Scufundarea inelului lui Cassini oferă primul plan apropiat al vârfurilor norilor lui Saturn

Cassini a transmis imagini uluitoare din scufundarea îndrăzneață a navei spațiale între Saturn și inelele sale.

Primele imagini de prim-plan ale atmosferei planetei dezvăluie nori firimi și cumuluși umflați, plus uraganul gigant observat pentru prima dată pe Saturn în 2008 (SN: 8/11/08, str. 9). Lansate pe 27 aprilie, imaginile vârfurilor norilor lui Saturn reprezintă un „mare pas înainte” pentru înțelegerea atmosferei planetei, spune Andy Ingersoll, membru al echipei de imagistică Cassini, om de știință în atmosferă la Caltech.

„Am fost destul de impresionat de prevalența tipului filamentar de nori”, spune el. „Este ca și cum firele lungi de nori refuză să se amestece între ele.” Studierea interacțiunilor acestor nori și a celor cumulus va dezvălui ce se întâmplă pe cerul lui Saturn.

În timpul scufundării, Cassini a ajuns la 3.000 de kilometri de atmosfera planetei și la 300 de kilometri de marginea cea mai interioară a inelelor, la 124.000 de kilometri pe oră. Lovirea chiar și a particulelor minuscule din inele ar fi putut deteriora nava spațială. Pentru a proteja Cassini, oamenii de știință din misiune au folosit antena de 4 metri lățime a navei spațiale ca scut, punând temporar nava spațială în afara contactului cu NASA.

Cassini a restabilit contactul cu controlul misiunii devreme pe 27 aprilie și a început să trimită date înapoi câteva minute mai târziu. Fotografii ale inelelor și ale altor caracteristici vor fi disponibile în zilele următoare și sunt așteptate mai multe priveliști uimitoare atunci când nava spațială va trage din nou prin golul dintre Saturn și inelele sale, pe 2 mai. În cele din urmă, va orbita de încă 20 de ori înainte de a plonja în planeta planetei. atmosfera pe 15 septembrie (SN Online: 21.04.17).