Se învârte zvonuri că LIGO a prins unde gravitaționale de la o coliziune cu stele neutroni

Vizualizați videoclipul

Speculațiile sunt aprinse cu privire la potențialele noi descoperiri ale undelor gravitaționale, exact în momentul în care ultima căutare s-a încheiat pe 25 august.

Jurnalele disponibile public de la observatoarele astronomice indică faptul că mai multe telescoape s-au concentrat pe o anumită regiune a cerului, potențial ca răspuns la o detectare a ondulațiilor în spațiu-timp de către Observatorul Avansat cu Interferometru Laser Gravitational-Wave Observatory, LIGO. Aceste înregistrări au stârnit speranțe că, pentru prima dată, oamenii de știință ar fi putut întrezări radiații electromagnetice – lumina – produse în tandem cu undele gravitaționale. Această lumină le-ar permite oamenilor de știință să culeagă mai multe informații despre sursa undelor. Mai multe tweet-uri de la astronomi raportând zvonuri a unei noi detectii LIGO au aprins flăcările anticipării și au amplificat speranța că sursa ar putea fi o convulsie cosmică, spre deosebire de orice LIGO a văzut până acum.

„Există multă entuziasm”, spune astrofizicianul Rosalba Perna de la Universitatea Stony Brook din New York, care nu este implicată în colaborarea LIGO. „Suntem cu toții foarte nerăbdători să vedem cu adevărat anunțul.”

O postare din 25 august pe site-ul web al colaborării LIGO a anunțat încheierea rundei actuale de preluare a datelor, care a început pe 30 noiembrie 2016. Virgo, un detector de unde gravitaționale din Italia, și-a unit forțele cu cei doi LIGO pe 1 august (SN Online: 8/1/17). Cele trei detectoare vor suferi acum upgrade-uri pentru a-și îmbunătăți sensibilitatea. Actualizarea a menționat că „unii candidați promițători pentru unde gravitaționale au fost identificați în datele atât de la LIGO, cât și de la Virgo în timpul analizei noastre preliminare și am împărtășit ceea ce știm în prezent cu partenerii de observare astronomică”.

Când LIGO detectează undele gravitaționale, colaborarea alertează astronomii cu privire la locația aproximativă din care păreau să provină undele. Speranța este că un telescop ar putea capta lumină în urma catastrofei cosmice care a creat undele gravitaționale – deși nu a fost găsită nicio lumină în detecțiile anterioare.

LIGO a detectat anterior trei seturi de unde gravitaționale de la fuziunea găurilor negre (SN: 24.06.17, str. 6). Nu se așteaptă ca coalescențele găurilor negre să genereze lumină care ar putea fi observată de telescoape, dar un alt candidat principal ar putea: o spargere între două rămășițe de stele cunoscute sub numele de stele neutronice. Oamenii de știință au așteptat cu nerăbdare primele detectări de către LIGO a unor astfel de fuziuni, care sunt suspectate a fi locurile în care se formează cele mai grele elemente ale universului. O observare a prăbușirii unei stele de neutroni ar putea oferi, de asemenea, informații despre materialul ultradens care alcătuiește stelele neutronice.

Povestea continuă după videoclip

SPIRALA IN Două stele neutronice orbitează una în jurul celeilalte și spiralează spre interior până când se îmbină în această animație. Ciocnirea emite unde gravitaționale și o explozie de lumină. Centrul de zbor spațial Goddard/NASA

De la mijlocul lunii august, aparent ca răspuns la o alertă LIGO, mai multe telescoape au observat o secțiune de cer în jurul galaxiei NGC 4993, situată la 134 de milioane de ani lumină depărtare în constelația Hydra. Telescopul spațial Hubble a făcut cel puțin trei seturi de observații în acea vecinătate, inclusiv una pe 22 august care caută „observări ale primelor omologii electromagnetice ale surselor de unde gravitaționale”.

De asemenea, Observatorul de raze X Chandra a vizat aceeași regiune a cerului pe 19 august. Și înregistrările de la telescopul Observatorului Gemeni din Chile indică câteva observații potențial legate, inclusiv una care face referire la „un eveniment excepțional LIGO/Virgo”.

„Cred că este foarte, foarte probabil ca LIGO să fi văzut ceva”, spune astrofizicianul David Radice de la Universitatea Princeton, care nu este afiliat LIGO. Dar, spune el, nu știe dacă sursa sa a fost confirmată ca stele neutronice care fuzionează.

Oamenii de știință LIGO nu au comentat direct veridicitatea zvonului. „Avem o muncă substanțială de făcut înainte de a putea împărtăși cu încredere orice rezultate cantitative. Lucrăm cât de repede putem”, a scris purtătorul de cuvânt al LIGO, David Shoemaker de la MIT, într-un e-mail.