Roverul Perseverance încheie o lună de lansări pe Marte

Roverul Perseverance al NASA a decolat la 7:50 am EDT pe 30 iulie din Cape Canaveral, Florida, și se află acum în drum spre Marte cu o suită de instrumente concepute pentru a căuta vieți antice. Lansarea este a treia din această lună a unei nave spațiale în drum spre Planeta Roșie.

Aceasta este a 22-a navă spațială pe care NASA a vizat-o pe Marte (16 dintre aceste misiuni au avut succes). Dar Perseverența va fi prima misiune care va păstra în cache mostre de roci de pe Planeta Roșie pentru o viitoare misiune pe care să o aducă înapoi pe Pământ.

Va fi, de asemenea, prima misiune NASA din peste 40 de ani care va căuta direct viața pe Marte. Roverul va ateriza într-o regiune numită craterul Jezero (SN: 7/28/20). Acel crater a fost odată un vechi albie de lac, iar oamenii de știință cred că rocile și sedimentele sale ar putea păstra semne de viață, dacă viața ar fi existat vreodată (SN: 7/29/20). Nava spațială va face înregistrări video și audio ale propriei aterizări pe măsură ce aterizează – o altă premieră pentru o misiune NASA pe Marte.

„Această misiune are mai multe camere pe ea decât toate cele pe care le-am trimis vreodată”, a declarat Lori Glaze, directorul Diviziei de Științe Planetare a NASA, pe 30 iulie, în timpul unei conferințe de presă. „Va simți că suntem de fapt acolo, călărind împreună cu Perseverance pe drumul de jos.”

Perseverența, prezentată aici în ilustrația unui artist, va căuta semne că Marte a găzduit cândva viață extraterestră.JPL-Caltech/NASA

Lansările de pe Marte tind să vină în grămadă datorită orbitelor lui Marte și Pământului. Planetele se aliniază de aceeași parte a soarelui la fiecare doi ani, așa că oamenii de știință au ferestre înguste de lansat pentru cea mai eficientă călătorie. Toate cele trei misiuni din acest an vor ajunge în februarie 2021.

Celelalte misiuni lansate în iulie reprezintă premiere pentru țările lor respective. Prima misiune interplanetară a Emiratelor Arabe Unite, care poartă un orbiter numit Hope Probe, lansată din Japonia pe 19 iulie. Hope va măsura vremea lui Marte, de la schimbările zilnice ale temperaturii până la semnificația prafului în atmosfera planetei (SN: 7/14/20).

Următoarea a fost prima misiune a Chinei pe Marte, Tianwen-1, care înseamnă „întrebări către cer” și lansată pe 23 iulie. China a trimis anterior nave spațiale pe orbită și aterizează pe Lună (SN: 1/3/19). Și este prima națiune care a trimis un orbiter, un aterizare și un rover dintr-o dată la prima încercare de a ajunge pe Marte. „Nici o misiune planetară nu a fost vreodată implementată în acest fel”, au scris oamenii de știință din misiune pe 13 iulie în Astronomia naturii. „Dacă reușește, ar însemna o descoperire tehnică majoră.”

Aterizatorul și roverul lui Tianwen-1 vor ateriza în Utopia Planitia în aprilie 2021. Instrumentele de pe rover și lander vor testa compoziția solului Marte și câmpurile magnetice și gravitaționale și vor sonda interiorul lui Marte.

Utopia Planitia este aceeași regiune în care primul aterizare cu viață lungă pe Marte, Viking 1 al NASA, a aterizat în 1976 (SN: 20/07/16). Viking a fost prima navă spațială care a căutat viață pe Marte, dar rezultatele acesteia au fost neconcludente. Poate că odată cu goana navelor spațiale din acest an și cu planurile de a aduce roci roșii acasă, oamenii de știință vor afla în sfârșit dacă Marte a găzduit vreodată – sau găzduiește – viață extraterestră.