Semne ale culorii albastre au fost găsite pentru prima dată într-o fosilă

O pasăre care locuiește în copaci care a trăit acum 48 de milioane de ani avea probabil penajul albastru, spun cercetătorii. Oamenii de știință inspectează o fosilă de Eocoracias brachyptera spun că au identificat, pentru prima dată, rămășițele de culoare într-o fosilă.

Cercetătorii au examinat 72 de mostre de pene de la păsări moderne de multe culori diferite și 12 mostre de material organic colectate cu atenție din penajul fosilizat al E. brachyptera. Apoi, echipa a analizat forma și dimensiunea unui tip de structură celulară care conține pigment numit melanozom găsit în pene. Formele melanosomilor au fost legate de nuanțe speciale ale penei și blănii, ajutând să pictați o imagine a animalelor antice. Se crede că melanozomii în formă de cârnați conțin pigment negru, de exemplu, iar păstăile mai rotunde în formă de chiftele conțin pigment maro-roșcat (SN: 22.06.19, str. 14).

Cu toate acestea, albastrul este una dintre culorile mai dificil de realizat. Penele albastre, verzi și irizate, precum cele ale unui colibri, sunt numite culori structurale, deoarece producerea acestor culori necesită o configurație specială în barbele penei. Acea configurație include un strat spongios, plin de buzunar de aer, de keratină, care se află deasupra unui strat de pigment negru care conține melanozomi.

PASARE ALBASTRA Pasărea străveche Eocoracias brachyptera (prezentat în ilustrația acestui artist) este legat de multe păsări moderne cu pene albastre, cum ar fi kingfishers și kookaburra. Marta Zaher

Pentru o pasăre de culoare albastră, „stratul superior este structurat în așa fel încât să refracte lumina în lungime de undă albastră”, spune Frane Babarović, biolog evoluționist la Universitatea Sheffield din Anglia. „Melanozomii de dedesubt absorb restul” luminii.

Keratina nu este în general bine conservată în fosile, dar melanozomii sunt adesea. Așa că Babarović și colegii săi au analizat dacă ar putea distinge formele melanozomilor din pene de culoare albastră de cele ale altor culori.

Melanozomii păsărilor moderne de culoare albastră, precum și ale E. brachypteraavea într-adevăr o formă unică, au raportat cercetătorii pe 26 iunie în Journal of the Royal Society Interface. Acei melanozomi erau lungi (aproximativ 1.400 de nanometri) și relativ largi (aproximativ 300 de nanometri), mai mari și mai dolofan decât melanozomii găsiți în pene negre și spre deosebire de cei legați de culorile maro-roșiatice sau irizate.

Dar forma microstructurii a fost similară cu melanozomii purtători de pigment legați de culoarea gri, a descoperit echipa. Asta poate însemna că albastrul și griul sunt legate evolutiv. Suprapunerea face dificil de știut dacă o pasăre antică era albastră adevărată sau, așa cum este mai frecvent la păsările moderne, gri. Dar odată ce albastrul a evoluat într-un anumit grup de familie, culoarea tinde să continue să apară în alți membri ai familiei. Multe E. brachypteraRudele moderne ale lui, cum ar fi kingfishers și kookaburra, au pene albastre, ceea ce face mult mai probabil ca și pasărea antică să aibă.

„Este ceva care nu a fost explorat la fel de mult”, spune Klara Norden, biolog evoluționist la Universitatea Princeton, care nu a fost implicată în noul studiu. „Nimeni nu s-a uitat cu adevărat la culorile structurale neiridescente până acum la scară largă, pentru că nu am avut niciodată acest set de date. Este foarte interesant să existe acest studiu care arată forma acestor melanozomi.”

Matthew Shawkey, biolog evoluționist la Universitatea Ghent din Belgia, observă că dificultatea de a face distincția între albastru și gri, fără cunoașterea arborelui genealogic al unei fosile, limitează cât de utilă poate fi descoperirea pentru identificarea culorilor altor păsări antice.

Totuși, spune Shawkey, „este un studiu frumos și neașteptat”. Deoarece melanozomii care stau la baza structurilor de pene albastre conțin și pigment negru, „nu m-aș fi așteptat să arate diferit” de melanozomii implicați în producerea culorii negre, spune el. „A fost surprinzător.”