emoții animale.

„Nu este surprinzător, circuitele la care se uită sunt remarcabil de similare cu unele dintre aceste procese la oameni”, spune Jules Panksepp, un neuroștiință social la Universitatea din Wisconsin-Madison, care nu a făcut parte din studiu. Atât șoarecii, cât și oamenii au o conexiune cu compatrioții lor în situații emoționale, spune el, iar cercetările indică o bază evolutivă comună pentru empatie.

Dacă oamenii de știință pot găsi substanțele neurochimice care favorizează procesele empatice, spune Panksepp, ei ar putea fi capabili să conceapă medicamente pentru a trata afecțiuni, cum ar fi psihopatia sau tulburările de personalitate socială, care fac ca empatia să meargă rău.