Șapte planete de dimensiunea Pământului au intrat în lumina reflectoarelor în acest an

Descoperirile de planete în jurul stelelor îndepărtate au devenit aproape o rutină. Dar găsirea a șapte exoplanete dintr-o singură mișcare este ceva special. În februarie, o echipă de căutători de planete a anunțat că o stea mică și rece, aflată la aproximativ 39 de ani lumină distanță, TRAPPIST-1, găzduiește cele mai multe exoplanete de dimensiunea Pământului găsite până acum într-un singur loc: șapte lumi de dimensiunea Pământului, cel puțin trei dintre ele. care ar putea găzdui apă lichidă (SN: 18.3.17, str. 6).

Aceste lumi au devenit instantaneu priorități de top în căutarea vieții în afara sistemului solar. „TRAPPIST-1 este pe lista de dorințe a tuturor”, spune astronomul exoplanetelor Lisa Kaltenegger de la Universitatea Cornell. Dar planetele și steaua lor slabă au stârnit, de asemenea, o dezbatere furioasă despre ceea ce face ca o planetă să fie locuibilă, în primul rând.

Astrofizicianul Michaël Gillon de la Universitatea din Liège din Belgia și colegii săi au descoperit familia de lumi care orbitează în jurul stelei pitice ultrarece, numită TRAPPIST-1 pentru micul telescop din Chile folosit pentru a-și descoperi planetele.

„Nu cred că succesul acestui sistem va dispărea prea curând”, spune expertul în exoplanete Sara Seager de la MIT.

Echipa telescopului TRAPPIST a anunțat pentru prima dată în mai 2016 că steaua are trei planete temperate, stâncoase. Privind sistemul cu telescopul spațial Spitzer timp de aproape trei săptămâni consecutiv, a arătat că a treia planetă avea de fapt încă patru – toate de dimensiunea Pământului, iar trei dintre ele se află în zona locuibilă a stelei, regiunea în care temperaturile sunt potrivite pentru apa lichidă. suprafața unei planete. O a șaptea planetă a fost surprinsă traversând stele, deși observațiile ulterioare au arătat că este prea rece pentru viață așa cum o știm noi (SN: 24.06.17, str. 18).

Povestea continuă sub prezentarea de diapozitive


Similar dar diferit

Planetele care orbitează în jurul stelei TRAPPIST-1 sunt foarte asemănătoare în unele privințe și distincte în altele. Prezentarea de mai jos arată specificațiile fiecărei planete, inclusiv cât timp durează orbitul stelei pitice, distanța față de stea (în unități astronomice) și raza și masa față de Pământ.

Planeta Trappist 1b
JPL-Caltech/NASA
planeta Trappist-1c
JPL-Caltech/NASA
planeta Trappist-1d
JPL-Caltech/NASA
planeta Trappist-1e
JPL-Caltech/NASA
planeta Trappist-1f
JPL-Caltech/NASA
planeta Trappist-1g
JPL-Caltech/NASA
Planeta Trappist-1h
JPL-Caltech/NASA

Numărul de lumi în sine face ca sistemul TRAPPIST-1 să fie un loc bun pentru a căuta viața. Un extraterestru care observă sistemul nostru solar ar crede că Venus, Pământul și Marte cad toate în zona locuibilă. Dar doar unul este locuit. Faptul că TRAPPIST-1 are atât de multe opțiuni crește șansele ca sistemul să găzduiască viața, spune Seager.

Ca un pitic ultracool, TRAPPIST-1 călărește pe marginea a ceea ce contează ca o stea. Astfel de stele ard prin combustibilul lor nuclear atât de încet încât pot trăi multe miliarde de ani, ceea ce oferă oricărei vieți de pe planetele lor un timp îndelungat pentru a crește și a evolua. Zona locuibilă a acestei stele este, de asemenea, incredibil de aproape, oferind astronomilor multe șanse de a observa planetele care orbitează în jurul stelei lor.

Cele trei planete din zona locuibilă se încrucișează în fața stelei la fiecare 6.10, 9.21 și 12.35 zile. Dacă două sau mai multe se dovedesc a fi locuibile, atunci ei ar putea împărți viața între ei, fie aruncând meteoriți înainte și înapoi, fie – în cazul civilizațiilor spațiale – prin călătorii spațiale deliberate.

FACEREA CERCURILOR Cea mai exterioară planetă din jurul lui TRAPPIST-1 își finalizează orbita (magenta) în aproximativ 19 zile. Alte culori arată orbitele celorlalte șase planete. NASA

Viitoarele observatoare spațiale vor putea vedea lumina stelelor filtrăndu-se prin atmosferele planetelor, dacă planetele au atmosfere. Gillon și colegii lor caută semne de evadare a hidrogenului, un semnal că ar putea exista o atmosferă. „Ne pregătim deja”, spune el.

Dar piticii ultracool sunt și ei prost temperați. Ele tind să emită erupții stelare frecvente și puternice, care ar putea smulge atmosfera unei planete, amenințând orice potențial de viață. Telescopul spațial Kepler, care vânează planete, a urmărit recent TRAPPIST-1 timp de 80 de zile și l-a văzut fulgerând de 42 de ori. Una dintre aceste erupții a fost la fel de puternică ca evenimentul Carrington din 1859, printre cele mai puternice furtuni geomagnetice observate vreodată.

Dar există și alte sisteme promițătoare. Recent, s-a descoperit că o stea similară, Ross 128, aflată la doar 11 ani lumină de Pământ și mult mai calmă decât TRAPPIST-1, are o planetă cu masa Pământului, ceea ce o face un loc mai bun pentru a căuta viața, au raportat cercetătorii în noiembrie în Astronomie și astrofizică.

Dacă astfel de stele sunt bune sau rele pentru viață este o întrebare veche și deschisă (SN: 24.06.17, str. 18). Avantajul lui TRAPPIST-1 este în cifre. „Putem verifica, nu doar cu o planetă, ci și cu mai multe planete”, spune Kaltenegger. „Ai mai fierbinte decât Pământul, ca Pământul și mai rece decât Pământul. Dacă ai vrut Goldilocks, acesta este scenariul ideal.”

TRAPPIST-1 este doar un act de deschidere. Un observator mai mare și mai sensibil numit SPECULOOS este de așteptat să fie pe deplin operațional în deșertul chilian la începutul anului 2019, spune Gillon. SPECULOOS va căuta planete în jur de 1.000 de stele pitice ultracool peste 10 ani. „Suntem la limita posibilității de a detecta viața în jurul altei stele”, spune el. „Este într-adevăr o posibilitate.”