S-ar putea ca râurile să nu fie atât de rezistente la secetă cum se credea cândva

Râurile devastate de o secetă îndelungată ar putea să nu-și poată reveni, chiar și după ce ploile revin. La șapte ani după ce seceta mileniului a copt sud-estul Australiei, o mare parte a râurilor din regiune încă nu arată semne de revenire la debitul de apă dinainte de secetă, raportează cercetătorii în 14 mai. Ştiinţă.

Există „o presupunere implicită că, indiferent cât de mare este o perturbare, apa se va întoarce întotdeauna – este doar o chestiune de cât timp durează”, spune Tim Peterson, un hidrolog la Universitatea Monash din Melbourne, Australia. „Nu am fost niciodată mulțumit de asta.”

Seceta de ani de zile din sud-estul Australiei, care a început cândva între 1997 și 2001 și a durat până în 2010, a oferit un experiment natural pentru a testa această presupunere, spune el. „Nu a fost cea mai severă secetă” pe care a avut-o vreodată regiunea, dar a fost cea mai lungă perioadă de precipitații scăzute din regiune de la aproximativ 1900.

Peterson și colegii săi au analizat ratele anuale și sezoniere ale fluxului în 161 de bazine hidrografice din regiune înainte, în timpul și după secetă. Până în 2017, au descoperit, 37 la sută din acele bazine hidrografice încă nu vedeau cantitatea de apă pe care o aveau înainte de secetă. În plus, dintre aceste râuri cu debit scăzut, marea majoritate – 80 la sută – nu arată nici semne că s-ar putea recupera în viitor, a descoperit echipa.

Multe dintre râurile din sud-estul Australiei au revenit de la secetele anterioare, inclusiv un episod sever, dar scurt, în 1983. Dar chiar și ploile abundente din 2010, care au marcat sfârșitul secetei mileniului, nu au fost suficiente pentru a readuce aceste bazine la starea lor anterioară. Asta sugerează că există, până la urmă, o limită a rezistenței râurilor.

Ce s-a schimbat în aceste bazine hidrografice nu este încă clar, spune Peterson. Precipitațiile de după secetă au fost similare cu precipitațiile dinainte de secetă, iar apa nu ajunge în curgerea râului, așa că trebuie să meargă în altă parte. Echipa a examinat diverse posibilități: apa s-a infiltrat în pământ și a fost stocată ca apă subterană sau nu a ajuns niciodată la pământ – posibil interceptată de frunze și apoi s-a evaporat înapoi în aer.

Dar niciuna dintre aceste explicații nu a fost susținută de studiile acestor site-uri, raportează cercetătorii. Posibilitatea rămasă, și cea mai probabilă, este ca mediul să se fi schimbat: apa se evaporă din sol și transpiră din plante mai repede decât înainte de secetă.

Peterson a sugerat de mult că, în anumite condiții, râurile s-ar putea, de fapt, să nu se recupereze – iar acest studiu confirmă această lucrare teoretică, spune Peter Troch, un hidrolog la Universitatea Arizona din Tucson. Evaporarea sporită a solului și transpirația plantelor sunt exemple de astfel de feedback-uri pozitive, procese care pot spori impactul unei secete. „Până la munca sa, această lipsă de rezistență nu a fost anticipată și toate modelele hidrologice nu au luat în considerare această posibilitate”, spune Troch.

„Acest studiu va inspira cu siguranță alți cercetători să întreprindă astfel de lucrări”, notează el. „Sperăm că putem obține mai multe informații despre funcționarea [river basins’] răspuns la schimbările climatice.”

Într-adevăr, descoperirea că râurile au „rezistență limitată” la secetă este deosebit de îngrijorătoare, pe măsură ce planeta se încălzește și secete mai lungi devin mai probabile, scrie hidrologul Flavia Tauro într-un comentariu din același număr al Ştiinţă.