Roverul Perseverance al NASA a divizat CO2 pentru a face aer respirabil pe Marte

Roverul Perseverance al NASA tocmai a creat o gură de aer proaspăt pe Marte. Un dispozitiv experimental de pe rover a împărțit moleculele de dioxid de carbon în părțile lor componente, creând aproximativ 10 minute de oxigen respirabil. De asemenea, era suficient oxigen pentru a produce cantități mici de combustibil pentru rachete.

Instrumentul, numit MOXIE (Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment), are aproximativ dimensiunea unui prăjitor de pâine (SN: 7/28/20). Sarcina sa este de a rupe atomii de oxigen din dioxidul de carbon, componenta principală a atmosferei lui Marte. Este ca „un copac electric”, spune investigatorul principal Michael Hecht de la MIT. „Respirăm CO2 și expiră oxigen.”

MOXIE a zburat pe Marte cu Perseverance, care a sosit pe Planeta Roșie pe 18 februarie (SN: 2/22/21). Pe 20 aprilie, instrumentul s-a încălzit până la aproximativ 800 ° Celsius și a funcționat suficient de mult pentru a produce cinci grame de oxigen. Nu este suficient pentru a respira foarte mult. Dar motivul principal pentru a produce oxigen pe Marte nu este respirația, spune Hecht. Este pentru a face combustibil pentru călătoria de întoarcere pe Pământ.

„Când ardem ceva, gaz în mașină sau un buștean în șemineu, cea mai mare parte a ceea ce ardem este oxigen”, spune Hecht. Pe Pământ, luăm tot oxigenul de la sine înțeles. „Aici este gratuit. Nu ne gândim la asta.”

Viitorii astronauți vor trebui fie să aducă oxigen cu ei, fie să ajungă pe Marte. O rachetă suficient de puternică pentru a ridica câțiva astronauți de pe suprafața Planetei Roșii ar avea nevoie de aproximativ 25 de tone metrice de oxigen – prea mult pentru a împacheta pentru călătorie.

MOXIE este un prototip al dispozitivului pe care l-ar putea folosi astronauții pentru a produce combustibil pentru rachete în viitor. Când funcționează la putere maximă, instrumentul poate crea aproximativ 10 grame de oxigen pe oră. Instrumentul, alimentat de Perseverance, va funcționa aproximativ o zi marțiană la un moment dat. O versiune extinsă ar putea rula continuu timp de 26 de luni înainte de sosirea astronauților, spune Hecht.

MOXIE nu poate rula continuu, deoarece Perseverance trebuie să-și devieze puterea înapoi către celelalte instrumente pentru a-și continua misiunea științifică de a căuta semne ale vieții anterioare pe Marte (SN: 1/10/18). MOXIE va avea șansa de a alerga de cel puțin nouă ori în următorul an marțian (aproximativ doi ani pământeni).

Succesul tehnologiei ar putea pune bazele unei stații permanente de cercetare pe Marte, precum stația McMurdo din Antarctica, ceva ce Hecht ar dori să vadă cândva. „Nu este ceva ce mă aștept să văd în viața mea, ci ceva spre care mă aștept să văd progrese în timpul vieții”, spune el. „MOXIE îl aduce mai aproape cu un deceniu.”