Scăderea gheții de mare amenință autostrăzile naturale pentru caribu, plante

Pe măsură ce încălzirea sparge gheața de mare care servește drept autostrăzi grozave înghețate pentru fauna sălbatică arctică, caribuul și chiar florile sălbatice se confruntă cu opriri ale rutelor, ocoliri lungi sau eșuări definitive.

Deja, podurile de gheață de care caribouul Peary au nevoie pentru migrațiile sezoniere de la o insulă la alta devin din ce în ce mai rare, urmând să vină și mai rău, a raportat o echipă internațională de cercetare pe 21 septembrie în Scrisori de biologie. În același număr, alți cercetători sugerează că chiar și unele plante au nevoie de rutele de călătorie înghețate: strămoșii a zeci de specii de flori sălbatice și arbori în miniatură au folosit probabil gheața de mare pentru a coloniza nordul îndepărtat după ultima eră glaciară.

Ambele studii indică posibilitatea îngrijorătoare ca plantele și animalele arctice să se confrunte cu dificultăți tot mai mari în susținerea populațiilor, pe măsură ce teritoriile lor devin mai fragmentate. „Auzim adesea despre pierderea gheții marine, dar rareori despre consecințele biologice”, spune Deborah Jenkins de la Universitatea Trent din Peterborough, Canada, care a lucrat la proiectul caribou.

Podurile de gheață permit vulpilor arctice să se deplaseze pe distanțe atât de mari, de exemplu, încât studiile genetice au înregistrat practic o populație mare, interconectată, care trapează în jurul arhipelagurilor nordice, din America de Nord până în Svalbard, la nord de Norvegia. Noul studiu este primul care raportează modul în care gheața de mare afectează migrația în rândul unor caribui din Arctica, spune coautorul Glenn Yannic de la Universitatea Savoie Mont Blanc din Chambéry, Franța.

Dintre cele trei subspecii de caribou, caribou Peary (Rangifer tarandus pearyi) depind cel mai mult de autostrăzile de gheață. Animalele trăiesc mai ales în cele peste 36.000 de insule din Arhipelagul Arctic canadian, ajungând rareori spre sud, pe continent pentru a se amesteca cu alte subspecii. Caribuul poate înota, dar în practică rareori vâslește mai mult de 10 kilometri, spune Yannic. Dar pot merge pe distanțe lungi, până la 380 de kilometri. În primăvară, ei merg peste poduri de gheață până la locul lor local de fătare; la sfârșitul sezonului, se întorc.

Călătoriile între aceste insule au devenit deja mai dificile, raportează cercetătorii, fiind posibil să necesite mai multe rute giratorii. Analizând modelele de gheață de mare fluctuantă de-a lungul insulelor, echipa arată că aceste peisaje au devenit cu 15% mai greu de traversat din 1979. Dacă emisiile de dioxid de carbon rămân mari, podurile de gheață se vor micșora probabil suficient pentru a face găsirea de căi încă 20 până la 77. la sută mai dificil, calculează cercetătorii.

Deși plantele nu merg, biologii au teoretizat că și semințele ar putea călători pe autostrăzile de gheață prin agățarea de picioarele sau blana unui animal în mișcare. Sau curgerea lentă a gheții în sine ar putea împinge o sămânță încorporată din, să zicem, nordul Rusiei în Islanda în câțiva ani. Al doilea studiu oferă primele dovezi empirice pentru tranzitul plantelor prin gheață, spune coautorul studiului, Inger Greve Alsos, de la Universitatea Arctică din Norvegia din Tromsø.

Ea și colegii ei au reconstruit rute probabile pentru plantele care recolonizează părți din nordul îndepărtat (Islanda, Svalbard, Groenlanda de Est și Insulele Feroe) de la sfârșitul ultimei ere glaciare. Ei au studiat boabele de polen extrase din murdăria de pe fundul lacului și alte dovezi pentru a urmări cele mai timpurii apariții cunoscute a 102 specii de la frontiera de nord.

Cele mai scurte rute maritime dintre originile și destinațiile probabile ale plantelor erau neobișnuit de bogate în gheață de mare în timpul colonizării, spun cercetătorii, sugerând că gheața abundentă ar fi putut fi utilă pentru călătoria plantelor.

Studiul nu a analizat ce impact au în prezent schimbările de gheață asupra acestor plante. Dar rata de pierdere a gheții din 1979 a fost aproximativ echivalentă cu o suprafață de două ori mai mare decât New Jersey care dispare anual, spune Eric Post de la Universitatea din California, Davis. „Pierderea sa, în termeni ecologici, ar putea fi asemănată cu tăierea continuă a pădurilor vechi, an de an după an”, spune el.

Problemele de călătorie pentru caribou și plante sunt doar vârful aisbergului când vine vorba de impactul schimbărilor de gheață (SN Online: 19.09.16). De exemplu, pe măsură ce gheața scade, lumina soarelui suplimentară care ajunge în Oceanul Arctic a alimentat o creștere de peste 30% a creșterii planctonului marin care face fotosinteză, spune Kevin Arrigo de la Universitatea Stanford. Gheața de mare este atât de importantă pentru viața arctică, încât schimbările pe care le aduce – atât câștiguri, cât și pierderi – pot fi dramatice.


Nota editorului: această poveste a fost actualizată la 7 octombrie 2016, pentru a corecta distanțele pe care caribuul le poate înota și merge, precum și impactul potențial al contracției gheții asupra capacității animalelor de a găsi căi.