„Slime” arată modul în care algele ne-au modelat clima, evoluția și viața de zi cu zi

Slime
Ruth Kassinger
Houghton Mifflin Harcourt, 26 de dolari

O mulțime de cărți de știință populară și-au propus să convingă cititorii că o categorie de lucruri trecute cu vederea, obscure sau în general disprețuite este de fapt extrem de importantă, fie că este vorba de sare, gunoi sau castori (SN: 8/4/18, str. 28). Slimetotul despre alge, este una dintre acele cărți.

Dacă ești sceptic că algele pot susține un astfel de argument, vei fi surprins. Scriitoarea de știință Ruth Kassinger, autoarea a două cărți despre plante, a găsit în alge un subiect subevaluat cu adevărat demn de o atenție mai atentă. Aceste organisme vâscoase au modelat Pământul de miliarde de ani și continuă să plutească în și din viața noastră în nenumărate moduri. Kassinger vizitează fermieri, gurmanzi, fabrici și producători de combustibili care sunt toți dependenți de alge. Ea împletește poveștile lor într-o imagine a modului în care algele servesc nu numai ca bază în lanțul trofic al oceanului, ci și ca o sursă bogată de molecule utile pe care oamenii abia au început să le recolteze.

În ceea ce privește exact ce sunt algele, totuși, este puțin mai dificil de spus. În timp ce cuvântul poate evoca o peliculă uniformă de gunoi de iaz de un verde strălucitor, termenul a cuprins organisme variind de la cianobacterii (cunoscute cândva ca alge albastru-verzi, dar acum considerate bacterii) și microalge (într-un curcubeu de culori și peste 50.000 de specii) la algele marine care se pot ridica la fel de înalte ca un sequoia uriaș. Odată clasificate ca plante, algele sunt acum cunoscute a fi o pungă de specii definite atât de ceea ce nu sunt cât și de ceea ce sunt. Nu sunt un grup taxonomic adevărat, cum ar fi pisicile sau ciupercile; nu au niciun strămoș comun. Algele nici măcar nu pot fi definite ca fiind fotosintetice, deoarece unele și-au pierdut această capacitate.

Această diversitate face ca algele să fie atât de importante. Kassinger își începe cartea cu povestea cianobacteriilor, bacterii care în urmă cu aproximativ 3,7 miliarde de ani au fost primele care au valorificat energia soarelui folosind o nouă formă de fotosinteză. Această invenție radicală a adăugat oxigen în atmosfera Pământului și a permis vieții să prolifereze. De acolo, Kassinger urmărește evoluția vieții multicelulare și răspândirea algelor pe uscat, unde s-au asociat cu ciuperci pentru a forma licheni. Ea arată cum diversificarea algelor în mare a dus la fitoplanctonul, coralii și algele marine de astăzi.

Kassinger își face pasul când îi duce pe cititori într-un tur al site-urilor legate de alge din întreaga lume. Într-o secțiune despre algele ca hrană, ea întâlnește fermieri care recoltează alge marine sălbatice și un restaurator care menține vie tradiția galeză a laverbread, o tartinată de alge verzi. Ea îi prezintă, de asemenea, antreprenori care adoptă o abordare mai high-tech a acvaculturii cu alge marine. Apoi, ea se lansează în lumea produselor derivate din alge, învățând cum algele sunt transformate în îngrășăminte, aditivi alimentari și chiar polimeri care intră în pantofi.

Și apoi există rolul complex al algelor în climatul nostru de încălzire. Kassinger vizitează companii care au realizat bioinginerie cu alge pentru a produce biocombustibili care într-o zi ar putea înlocui combustibilii fosili. Ea merge la scufundări pentru a afla ce ucide simbioții de alge ai coralilor și ce eforturi ar putea să-i salveze. În cele din urmă, ea explorează rolul potențial al algelor în reducerea nivelurilor de gaze cu efect de seră. În cele din urmă, Kassinger ne face să cautăm gunoaie de iaz – s-ar putea să ne salveze încă.

Cumpără Slime de pe Amazon.com. Science News este un participant la programul de asociații Amazon Services LLC. Vă rugăm să consultați întrebările frecvente pentru mai multe detalii.