Salamandrele „rătăcitoare” planează ca parașutiștii din cei mai înalți copaci din lume

Într-unul dintre cei mai înalți copaci de pe Pământ, o salamandră bronzată și pestriță se aventurează pe o ferigă care crește sus, pe trunchi. Ajungând la margine, amfibianul sare, ca un parașutist care iese dintr-un avion.

Încrederea salamandrei, se pare, este bine câștigată. Amfibienii îndrăzneți își pot controla în mod expert coborârea, alunecând în același timp menținând poziția răspândită a unui parașutist, raportează cercetătorii pe 23 mai în Biologie actuală.

salamandre rătăcitoare (Aneides vagrans) sunt originari dintr-o fâșie de pădure din nord-vestul îndepărtat al Californiei. Ei se cațără în mod obișnuit în baldachinele sequoiaselor de coastă (Sequoia sempervirens). Acolo, la o înălțime de până la 88 de metri, amfibienii locuiesc pe covorașe de ferigi care cresc într-un ecosistem suspendat, în miniatură. Spre deosebire de multe salamandre care își petrec de obicei zilele în pâraie sau mlaștini, unii dintre acești rătăcitori își pot petrece întreaga viață în copaci.

Biologul integrator Christian Brown studia aceste șenile cu baldachin ca student absolvent la Universitatea Politehnică de Stat din California, Humboldt în Arcata, când a observat că ar sări dintr-o mână sau dintr-o ramură atunci când sunt perturbați.

Acum, la Universitatea din Florida de Sud din Tampa, Brown și colegii săi s-au întrebat dacă modurile arboricole ale salamandrelor și tendința de a sări sunt legate și dacă micile creaturi s-ar putea orienta în timpul unei căderi.

Brown și echipa sa au capturat câte cinci A. vaganio specie puțin mai puțin arborică (A. lugubris) și două salamandre la pământ (A. flavipunctatus și Ensatina eschscholtzii). Cercetătorii au pus apoi fiecare salamandră într-un tunel de vânt vertical pentru a simula căderea dintr-un copac, filmând mișcările animalelor cu o cameră de mare viteză.

În toate cele 45 de încercări, salamandrele rătăcitoare au arătat un control strâns, folosindu-și membrele întinse și coada pentru a menține o poziție stabilă în aer și ajustându-se continuu în timp ce navigau. Toate aceste salamandre și-au încetinit viteza de coborâre, ceea ce cercetătorii numesc parașutism, folosindu-și anexele la un moment dat, iar mulți își schimbau cursul și se mișcau orizontal sau planau.

„Ne așteptam la asta poate [the salamanders] puteau să se mențină drept. Cu toate acestea, nu ne-am așteptat niciodată să observăm parașutismul sau planarea”, spune Brown. „Au fost capabili să încetinească și să schimbe direcțiile.”

Oamenii de știință au pus salamandre într-un tunel de vânt vertical pentru a simula căderea dintr-un copac și au filmat animalele. În timp ce cădea, salamandra rătăcitoare (Aneides vagrans) se poate mișca orizontal (aluneca) în aer și își poate încetini coborârea (parașuta). Ea, la fel ca ruda sa apropiată A. lugubris (prezentat în al treilea clip), își poate mișca și membrele pentru a schimba direcția în aer.

A. lugubris avea o dexteritate aeriană similară cu A. vagani dar a alunecat mai puțin (36 la sută din studii față de 58 la sută). Cele două îmbrățișări de sol se zguduiau în mare parte ineficient în vânt.

Planarea manevrabilă a salamandrelor rătăcitoare este probabil neprețuită în vârfurile sequoiarilor înalte, spune Brown. Redirecționarea în aer către o covorașă sau o ramură de ferigă în timpul unei căderi accidentale ar economisi efortul petrecut pentru a târa înapoi pe un copac. Planarea ar putea face, de asemenea, săritul pentru a scăpa de o bufniță flămândă sau de un mamifer carnivor o opțiune fezabilă.

Brown bănuiește că salamandrele pot folosi, de asemenea, alunecarea pentru a accesa pete mai bune pentru a trăi. „Poate că ți se usucă covorașa cu ferigi, poate că nu există insecte. Poate că nu există pereche în covorașul tău de ferigă, te uiți în jos – mai există un alt covoraș de ferigă”, spune Brown. „De ce ți-ai face timp să cobori în copac și să irosești energie, să fii expus și [risk] fiind pradă, când ai putea lua liftul gravitațional?”

Există și alte salamandre arboricole la tropice, dar acestea nu trăiesc la fel de sus A. vaganispune Erica Baken, un biolog macroevoluționar la Universitatea Chatham din Pittsburgh, care nu a fost implicat în cercetare.

„Ar fi interesant să aflăm dacă există o înălțime la care [gliding] evoluează”, spune ea.

A. vaganiCorpul relativ plat, picioarele lungi și picioarele mari pot permite mai mult control în aer. Brown și colegii săi folosesc acum simulări pe computer pentru a testa modul în care proporțiile corpului ar putea afecta planarea.

Asemenea modificări ale corpului, dacă se dovedesc a fi semnificative, nu ar fi la fel de vizibile precum formele întinse, membranare, văzute la alte animale, cum ar fi șerpii zburători și colugos, care sunt cunoscuți pentru alunecarea lor (SN: 29/06/2020; SN: 20.11.20). Pot exista multe animale care locuiesc în copaci cu planuri convenționale ale corpului care au fost trecute cu vederea ca planoare, spune Brown. „Lumea baldachinului tocmai începe să se desfășoare.”